Paleontolog: Louise Leakey

Louise är paleontolog i tredje generationen. Hennes farföräldrar, Louis och Mary Leakey, ledde expeditioner i Olduvai Gorge i Tanzania. Hennes föräldrar, Richard och Meave Leakey, inriktade sin forskning på det fossilrika Turkana-bäckenet i Kenya.
Louise arbetar ofta tillsammans med sina föräldrar när hon fortsätter att studera Turkana-bäckens forntida historia. Hon är biträdande forskningsprofessor vid State University of New York i Stony Brook och är chef för allmän utbildning och uppsökande verksamhet vid Turkana Basin Institute i Nariobi, Kenya.
Samman med sin mor är Louise en av National Geographic Explorer-in-Residence.
Förtiden
Louise växte upp i Nairobi, Kenya, och kunde följa med sina föräldrar på expeditioner till området kring Turkanasjön.
”Alla tycker om att vara ute och leta efter fossiler som små barn, så det är en självklarhet för alla att göra det”, säger Louise. ”Jag antar att jag kunde hålla på längre än de flesta.”
En av Louises mest minnesvärda tidiga erfarenheter var när ett team som leddes av hennes far Richard hittade ”Turkana Boy”, ett nästan komplett, 1,5 miljoner år gammalt skelett av hominiden Homo erectus.
”När jag var 12 år gammal var upptäckten av Homo erectus från den västra sidan av Turkana en mycket spännande tid, eftersom vi befann oss på den platsen under en ganska lång period”, säger Louise. ”Vi kunde engagera oss och hjälpa till och gräva ut den. Det fanns en verklig känsla av spänning kring den utgrävningen.”
Även om hennes familj är världsberömd för sitt arbete inom paleontologi kände sig Louise aldrig pressad att följa sina föräldrar på fältet.
”De har aldrig sagt till mig att det är vad jag borde göra”, säger hon. ”Jag fattade det här beslutet själv.”
Louise lämnade Afrika under några år för att disputera i biologi vid University College London i London, England, men återvände snart till Kenya och Turkana-bäckenet.
Den mest spännande delen av ditt arbete
Här i dag ägnar Louise mycket tid åt att föreläsa, samla in pengar och uppfostra sina två barn, men hon åker fortfarande till Turkana-bäckenet på sommaren för att utföra fältarbete.
”Det är verkligen väldigt spännande att vara där uppe och komma bort från allting”, säger hon. ”Det är ett stort nöje att få vara med och göra det.”
Den mest krävande delen av ditt arbete
”Att försöka få plats med allt, skulle jag tro. Det är ganska mycket att göra så många olika saker: fältarbete, föreläsningar, insamling av pengar och att vara mamma. Att försöka samla in stöd till institutet, vilket vi arbetar med nu, kräver ganska mycket uppmärksamhet och ansträngning. Det är ganska krävande just nu.”
HUR DEFINIERAR DU GEOGRAFI?
”Jag tänker mer på det i termer av var saker och ting finns i världen. Den fysiska geografin har alltid intresserat mig. Bergen och sjöarna och deras påverkan på lokalbefolkningen. Varför man hittar vissa saker på vissa platser. Det är så jag ser det i mitt huvud.”
GEO-CONNECTION
Louise förklarar att Turkana-bassängens geografi är anledningen till att så många fossiler hittas där.
”Riftdalen har ett stort inflytande när det gäller de fossiler som vi hittar”, säger hon. ”Det beror på att de tektoniska rörelserna tvingar upp dessa gamla lager till ytan igen. Saker och ting eroderas då ut, och vi kan sedan hitta små bitar av benfragment på ytan och veta var de passar in i utgrävningen.”
Geografiska verktyg, inklusive GPS och GIS, är mycket viktiga för paleontologer som Louise. Med hjälp av GPS kan forskarna peka ut platsen för studieplatser som de senare kan rita in på kartor, en process som kallas georeferering. I dag har paleontologer möjlighet att skapa georeferenspunkter för fossiler som hittades för flera decennier sedan, vilket gör att uppgifterna kan visas i databaser, på kartor online och på webbplatser.
”Alla fossil som hittas markeras alltid med en GPS-fixpunkt, så att vi har en referens och kan gå tillbaka till den”, säger Louise. ”Det fotograferas också digitalt … Dessutom kan man föra in många av de tidigare samlingar som vi hade gjort på 70- och 80-talen, när vi inte hade GPS, i den övergripande kartan, den större bilden, med hjälp av GIS eftersom man kan georeferera fotografierna och faktiskt placera dessa punkter ganska exakt i det nya systemet.”
SÅ, DU VILL BLI EN … PALEONTOLOG
För att förbereda dig för en karriär som paleontolog föreslår Louise att du läser kurser i anatomi, geografi, geologi och framför allt biologi.
”Jag tänker på biologi när det gäller att bara förstå en mängd olika organismer, inklusive hur de kan ha förändrats genom tiderna och varför vi har vissa arter som finns i dag och andra som inte finns”, säger Louise.
För att engagera sig
Louise rekommenderar familjer som är intresserade av paleontologi att besöka Hall of Human Origins vid Smithsonian Institution National Museum of Natural History i Washington, D.C., och The Field Museum i Chicago, Illinois.
För högskolestudenter föreslår Louise att man undersöker om man kan delta i en fältskola, till exempel Turkana Basin Institute Field School. ”Det är självklart spännande och en riktigt bra erfarenhet. Det öppnar dörrarna till att engagera sig.”

Lämna en kommentar