School of Marine and Environmental Affairs

Di Karin Otsuka

Il primo emergere dell’ambientalismo negli Stati Uniti è stato stimolato da diverse percezioni di conservazione e preservazione, come il mantenimento della natura selvaggia per le attività del tempo libero, il mantenimento delle risorse naturali per le generazioni future, o la conservazione di un ambiente incontaminato libero dalla presenza umana. Tuttavia, a partire dagli anni ’60, i crescenti livelli di inquinamento e i casi di problemi sociali associati al degrado ambientale diedero vita al moderno movimento di conservazione.

Rachel Carson (credit: Alfred Eisenstaedt, Getty Images)

Un’opera che è sinonimo di questa era di ambientalismo è Primavera silenziosa di Rachel Carson, scrittrice ed ecologista. Pubblicato nel 1962, Carson ha usato questo libro per descrivere un mondo afflitto da sostanze chimiche che inquinano l’acqua, l’aria e il suolo, portando malattie sia alla fauna che agli esseri umani. Era particolarmente preoccupata per i pesticidi sintetici come il DDT, che Carson proclamava aver causato agli uccelli come le aquile calve di deporre uova dal guscio sottile, portando alla rottura prematura e al declino della popolazione. In mezzo al contraccolpo dei produttori di pesticidi e ai forti attacchi personali al suo carattere, ha testimoniato davanti al Congresso nel 1963 per sollecitare nuovi regolamenti per preservare la salute umana e ambientale. Il suo impegno, insieme agli sforzi fatti da altre entità urbane e bianche che condividevano la sua visione, portò al divieto di vendita del DDT negli Stati Uniti nel 1972.

Il bioaccumulo è il graduale aumento della concentrazione di un inquinante (giallo) in un organismo, che è raffigurato in questa illustrazione. Gli inquinanti possono poi biomagnificare, in cui gli inquinanti aumentano di concentrazione quando si spostano da un livello trofico all’altro. Anche gli esseri umani sono parte di questo fenomeno, poiché possono consumare organismi che hanno bioaccumulato inquinanti. Con il passare del tempo, c’è un maggiore potenziale di accumulare più contaminazione.

Carson ha inoltre fatto il collegamento che non solo queste sostanze chimiche uccidono gli insetti, il suo obiettivo previsto, ma si bioaccumulano nella catena alimentare, minacciando i predatori come pesci, uccelli e infine le persone. Queste informazioni erano basate su prove scientifiche esistenti all’epoca che non erano state pubblicizzate al grande pubblico fino al libro di Carson. Carson morì di cancro al seno nel 1964, anche se durante questo calvario, scelse di mantenere il suo stato di salute privato, nonostante le possibili connessioni tra l’esposizione chimica e il suo benessere. Per una prospettiva leggermente diversa, date un’occhiata a Living Downstream di Sandra Steingraber, pubblicato nel 1997. All’età di 20 anni, a Steingraber fu diagnosticato un cancro alla vescica, che la spinse a chiedersi perché le fosse successo. Questo la riportò nella sua città natale, Pekin, Illinois, per esplorare la relazione tra ciò che c’era nel suo ambiente di crescita e le sue attuali condizioni di salute. Così, Living Downstream è stata la sua indagine personale sulla connessione tra le sostanze chimiche sintetiche e il cancro.

L’incendio del fiume Cuyahoga dell’Ohio del 1969 si è verificato come risultato di un pesante inquinamento industriale da petrolio nell’acqua che ha preso fuoco.

Oltre all’esposizione a sostanze chimiche sintetiche, altre questioni pressanti della metà degli anni ’60 e dei primi anni ’70 includevano lo smog mortale dell’inquinamento automobilistico e industriale a New York e Los Angeles, la fuoriuscita della trivella della Union Oil al largo della costa di Santa Barbara, e lo scarico di sostanze chimiche tossiche nel fiume Cuyahoga. Questo periodo di crisi ambientale ha portato alla promulgazione del National Environmental Policy Act del 1969, del Clean Air Act del 1970 e del Clean Water Act del 1972 da parte del Congresso e in fase di attuazione da parte dell’Environmental Protection Agency. La prima Giornata della Terra fu anche mobilitata nel 1970, che aprì la strada a un nuovo periodo di ambientalismo guidato dall’attivismo di base, con l’inquinamento e la sovrappopolazione in prima linea nella preoccupazione degli ambientalisti bianchi e urbani. Tuttavia, è anche importante considerare l’agenda dietro queste azioni e per chi erano. Per esempio, c’erano state conversazioni per l’espansione dei parchi e delle aree selvagge per preservare meglio le terre percepite come disabitate dagli agenti inquinanti. Questo ha incontrato l’opposizione delle tribù di nativi americani le cui terre rischiavano di essere portate via. Essi protestavano contro i processi decisionali decisi da ambientalisti e legislatori bianchi senza alcuna considerazione degli affari o dei mezzi di sussistenza dei nativi americani.

