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Harriet Jacobs nacque schiava a Edenton, North Carolina nel 1813. La madre di Harriet, Delilah, era la schiava di John Horniblow, un oste, e suo padre, Daniel Jacobs, uno schiavo bianco di proprietà del dottor Andrew Knox. Più tardi registrò: “Sono nata schiava, ma non l’ho mai saputo fino a quando sei anni di infanzia felice sono passati. Mio padre era un falegname, ed era considerato così intelligente e abile nel suo mestiere, che, quando si dovevano erigere edifici al di fuori della linea comune, veniva chiamato da lunghe distanze, per essere capo operaio. A condizione di pagare alla sua padrona duecento dollari all’anno e di mantenersi da solo, gli fu permesso di lavorare nel suo mestiere e di gestire i suoi affari. Il suo più grande desiderio era quello di acquistare i suoi figli, ma, sebbene avesse offerto più volte i suoi duri guadagni per questo scopo, non ci riuscì mai. La carnagione dei miei genitori era di una tonalità chiara di giallo bruno ed erano chiamati mulatti. Vivevano insieme in una casa confortevole e, sebbene fossimo tutti schiavi, io ero così affettuosamente protetta che non ho mai sognato di essere una merce, affidata a loro per la custodia, e suscettibile di essere richiesta da loro in qualsiasi momento”. Delilah morì quando Harriet aveva sei anni e fu allevata dalla nonna.

Nel 1825 Harriet fu venduta al dottor James Norcom. Divenne una schiava: “La signora Norcom, come molte donne del sud, era totalmente priva di energia. Non aveva la forza di sovrintendere ai suoi affari domestici; ma i suoi nervi erano così forti, che poteva sedersi nella sua poltrona e vedere una donna frustata, finché il sangue gocciolava da ogni colpo di frusta. Era membro della chiesa, ma la partecipazione alla cena del Signore non sembrava metterla in uno stato d’animo cristiano. Se la cena non veniva servita all’ora esatta in quella particolare domenica, si piazzava in cucina e aspettava che venisse servita, e poi sputava in tutti i bollitori e le pentole che erano stati usati per cucinare. Lo faceva per evitare che la cuoca e i suoi figli si procurassero il loro misero pasto con i resti del sugo e altri scarti. Gli schiavi non potevano avere nulla da mangiare se non quello che lei sceglieva di dare loro.”

Nel suo libro, Incidents in the Life of a Slave Girl, Harriet descrive un mercato degli schiavi che ha osservato nella Carolina del Nord. “In uno di questi giorni di vendita, ho visto una madre portare sette bambini al blocco delle aste. Sapeva che alcuni di loro le sarebbero stati portati via, ma li presero tutti. I bambini furono venduti a un commerciante di schiavi, e la loro madre fu comprata da un uomo della sua stessa città. Prima di notte i suoi figli erano tutti lontani. Lei pregò il mercante di dirle dove intendeva portarli, ma lui si rifiutò di farlo. Come poteva farlo, quando sapeva che li avrebbe venduti, uno per uno, dove poteva spuntare il prezzo più alto? Incontrai quella madre per la strada, e il suo volto selvaggio e smunto vive ancora oggi nella mia mente. Si torceva le mani in preda all’angoscia ed esclamava: “Andati! Tutto andato! Perché Dio non mi uccide? Non avevo parole per confortarla. Episodi di questo tipo si verificano ogni giorno, sì, ogni ora.”

Il fratello di Harriet, Benjamin, tentò di fuggire. Tuttavia, come la maggior parte dei fuggitivi, fu catturato: “Quel giorno mi sembra ieri, me lo ricordo così bene. L’ho visto condotto per le strade in catene, fino alla prigione. Il suo volto era orribilmente pallido, ma pieno di determinazione. Aveva pregato uno dei marinai di andare a casa di sua madre e chiederle di non incontrarlo. Disse che la vista della sua angoscia gli avrebbe tolto ogni autocontrollo. Lei desiderava ardentemente vederlo, e ci andò; ma si schermò tra la folla, perché fosse come aveva detto suo figlio.”

Quando raggiunse l’età di quindici anni il dottor James Norcom tentò di fare sesso con lei: “Il mio padrone, il Dr. Norcom, cominciò a sussurrarmi parole sconce all’orecchio. Giovane com’ero, non potevo rimanere ignara della loro importanza. Cercai di trattarle con indifferenza o disprezzo. L’età del padrone, la mia estrema giovinezza e il timore che la sua condotta venisse riferita a mia nonna, gli fecero sopportare questo trattamento per molti mesi. Era un uomo astuto e ricorreva a molti mezzi per raggiungere i suoi scopi. A volte aveva modi burrascosi e terribili, che facevano tremare le sue vittime; a volte assumeva una dolcezza che pensava di dover sicuramente sottomettere. Dei due, io preferivo i suoi umori burrascosi, anche se mi facevano tremare.”

