Scopri i fatti su quello strano squalo con le pinne catturato in Portogallo

Durante una pesca a strascico nel sud del Portogallo all’inizio di quest’anno, i ricercatori hanno catturato un bizzarro animale d’alto mare: uno squalo con le pinne.

Lo squalo maschio di un metro e mezzo è stato tirato su vicino alla regione dell’Algarve già in agosto, ma la scoperta ha iniziato a fare notizia questa settimana. Alcuni dei dettagli che accompagnano la storia, tuttavia, non sono del tutto accurati.

Lo squalo maschio è stato catturato da pescherecci da traino in agosto. Immagini: Progetto IMPA/MINOUW.

Lo squalo con le pinne (Chlamydoselachus anguineus) appartiene alle specie di squali più primitive del mondo. Ha la gola arruffata e la testa arrotondata come una lucertola, tratti caratteristici del nostro passato oceanico che oggi si vedono raramente.

Quanto siano rimasti “immutati” questi squali, tuttavia – e quando esattamente sono sorti – è ancora oggetto di dibattito, e le affermazioni che la specie è “uno degli animali più antichi del pianeta” sono un po’ fuorvianti.

Alcuni scienziati ritengono che questi animali provengano dal tardo Giurassico (fino a 165 milioni di anni fa); altri sospettano che questo numero debba essere dimezzato (il che collocherebbe gli squali nel Cretaceo superiore), ma la specie che vediamo oggi potrebbe essere molto più recente.

Gli scheletri degli squali sono fatti di cartilagine e quindi non si fossilizzano bene, quindi la maggior parte di ciò che sappiamo sui loro antichi parenti deriva dai loro denti mineralizzati. Esistono solo una decina di fossili di squalo Chlamydoselachus, e mentre il dente più antico di quel gruppo risale a circa 85 milioni di anni fa, l’animale a cui apparteneva era solo un predecessore del moderno squalo con le pinne.

Molti rapporti hanno suggerito che questo squalo è “uno degli animali più rari del pianeta”, il che non è vero. Dalla sua scoperta negli anni 1880, lo squalo con le pinne è stato avvistato in più di 20 paesi, tra cui la Norvegia artica, la Nuova Zelanda, entrambe le coste degli Stati Uniti, il Giappone e il Cile. La specie è occasionalmente venduta nei mercati del pesce in Giappone, e presa accidentalmente dalla pesca a strascico e con reti da posta in tutto il mondo.

“Gli squali con le pinne non sono davvero così insoliti nel Nord Atlantico orientale”, dice il direttore del Pacific Shark Research Center, il dottor Dave Ebert, che è riuscito a catturare 28 di questi strani animali lo scorso marzo durante un viaggio di ricerca nella baia di Tokyo. “In realtà stavamo cercando, e abbiamo etichettato con successo, alcuni squali goblin, un altro strano animale! Adoro questi squali persi”, dice.

Il dottor Dave Ebert con uno squalo con le pinne catturato al largo delle coste del Giappone. Immagine: Dave Ebert/Discovery Channel

La suscettibilità dello squalo con le pinne alla cattura accidentale ha portato la IUCN a catalogare la specie come “quasi minacciata” già nel 2003, e questo stato di minaccia è stato ampiamente citato dopo l’avvistamento in Portogallo. Tuttavia, una valutazione più recente ha mostrato che l’habitat preferito dell’animale – fino a 1.500 metri sotto la superficie – lo pone al di fuori della portata dei pescatori a strascico, a causa delle restrizioni sulla profondità di pesca a strascico in molti paesi del suo areale (Australia e Nuova Zelanda, per esempio.Per questo motivo, lo squalo con le pinne è stato reinserito nella lista delle specie “Least Concern”.

Quello che è vero è che gli squali con le pinne sono visti vivi solo raramente nel loro habitat naturale, e il recente avvistamento non fa eccezione, nonostante i rapporti che l’animale è stato “trovato mentre nuotava”. Secondo la dottoressa Margarida Castro, docente e ricercatrice presso il Centro di Scienze Marine dell’Università portoghese di Algarve, lo squalo non era vivo quando è stato estratto dalla rete a strascico.

