JOURNEYS OFDISCOVERY

Det finns fortfarande delar av teleskopet kvar på Mullard Radio Astronomy Observatory utanför Cambridge. Hur var det att bygga det?

JBB: Det såg ut som en jordbruksram, något man kan odla ärtor på – en massa trådar och kablar som hängdes upp från stolpar på en yta som var lika stor som 57 tennisbanor. Den byggdes faktiskt för att studera radiostrålning från kvasarer. Jag byggde prototypen och sedan tog sex av oss två år på oss att bygga den riktiga. Den var inte särskilt glamorös, men den fungerade mycket bra och tändes första gången jag använde den.

Under loppet av två månader upptäckte du de fyra första pulsarerna; 3 000 är kända i dag. Varför är pulsarer intressanta?

JBB: De är extremt små, ungefär tio mil i diameter, och mycket täta eftersom de bildas när stjärnor av en viss storlek exploderar katastrofalt. Om man stoppade in jordens befolkning i en fingerborg skulle den väga lika mycket som om den var full av pulsarmaterial.

Pulsarer är synliga eftersom de svänger en stråle av radiovågor runt himlen, lite som en fyr, och när denna stråle lyser mot ett radioteleskop fångar man upp en mycket noggrann puls, puls, puls, puls – som ”klockor” som är utspridda över hela galaxen.

De har en massa extrem fysik som pågår inuti dem och forskare använder dem för att testa relativitetsteorier i kosmisk skala. Einsteins teorier håller än så länge ganska bra.

Hur skulle du beskriva dig själv som 24-årig doktorand?

JBB: Jag var mycket, mycket noggrann och såg till att jag verkligen förstod hur teleskopet fungerade och att det fungerade korrekt. Jag var helt övertygad om att jag inte var tillräckligt smart för att vara i Cambridge och att jag skulle kastas ut vid något tillfälle. Min policy var att arbeta så hårt jag kunde så att jag skulle veta att jag hade gjort mitt bästa. I dag kallar vi detta för bedragarsyndrom, men på den tiden kände vi inte igen det och gav det verkligen inget namn.

Du använde som bekant bokstäverna LGM för att märka dina diagram. Berätta om de små gröna männen.

JBB: Radioteleskop fångar upp mänskligt genererade störningar: bågsvetsare, gnistrande termostater, dåligt undertryckta bilar. Jag var tvungen att identifiera dessa störningar och blev ganska van vid att känna igen funktioner på kartan. Ibland fanns det något som jag inte kände igen och då antecknade jag det med ett frågetecken eller, som ett skämt, LGM för Little Green Men. Det var lättare än att säga ”du vet den där lustiga pulserande källan vid rätascension 1919, deklination plus 20”. Så det blev LGM.

Hur blev detta till att upptäcka den första pulsaren, som du senare gav namnet CP1919 (Cambridge pulsar at 19 hours 19 minutes right ascension)?

JBB: Från en viss del av himlen återkom ibland en oklassificerbar signal och min hjärna började säga: ”Du har sett något liknande förut, eller hur? Du har sett något liknande tidigare från den här delen av himlen, eller hur?”

Jag tog fram tidigare inspelningar från den delen av himlen. Ofta var den inte där, men när den var där höll den sin plats bland stjärnorna.

Jag pratade med min handledare, professor Tony Hewish, och han påpekade att den bara upptog en kvarts tum av utrymmet på sjökorten – ungefär en del av 10 miljoner av alla sjökort jag hade. Han föreslog att jag skulle byta till en bättre och snabbare inspelare. Under en månad registrerade den ingenting, och sedan en dag, den 28 november 1967, kom den igen, en rad pulser med en och en tredjedels sekunds mellanrum.

Tony var försiktig. Han misstänkte att jag hade kopplat ihop radioteleskopet på fel sätt. Så vi kontrollerade ett annat radioteleskop på platsen. Saken pulserade fint på min, men när vi stod vid pennskrivaren på detta andra teleskop hände ingenting. Det var ett fruktansvärt ögonblick. Och plötsligt var den där, fem minuter senare, eftersom vi hade räknat fel när teleskopet skulle se den. Om vi hade räknat fel med 25 minuter hade vi alla gått hem och historien hade varit annorlunda.

Bilder: Den första upptäckten av radiosignaler från CP1919 skedde den 6 augusti 1967, även om den pulserande karaktären inte misstänktes vid denna tidpunkt. Den första observationen av pulser var den 28 november 1967. Bilderna är en artighet av Churchill Archives Centre, HWSH Acc 355.

Lämna en kommentar