Faro: Jocul de noroc favorit al frontierei

În autobiografia sa din 1892 Forty Years a Gambler on the Mississippi (Patruzeci de ani de joc de noroc pe Mississippi), artistul George Devol a descris o întâlnire pe care a avut-o cu o celebritate în 1874. La acea vreme, Devol lucra în saloon-ul Gold Room din Cheyenne, în teritoriul Wyoming. Într-o zi, un domn ciudat de familiar, cu ochelari albaștri și pălăria trasă jos pe frunte, s-a apropiat de o masă de joc și a făcut un pariu de 50 de dolari, pe care l-a pierdut imediat. Individul a plasat din nou același pariu și de data aceasta a câștigat. Când dealerul i-a înmânat doar 25 de dolari, străinul a protestat și i s-a spus: „limita casei este de 25”. ‘Dar ați luat 50 când am pierdut’, a spus omul. ‘Cincizeci pleacă atunci când pierzi’, a răspuns dealerul. Fără avertisment, jucătorul furios i-a lovit pe dealer și pe partenerul său în cap cu bastonul său, a răsturnat masa și a început să-și umple buzunarele cu conținutul casei de marcat. În timp ce se învârtea pentru a acoperi camera cu două pistoale cu șase gloanțe, pălăria i-a căzut, dezvăluind o coamă de păr lung și nisipos și înfățișarea familiară a lui James Butler „Wild Bill” Hickok.

Chiar dacă credem sau nu povestea bătrânului jucător (o periere cu „Prințul pistoleților” ar fi vândut exemplare în 1892, mai ales că Hickok nu mai era prin preajmă pentru a o dezminți), povestea ilustrează cu ce se confrunta adesea un jucător atunci când se încurca cu regele tuturor jocurilor de noroc de la frontieră; faro. Născut în Franța, jocul a ajuns în America în anii 1700. Numele său, adesea ortografiat „pharo” sau „pharaoh”, provine de la cărțile de joc franceze de epocă, ale căror dosuri purtau uneori chipul unui conducător egiptean. Unele dintre primele cărți și scheme de faro afișau, de asemenea, portretul unui tigru bengalez, inspirând termeni precum „bucking the tiger” sau „twisting the tiger’s tail” pentru a descrie jocul. În anii următori, un portret de tigru înrămat atârnat în afara unei case de jocuri de noroc anunța prezența unui joc de faro înăuntru.

Faro a fost probabil cel mai simplu joc de noroc conceput vreodată. Jucătorii pariau împotriva casei, plasând pariurile pe un layout acoperit de o pânză verde cu imagini pictate a 13 cărți, de la as la rege. De obicei, erau reprezentate pică, dar culorile nu contau; conta doar valoarea nominală. Dealerul împărțea două cărți pe rând dintr-un pachet standard de 52 de cărți, iar scopul era ca jucătorii să prezică ce cărți vor apărea. Prima carte a fiecărui tur pierdea pentru jucător, dar câștiga pentru bancă. A doua carte era câștigătoare pentru jucător. Jetoanele, sau „jetoanele” (așa cum le numeau jucătorii serioși), plasate pe imaginea unei cărți, pariau că acea carte va câștiga pentru jucător. Jucătorii puteau paria că o carte va fi pierdută prin plasarea unui jeton hexagonal numit „cupru” (mai demult se foloseau monede de un penny) deasupra jetoanelor. În cazul în care apărea o pereche, casa lua jumătate din orice pariu pe acea carte, aceste „împărțiri” reprezentând singurul avantaj real al unei bănci oneste. Jucătorii puteau paria pe orice număr de cărți și, în cazul în care cărțile lor nu apăreau, puteau schimba pariurile între tururi. Un observator supraveghea adesea jocul pentru a preveni trișarea, și plătea și colecta toate pariurile.

Original, jucătorii puteau susține doar cărți simple sau grupuri de cărți numite figuri, pote și pătrate. În anii următori, „heeling” și „stringing along” au permis pariuri bizantine în care un singur pariu putea acoperi mai multe cărți, mizând pe câștig, pierdere sau orice combinație. Jucătorii puteau, de asemenea, să parieze că valoarea nominală a oricăreia dintre cărțile care se întorc va fi impară, pară sau cea mai mare dintre cele două. Pariurile câștigătoare se plăteau chiar și cu bani, cu excepția ultimei ture, când jucătorii puteau să „cheme tura”, ghicind ordinea ultimelor trei cărți, iar câștigătorii erau plătiți cu 4 la 1.

