Little Foot, det mest kompletta Australopithecus-fossilet, visas

Little Foot är ett av de mest kända skeletten inom paleontologin. Sedan upptäckten av benen från den unga homininen mellan 1994 och 1997 har forskare daterat kvarlevorna, undersökt benen och publicerat många artiklar om vad som anses vara ett av de mest kompletta skelett av en mänsklig förfader som någonsin hittats. Nu, rapporterar BBC, har kvarlevorna efter 20 års utgrävning och noggrann rengöring för första gången visats offentligt i Sydafrika.

Resan ut ur historiens soptunna har varit lång och mödosam för Little Foot. David McKenzie på CNN rapporterar att paleontologen Ron Clarke 1994 tittade igenom en låda med fossiler från Sterkfonteins grottsystem i Sydafrika som hade sprängts ut av kalkgruvor. Han hittade fyra små fragment av fotledsben som han trodde kom från en tidig mänsklig förfader. År 1997 hittade han fler ben från skelettet vid en närliggande läkarskola och bestämde sig för att leta efter mer av Little Foot i själva grottan.

Med sina assistenter hittade han kvarlevor inbäddade i ett betongliknande material som kallas breccia. De skar ut Little Foot ur breccian i block och påbörjade sedan processen att ta bort de små bräckliga fragmenten från stenen. Det tog fram till 2012 att lokalisera och ta bort alla spår av Little Foot från grottan. Sedan började ett ännu svårare arbete. ”Vi använde mycket små verktyg, som nålar, för att gräva ut den. Det är därför det tog så lång tid”, säger Clarke till BBC. ”Det var som att gräva ut ett fluffigt bakverk ur betong.”

Resultaten är dock fantastiska. Medan Lucy, det mest kända skelettet av en tidig hominin som hittades i Etiopien på 1970-talet, är ungefär 40 procent komplett, är Little Foot 90 procent komplett och har fortfarande kvar sitt huvud, rapporterar Elaina Zachos på National Geographic. Hon tros vara en annan art av Australopithecus än Lucy och kan vara äldre. Lucy tros vara cirka 3,2 miljoner år gammal medan Clarke och hans team har daterat Little Foot till 3,67 miljoner år, även om det datumet är kontroversiellt.

Zachos rapporterar att Little Foot gjorde sin debut i Hominin Vault vid University of the Witwatersrand’s Evolutionary Studies Institute i Johannesburg på onsdagen. Nästa år rapporterar McKenzie att teamet som undersöker Little Foot förväntar sig att publicera uppskattningsvis 25 vetenskapliga artiklar om fossilet, vilket säkerligen kommer att väcka den pågående debatten om huruvida Sydafrika, och inte Östafrika, är den plats där en stor del av den tidiga mänskliga evolutionen ägde rum.

Lämna en kommentar