“Da questa profondità, la maggior parte dei pesci vengono fuori morti”, ha detto alla BBC Brasile. “La rete sale molto velocemente, e non sopravvivono all’improvviso cambiamento di pressione”.

Castro fa parte del progetto UE MINOUW, che mira a sviluppare strumenti per ridurre le catture accessorie e gli sprechi inutili nella pesca europea. È stato durante una delle reti a strascico di prova del progetto che è stato trovato lo squalo frilled.

Si sa molto poco dell’ecologia di questa creatura, ma stiamo lentamente iniziando a capire il suo posto nella rete alimentare. Gli scienziati pensavano che questi animali fossero troppo lenti per catturare prede rapide, ma uno studio nella baia di Suruga in Giappone ha dimostrato che gli squali amano cenare sia con calamari che con pesci ossei. Dietro l’inquietante “sorriso” dell’animale si nascondono 300 denti a forma di tridente, disposti in circa 25 file.

“Sono molto affilati, sottili e puntano in dentro”, ha spiegato Castro. “Questo permette loro di catturare grandi prede e non lasciarle scappare; i denti impediscono alla preda di uscire dalla bocca. È chiaramente un predatore molto abile”. Quei denti ricurvi sono tra le molte caratteristiche che danno alla specie il suo nome latino, che, tradotto approssimativamente, significa “simile a un serpente”.

Ebert ha descritto una seconda specie di squalo-franco (Chlamydoselachus africana) già nel 2009, e ha acquisito una certa esperienza di prima mano (letteralmente!) con quei denti impressionanti durante il suo lavoro. “Posso dirvi che, dopo essermi impigliato con le dita nei denti, si può tornare indietro solo in un modo e cioè verso la bocca e poi fuori”, ha detto a Wired dopo la scoperta. “Non è stata una bella sensazione, ve lo posso dire”.

I denti sono così efficaci, infatti, che uno squalo con le pinne è in grado di cacciare prede grandi quanto la metà del suo corpo. E a differenza di molti animali d’alto mare (come il flaccido “squalo divano”), gli squali con le pinne sono abbastanza muscolosi. Gli scienziati sospettano che possano essere in grado di colpire ad affondo, una mossa simile a quella che ci si aspetterebbe da un serpente terrestre.

Inoltre, secondo Ebert, la colorazione bianca brillante dei denti può aiutare ad attirare il cibo sullo sfondo scuro delle profondità marine. “Nel momento in cui si rendono conto, oh, che sono i denti di uno squalo, sono troppo vicini e lo squalo è in grado di imboscarsi a quel punto”, ha detto. “È quasi come quando esci dall’uscita di un parcheggio e ci sono le punte che spuntano e dicono: ‘Non fare marcia indietro’. È un po’ quello che succede quando queste cose catturano le prede”. Questo potrebbe anche spiegare perché gli squali tendono a nuotare con la bocca aperta.

Nel 2013, Shark Week ha presentato una clip di uno squalo frilled che nuota libero durante il loro programma “Alien Sharks”, mostrando i denti unici in dettaglio mozzafiato:

Il filmato è unico nel suo genere, e probabilmente passerà del tempo prima che un altro clip emerga per superarlo. Questo perché gli squali con le pinne non si avventurano quasi mai in acque meno profonde di 20 metri. E quando lo fanno, di solito è un segno che c’è qualcosa di molto sbagliato nell’animale. Il parco marino giapponese di Awashima ha tentato di ospitare uno squalo dalla pinna bianca nel 2007, dopo che era stato trovato mentre si muoveva in una baia vicina alla costa. Si pensava che l’animale fosse malato o ferito, e morì poche ore dopo la cattura.

Perché non sappiamo veramente quanti squali con le pinne ci siano là fuori, è fondamentale che ogni cattura – accidentale o meno – sia registrata. Non è chiaro se l’esemplare portoghese sia stato conservato per lo studio, ma abbiamo contattato il MINOUW per ulteriori informazioni. Aggiorneremo questo articolo quando ne sapremo di più, quindi assicuratevi di tornare indietro.

Immagine in alto: Citron/Wikimedia Commons

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