Unic pentru faro a fost casekeeper-ul, un cadru asemănător unui abac cu cărți în miniatură care se potriveau cu cele de pe layout. De fiecare carte curgea un ax cu patru discuri în formă de buton, iar asistentul dealerului, numit și casekeeper, mișca aceste butoane pentru a înregistra cărțile împărțite. Unele case ofereau chiar și cărți tipărite, numite „tabs”, pentru ca jucătorii să poată ține o evidență similară. La începuturile jocului de faro, dealerul împărțea cărțile din mâna sa, iar înșelăciunile de prestidigitație erau obișnuite. În 1822, Robert Bailey, un jucător din Virginia, a inventat o cutie din alamă cu o gaură în partea de sus, care permitea glisarea cărților una câte una. Bailey a susținut că acest dispozitiv a împiedicat orice șmecherie din partea dealerilor, dar pentru că ascundea pachetul de cărți, multe case au fost sceptice și l-au interzis în incinta lor. În 1825, un ceasornicar din Ohio, pe nume Graves, a perfecționat o cutie cu capacul deschis, alimentată cu arc, care ținea pachetul de cărți cu fața în sus pentru a elimina orice suspiciune de înșelăciune. Această cutie, de obicei fabricată din argint german, a avut un succes imediat și avea să rămână standardul pe tot parcursul lungii domnii a faro-ului. Deoarece cartea de sus era expusă în aceste cutii, aceasta era o carte „moartă” și nu se putea paria pe ea. Cartea de sus a devenit cunoscută sub numele de „soda card”, iar ultima carte, de asemenea moartă, a fost numită „hock”.

Deși pokerul este mai cunoscut astăzi, acesta a fost destul de obscur până la sfârșitul anilor 1850 și nu a prins cu adevărat până în anii 1870. Faro a fost jocul principal; jucătorilor cu mulți bani le plăceau șansele ușoare, iar alții se bucurau de acțiunea rapidă și de emoția de a miza totul pe întoarcerea unei singure cărți. Un observator al Goanei după aur din Colorado a notat că faro era jucat de toată lumea „de la regii bonelor în cluburile lor private până la micii negri de cizme care se joacă cu tigrul într-o baracă de pe Carbonate Hill.”

Deși a oferit un spectacol plin de culoare atât pentru jucător, cât și pentru spectator, faro a fost un joc elegant, chiar și în mijlocul pandemoniului din casa de jocuri de noroc tipică. Un pașoptist a observat în 1872 că „rareori se rostește vreun cuvânt în timpul desfășurării unei afaceri, deoarece faro este cel mai liniștit și, din acest punct de vedere, cel mai gentleman dintre toate jocurile”. Dar același scriitor a avertizat, de asemenea, că „faro jucat cinstit este un joc de pură șansă și uneori îl favorizează pe nefericitul care se amestecă în el”. Jucătorilor le plăceau șansele aparent favorabile; bancherilor le plăceau adesea numeroasele oportunități de a trișa. Șicanele erau folosite atât de jucători, cât și de dealeri, dar pentru a fi prins era nevoie de un joc de arme. Cu toate acestea, trișatul era atât de răspândit în State, încât edițiile americane ale regulilor lui Hoyle au început să conțină avertismente conform cărora nu se mai găsea faro cinstit. R.F. Foster, unul dintre primii editori ai lui Hoyle, a explicat că „pentru a justifica această cheltuială , trebuie să aibă un avantaj permanent”. El a adăugat că, dacă un astfel de avantaj nu era inerent jocului, jucătorii erau probabil înșelați.

La câteva luni după invenția lui Graves, cutiile de împărțit strâmbe au inundat piața, concepute pentru a permite dealerilor să prevadă și/sau să manipuleze ordinea cărților împărțite. Aceste cutii „gafate” se vindeau sub nume exotice precum „tongue-tell”, „horse box” și „needle squeeze”. Cutiile cinstite, sau „pătrate”, se vindeau cu aproximativ 30 de dolari, în timp ce cutiile „gaffed” se vindeau cu până la 200 de dolari. Graves a încasat bani de pe urma acestei dezvoltări, proiectând el însuși multe dintre aceste invenții.