Alcuni dei giovani schiavi cedettero alle sue richieste. Secondo Harriet: “Il mio padrone era, per quanto ne so, il padre di undici schiavi”. Questo fece arrabbiare la signora Norcom: “La padrona, che dovrebbe proteggere la vittima indifesa, non ha nei suoi confronti altri sentimenti che quelli della gelosia e della rabbia. Anche la bambina, che è abituata a servire la sua padrona e i suoi figli, imparerà, prima dei dodici anni, perché la sua padrona odia tale e quale tra gli schiavi. Forse la madre della bambina è tra quelli odiati. Ella ascolta i violenti scoppi di gelosia e non può fare a meno di capire qual è la causa. Diventerà precocemente esperta in cose malvagie. Presto imparerà a tremare quando sentirà il passo del suo padrone. Sarà costretta a capire che non è più una bambina. Se Dio le ha donato la bellezza, essa si rivelerà la sua più grande maledizione”

Il dottor James Norcom continuò a farle delle avances sessuali. Quando fu respinto, Norcom le rifiutò il permesso di sposarsi. Jacobs fu sedotta da Samuel Sawyer, un avvocato, e da lui ebbe due figli. Il dottor Norcom continuò a molestare sessualmente Harriet e minacciò di vendere i suoi figli a un mercante di schiavi.

La schiavitù negli Stati Uniti (£1,29)

Nel 1834 Harriet divenne una fuggitiva. Norcom pubblicò un annuncio sul giornale locale: “Scappata dall’abbonato, una ragazza mulatta intelligente e brillante, di 21 anni. Un metro e mezzo di altezza. Occhi scuri, e capelli neri che tendono ad arricciarsi; ma possono essere resi lisci. Ha un punto cariato su un dente anteriore. Sa leggere e scrivere, e con ogni probabilità cercherà di arrivare negli Stati Liberi. A tutte le persone è proibito, sotto pena di legge, ospitare o impiegare la suddetta schiava. 150 dollari saranno dati a chiunque la prenda nello stato, e 300 dollari se presa fuori dallo stato e consegnata a me, o alloggiata in prigione.”

Harriet riuscì a raggiungere Philadelphia. “Tornai al molo, dove il capitano mi presentò all’uomo di colore come il reverendo Jeremiah Durham, ministro della chiesa di Bethel. Mi prese per mano, come se fossi stato un vecchio amico. Ci disse che eravamo troppo in ritardo per i vagoni del mattino per New York, e che dovevamo aspettare la sera o il mattino successivo. Mi invitò ad andare a casa con lui, assicurandomi che sua moglie mi avrebbe dato un cordiale benvenuto; e per il mio amico avrebbe fornito una casa con uno dei suoi vicini. Lo ringraziai per tanta gentilezza verso gli estranei, e gli dissi che se dovevo essere trattenuto, mi sarebbe piaciuto dare la caccia a qualche persona che in passato veniva dalla nostra parte del paese. Il signor Durham insistette che avrei dovuto cenare con lui e poi mi avrebbe aiutato a trovare i miei amici. I marinai vennero a salutarci. Strinsi le loro mani robuste, con le lacrime agli occhi. Erano stati tutti gentili con noi, e ci avevano reso un servizio più grande di quanto potessero concepire.”

Harriet si trasferì in seguito a New York City dove lavorò come infermiera. Cominciò a scrivere la sua autobiografia e parte di essa fu pubblicata da Horace Greeley nel suo giornale, New York Tribune. Il suo racconto di come era stata abusata sessualmente scioccò il pubblico americano e quando la sua autobiografia fu completata, trovò difficoltà a farla pubblicare.

Erano particolarmente preoccupati dalle descrizioni di Harriet del comportamento di Norcom (nome cambiato in Flint nel libro). Child difese l’inclusione del materiale sostenendo che: “Questa fase peculiare della schiavitù è stata generalmente tenuta nascosta; ma il pubblico deve essere messo al corrente delle sue caratteristiche mostruose, e io mi prendo volentieri la responsabilità di presentarle con il velo tolto. Lo faccio per il bene delle mie sorelle in schiavitù, che stanno soffrendo torti così turpi, che le nostre orecchie sono troppo delicate per ascoltarli.”

Altre persone erano arrabbiate per il modo in cui Jacobs evidenziava il ruolo della Chiesa nel mantenimento della schiavitù. Alla fine il manoscritto fu accettato dagli editori, Thayer e Eldridge, che reclutarono Lydia Maria Child per curare il libro. Sfortunatamente, Thayer e Eldridge fallirono e fu solo nel 1861 che fu pubblicato a Boston come Incidents in the Life of a Slave Girl.

Durante la guerra civile americana Jacobs lavorò come infermiera in Virginia. Quando il Proclama di Emancipazione fu emesso nel 1863 Jacobs scrisse a Lydia Maria Child che: “Ho vissuto per sentire la Proclamazione di Libertà per il mio popolo sofferente. Tutti i miei torti sono perdonati. Sono più che ripagata per tutto quello che ho sopportato”

Harriet Jacobs, che visse l’ultima parte della sua vita a Washington, morì il 7 marzo 1897, ed è sepolta nel Mount Auburn Cemetery, Cambridge, Massachusetts.

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