Se non puoi batterli, mangiali: pericolose specie invasive nel menu

Key Largo, Fla.

La pesante bombola da sub sulla schiena non sembra pesare a Emily Pepperman mentre si arrampica fuori dall’acqua turchese e sale sulla barca. Lei è raggiante. “Ho preso un mostro!” esclama. “Ne ho preso uno grosso!”

Gli altri subacquei si riuniscono intorno alla signora Pepperman mentre lei apre il tubo di plastica che aveva con sé, rovesciandolo su una borsa termica. Thunk. Thunk. Thunk. Piccoli pesci a strisce bianche e rossicce con lunghe pinne piumate escono fuori. Poi si fermano. Con una mano guantata, la signora Pepperman raggiunge il contenitore, scuotendolo per far uscire un esemplare che entra a malapena. Tenendo il pesce in alto per la bocca, sta attenta a non toccare le lunghe spine aghiformi e piene di veleno che sporgono dalla sua schiena.

Questo mostro è un pesce leone. Originario dell’Indo-Pacifico, il pesce leone è apprezzato in tutto il mondo come animale d’acquario. Ma sono anche mangiatori voraci. E dopo che alcuni si sono fatti strada nelle acque della Florida, hanno rapidamente iniziato a devastare gli ecosistemi della barriera corallina intorno allo stato e oltre.

Perché abbiamo scritto questo

Può fare appello al nostro stomaco – e al nostro senso del divertimento – aiutare a preservare un ecosistema? Al largo della costa della Florida, il pesce leone, un animale d’acquario diventato distruttivo, viene promosso come cibo e nelle gare di pesca subacquea.

Così la caccia al pesce leone è iniziata.

Eventi come il Winter Lionfish Derby del 30 marzo a Key Largo fanno parte di uno sforzo più ampio per tenere a bada la popolazione del pesce leone. Le organizzazioni per la conservazione e le agenzie statali stanno incentivando la pesca del pesce leone e incoraggiando i Floridiani a mangiare gli invasori. Questo approccio potrebbe diventare un modello per affrontare altre specie invasive.

“Non posso pensare a un esempio migliore per gli invasori, parlando di mangiarli”, dice Joe Roman, un biologo della conservazione e “editor ‘n’ chef” di Eat the Invaders. “

‘L’invasore perfetto’

Emily Pepperman di Fort Lauderdale, Florida, ha spezzato uno dei più grandi pesci leone durante il Winter Lionfish Derby a Key Largo, Florida, 30 marzo. La specie invasiva sta devastando gli ecosistemi della barriera corallina al largo della costa della Florida e non solo.
Eva Botkin-Kowacki/The Christian Science Monitor

I pesci leone sono stati avvistati per la prima volta nelle acque della Florida meridionale nel 1985. All’inizio degli anni 2000, l’invasore si era stabilito e si stava diffondendo in tutti i Caraibi e sulla costa orientale.

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“I pesci leone sono l’invasore perfetto”, dice Alex Fogg, coordinatore delle risorse marine della contea di Okaloosa in Florida. Si riproducono rapidamente e sono mangiatori indiscriminati e opportunisti. Gli scienziati hanno trovato quasi 100 diverse specie di pesci e crostacei nativi negli stomaci dei pesci leone. Uno studio alle Bahamas ha scoperto che i pesci leone possono causare un declino del 65% delle prede di pesci di barriera nativi in soli due anni.

Gli esseri umani sono gli unici predatori in grado di controllare le specie invasive. Pesci più grandi e anguille sono stati avvistati mentre cercavano di mangiare il pesce leone, ma non sono adatti a masticare le spine velenose del nuovo arrivato.

Anche per gli umani, catturare il pesce leone è difficile. Non sono attirati dall’esca su una lenza, così i subacquei devono rintracciarli con lance da palo.

È raro che i pesci leone stiano all’aperto, dice la signora Pepperman, che ha dato la caccia agli invasori per quasi otto anni. A loro piace appendere fuori sotto teste di corallo, sporgenze, o in altri angoli e fessure. “È come una caccia all’uovo di Pasqua”, dice.

La pesca a strascico richiede molto lavoro, ma sembra essere efficace, almeno a livello locale. Uno studio sulle barriere coralline delle isole Cayman ha scoperto che l’abbattimento mirato ha ridotto l’abbondanza e la dimensione media dei pesci leone.

Ma i subacquei possono andare solo così in profondità. Poiché i pesci cominciano a infiltrarsi in acque più profonde, gli scienziati e gli ingegneri si stanno dando da fare per sviluppare trappole specifiche per i pesci leone. Un team sta lavorando alla costruzione di un robot che potrebbe identificare e catturare i pesci leone vivi.