În spatele acestor cutii a venit o serie de cărți special concepute. Cărțile „șlefuite”, aspre pe o parte, se agățau unele de altele și erau folosite cu cutii cu „două cărți” care permiteau dealerului să scoată mai mult de o carte odată. Cărțile de tip „stripper” erau mai înguste la un capăt sau aveau laturile curbate, astfel încât dealerul putea să le manipuleze în timpul amestecului pentru a „scoate” împărțiri. Având în vedere că împărțirile se produceau în mod natural doar de trei ori în două mâini, creșterea numărului de cărți împărțite reprezenta un avantaj evident pentru casă. Salariul unui dealer de faro ajungea adesea între 100 și 200 de dolari pe săptămână, la care se adăuga un procent din câștigul casei. Foster a acuzat că acești genți nu erau plătiți atât de generos „doar pentru că scoteau cărțile dintr-o cutie” și i-a provocat pe bancheri, ca un gest de bună-credință, să îl lase „să pună o fată de mașină de scris în locul dealerului”. Se pare că nu a avut niciun doritor. Jocurile strâmbe erau numite jocuri cu bretele, definite de Mason Long, un jucător din Indiana, ca fiind cele „în care un om nu are nicio șansă să câștige decât dacă dealerul își rupe degetul, ceea ce nu se întâmplă niciodată”. Casele de brace au apărut în toată țara, unde „captatorii” se dădeau drept jucători, iar „steererii” atrăgeau „pescărușii” neavizați. O astfel de înșelăciune organizată și răspândită l-a determinat pe Jonathan Green, un jucător reformat, să scrie în 1853: „Un om ar acționa mai rațional și mai corect dacă și-ar arde banii decât dacă i-ar paria pe faro.”

Cel mai rău dintre infernurile jocurilor de noroc au fost „capcanele lupilor” – bârloguri de jupuit în care oricine cu o miză de 20 de dolari putea să cumpere un teanc de cecuri și să deschidă un „snap”, casa asigurând aranjamentul pentru 10 la sută din câștigul băncii. Nu erau angajați paznici sau supraveghetori, iar înșelăciunile erau generalizate. Jucătorii se răzbuneau adesea prin „goosing” sau „snaking”, furând trusa dealerului și măsluindu-i cărțile, sau prin „bonneting” – aruncându-i o pătură pe cap și plecând cu banca sa. Conducerii nu-i păsa cine pe cine a jupuit, dar încasa cecuri pentru oricine, fără să pună întrebări. În casele mai blânde, jucătorii trișau într-un mod mai discret. Unii foloseau dispozitive cum ar fi cupru de păr de cal – pur și simplu o aramă cu un fir de păr de cal atașat, astfel încât să poată fi smuls în secret de pe o carte câștigătoare.

Jucătorul inveterat Bat Masterson a absorbit odată atât de mult un dealer într-o poveste despre zilele sale de glorie, încât individul a împins în mod distrat cărțile dintr-un joc terminat înapoi în cutia de distribuire „fără nici măcar suspiciunea de amestecare”. Bat cel viclean s-a prins de greșeală și, verificându-și fila de la jocul precedent, a câștigat rând pe rând, pierzând doar câte un pariu mic ocazional „de dragul decenței”. Spre final, cu Bat pregătit cu nerăbdare să ‘cutremure’ ultima tură, dealerul a simțit brusc mirosul de șobolan și a răsturnat cutia de împărțit, punând capăt jocului.