Attivismo attraverso l’arte (credit: Ricardo Levins Morales)

Considera un’altra prospettiva. Il “veleno per l’umanità” di cui Carson si era lamentato si era concentrato in gran parte sugli impatti del degrado ambientale sugli americani urbani, bianchi e anglosassoni. Questi erano i sentimenti condivisi dai cosiddetti ambientalisti mainstream, che si caratterizzano per essere parte di comunità bianche, ricche e privilegiate. Questo ambito non comprende le famiglie latine, nere, native americane e bianche a basso reddito esposte in modo sproporzionato all’inquinamento durante questo periodo e che continuano fino ad oggi. Questo ha portato al Movimento per la giustizia ambientale degli anni ’80. Uno dei principali incidenti che hanno spinto questo movimento si è verificato nel 1982 in North Carolina. Lo stato pianificò di stabilire la contea di Warren, una comunità in gran parte nera, come discarica di terreno contaminato da bifenili policlorurati. Senza alcun sostegno da parte dei gruppi ambientalisti tradizionali, i residenti persero questa causa. Nonostante questa sconfitta, gli attivisti della giustizia ambientale a livello nazionale hanno iniziato a protestare contro questo problema, attirando l’attenzione dei leader nazionali dei diritti civili e degli ambientalisti. Un’ulteriore mobilitazione di base si è verificata durante gli anni ’90, durante i quali i leader culturali e delle comunità di luoghi emarginati e di colore si sono organizzati insieme a Washington D.C. per gettare le basi del moderno movimento di giustizia ambientale. Nonostante questi sforzi, i quartieri neri, latini, nativi americani e bianchi a basso reddito si trovano ancora oggi accanto a impianti chimici, centrali elettriche a carbone e altre fonti degli inquinanti più tossici della nazione.

Fino a questo punto, i problemi di degrado ambientale sono stati in gran parte visibili e localizzati, con un impatto diretto su individui e comunità. Questo ha comportato una grande sfida nell’inquadrare il cambiamento climatico, una questione in aumento alla fine degli anni ’90 e negli anni 2000 che metteva in guardia contro gli impatti a lungo termine ed era su una scala di proporzioni globali. Gli argomenti legati al cambiamento climatico, come l’innalzamento del livello del mare, l’acidificazione degli oceani, le frequenti ondate di calore e l’intensificazione delle tempeste avevano iniziato a circolare nei mass media da parte degli scienziati del clima. Questo ha alimentato studenti, attivisti, giornalisti e giovani in tutto il mondo per iniziare a sostenere contro questi impatti ambientali previsti e le loro minacce associate alla salute umana. Tuttavia, con eventi ambientali ricorrenti ed estremi in tutto il mondo che sono direttamente sentiti oggi e coperti dai mass media, come l’uragano Katrina nel 2005, la marea nera della Deepwater Horizon del 2010, e il terremoto e lo tsunami del 2011 in Giappone che hanno portato alla fusione della centrale nucleare di Fukushima, c’è stata una crescente pressione per prendere misure proattive contro queste potenziali minacce.

I manifestanti alla People’s Climate March a Washington, DC, che ha avuto luogo il 29 aprile 2017.

Quando emergono nuovi argomenti, incidenti e minacce di degrado ambientale, come società, dobbiamo anche essere critici nei confronti dei movimenti associati che cercano di affrontare tali questioni. Chi viene rappresentato? Quali voci mancano? Quali entità detengono il potere socio-politico? Quali entità sono più vulnerabili al processo decisionale iniquo? Queste sono alcune delle innumerevoli domande che devono essere integrate nella nostra considerazione dei movimenti ambientali passati, presenti e futuri.

Ogni giovedì di aprile e maggio, Currents copre il passato, il presente e il futuro del movimento di conservazione negli Stati Uniti e oltre. Questo è il secondo articolo della serie, leggi il primo articolo qui.

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