“Nell’intero schema delle cose, questo non sta andando a sbarazzarsi di pesce leone” interamente, dice il signor Fogg, un appassionato subacqueo stesso. Ma ridurre le loro popolazioni potrebbe aiutare a salvare i pesci nativi che attirano i subacquei e sostengono i pescatori commerciali.

Mangiare il nemico

Invitando le persone a mangiare i pesci leone, i conservazionisti mirano a ridurre la popolazione invasore, creando una nuova fonte di reddito per i pescatori.

All’inizio i consumatori erano scettici sul mangiare questi iconici animali d’acquario con spine velenose. Ma l’idea ha preso piede in quanto le organizzazioni di conservazione marina e la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission hanno lavorato per dissipare i malintesi e insegnare alle persone come rimuovere in modo sicuro le spine velenose e mangiare la gustosa carne bianca.

“A questo punto c’è sicuramente più domanda che offerta”, dice Allie McCarthy, un rappresentante di vendita di Halperns, un distributore che vende pesci leone a ristoranti, hotel e negozi di alimentari, come Whole Foods.

Gli ambientalisti hanno contemplato anche il consumo di altre specie invasive per ridurre il loro numero. Ma cose come le carpe asiatiche ossute che devastano il fiume Mississippi sono state una vendita più difficile. Come la storia del pesce leone diventa più ampiamente conosciuta, dice il dottor Roman, potrebbe aiutare ad aprire la porta alla costruzione di programmi simili intorno ad altri invasori – quelli gustosi, almeno.

Un pesce leone vivo è in mostra in uno stand educativo al Winter Lionfish Derby a Key Largo, Florida il Sabato, 30 marzo. In un altro stand, i visitatori potevano imparare come sfilettare un pesce leone o assaggiare il ceviche di pesce leone.
Eva Botkin-Kowacki/The Christian Science Monitor

L’obiettivo dietro questo approccio potrebbe essere controintuitivo per i manager della pesca, dice il dottor Roman. “Se dici a qualcuno che sta iniziando una nuova pesca commerciale che l’obiettivo è quello di esaurire la sua risorsa, è un po’ difficile all’inizio”, dice.

Nel caso del pesce leone, questo obiettivo atipico di insostenibilità è stato abbracciato da pescatori, ambientalisti, regolatori e scienziati. “È uno sforzo di gruppo”, dice Alli Candelmo, il coordinatore del programma di specie invasive per REEF, l’organizzazione di conservazione marina dietro il derby del 30 marzo. “

Cacciatori di pesci leone

La maggior parte delle squadre del derby competono indipendentemente, ma ci sono tre squadre a bordo della Tropical Serenity in questo luminoso sabato. Quella barca è gestita dalla compagnia locale Rainbow Reef come donazione per i partecipanti che non hanno una barca o non vogliono trasportare la loro a Key Largo.

Le squadre provengono da tutto lo stato, e sono venute con vari livelli di esperienza. C’è la squadra di quattro della signora Pepperman, ProWeb ZooKeeper, che sono pieni di storie di derby passati. Poi c’è Defenders of the Reef, una squadra di tre che include Ekaterina Grebenkina, che non aveva mai ucciso un pesce prima. E due ingegneri che lavorano sul robot per la caccia ai pesci leone compongono il team RSE Guardian ROV, anche se questa volta si immergono senza il robot.

Sono tutti lì per proteggere l’ecosistema nativo che amano. Come dice la signora Grebenkina, “lo considero il nostro dovere” come subacquei per mantenere la barriera corallina incontaminata.

Le squadre di Derby possono vincere premi in denaro per catturare il più, il più piccolo e il più grande pesce leone. Tutti i subacquei sulla barca sono d’accordo che il “mostro” della signora Pepperman potrebbe essere un concorrente per il più grande, ma nelle immersioni successive, i suoi compagni di squadra tirano su altri che rivaleggiano con il suo. Tornati a riva, il pesce più grande del team ProWeb ZooKeeper misura 16,4 pollici di lunghezza, superando un pesce di 16 pollici per il primo posto.

“A chi non piace vincere”, dice la Pepperman. “Amo la competizione. Ma allo stesso tempo, siamo tutti vincitori se facciamo diminuire i pesci leone sulla barriera corallina.”

Non è tutto coraggio e gloria per i cacciatori di pesci leone come la signora Pepperman, però. “Mi sento male per i pesci leone”, dice. “Non è colpa loro. Ma stanno facendo così tanti danni ai pesci che appartengono a questo posto.”

Una versione precedente di questa storia descriveva male la bombola indossata dai subacquei. Una bombola da sub contiene ossigeno ma include anche una miscela di gas.

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