Reducătorul pistolar Ben Thompson a distrus un joc din Leadville, Colorado, după ce a pierdut 3.000 de dolari în 1879, când orașul minier se mândrea cu peste 100 de săli de jocuri de noroc (cele mai multe de-a lungul străzii State Street, supranumită ‘Tiger Alley’ pentru abundența de bănci de faro). Cu o ocazie ulterioară, într-un salon din Austin, Texas, Thompson a privit cu indiferență cum un dealer pe nume Lorraine curăța jucătorii prin mai multe ture; apoi, fără avertisment, Thompson a curățat pielea și a început să arunce teancuri de cecuri de pe ecran. După ce a astupat, de asemenea, cutia de distribuire a cărților și lămpile de deasupra mesei, Thompson le-a explicat puținilor curioși care au rămas: „Nu cred că setul acela de instrumente este cu totul cinstit și aș vrea să-l ajut pe domnul Lorraine să cumpere altul”. Alimentat cu suc de gândaci, înflăcăratul trăgător a spulberat apoi o cârciumă vecină, luând în urma sa o gâscă de keno, alte câteva lămpi și câteva felinare. În dimineața următoare, un Thompson treaz și împăcat s-a prezentat la biroul primarului și a plătit toate daunele. Se pare că astfel de năzbâtii nu au speriat publicul votant din Austin, căci Thompson a fost ales șerif al orașului în 1880.Luke Short, unul dintre membrii fraternității sportive, la fel de priceput cu o cutie de împărțit sau cu un pistol cu șase gloanțe, nu putea tolera trișorii. La o partidă de faro într-un salon din Leadville, în 1879, un localnic greu de cap pe nume Brown a schimbat unul dintre pariurile lui Luke. Când Brown a ignorat cu grosolănie cererea sa politicoasă de a renunța, Luke a făcut următoarea cerere prin intermediul unui glonț de plumb tras de la mică distanță în obrazul trișorului. Brown nu s-a mai amestecat în jocul micului și elegantului parior.

În februarie 1881, o ceartă legată de un joc de faro în Tombstone, Teritoriul Arizona, a dus la un schimb de focuri fatal între Short și pariorul Charlie Storms, ciocnire la care a asistat Bat Masterson. Masterson a intrat în Oriental Saloon și i-a găsit pe cei doi, ambii prieteni de-ai săi, pe punctul de a se lupta. Bat l-a convins pe Storms, aflat în stare de ebrietate, să meargă acasă și să se odihnească, însoțindu-l personal până acolo. Abia se întorsese la Oriental când Storms a reapărut brusc și l-a smuls pe Short de pe trotuar. Înainte ca Masterson să poată interveni din nou, ambii bărbați și-au scos armele. Short a fost mai rapid, iar Storms a căzut mort cu gloanțe în gât și în inimă. Un alt martor, George Parsons, a notat în jurnalul său că, după ce trupul lui Storms a fost dus în camera sa, ”jocurile de Faro au continuat ca și cum nimic nu s-ar fi întâmplat.”

În 1875, un dealer de faro pe nume Tom McKey a jucat cu fraierii la Babbitt’s House din Denver, lucrând alternativ ca dealer și paznic. El s-a mutat în vara anului ’76 la Cheyenne, unde a condus o bancă în Ford’s Place. Probabil că nimeni dintre cei care au pariat la schema agilului McKey nu știa că acesta era de fapt un dentist născut în Georgia pe nume John Henry „Doc” Holliday. Doc credea că jocurile de noroc sunt mai profitabile și mai satisfăcătoare decât să smulgă molari, și a fost o meserie pe care a practicat-o în tot Vestul de-a lungul scurtei sale vieți. În 1880, Doc a condus o bancă la Alhambra Saloon din Tombstone, o afacere comună cu probabil cel mai cunoscut dealer de faro din Vest, Wyatt Earp.

În timpul șederii sale în Tombstone, Earp a deținut participații la jocurile de noroc în mai multe saloane, împărțind pânza verde cu frații săi și cu un grup de aliați ai lui Earp, mai ales cu Holliday, Luke Short și Bat Masterson. Nu numai că a jucat, dar, ca un adevărat pasionat, a jucat cu aviditate la bancă. După o ceartă cu proprietarul Milt Joyce, Earp a renunțat la un sfert din participația sa la concesiunea de faro de la Oriental Saloon, doar pentru a afla că o nouă bancă care funcționa acolo era deținută de dușmanul său detestat, șeriful comitatului Cochise, John Behan. Aflând că Behan avea un capital total de 5.000 de dolari, Wyatt a intrat într-un joc cu însuși șeriful în scaunul de pază, jucând până când suma sa a ajuns la 6.000 de dolari. Atunci când Wyatt a anunțat că încasa banii, Behan a protestat, oferindu-se lamentabil să acopere orice alte câștiguri. Earp a răspuns răspicat: „Eu o iau pe a mea în numerar”. Creditul tău față de mine nu acoperă nici măcar un jeton alb”. Wyatt și-a încasat câștigurile, iar banca lui Behan a cedat definitiv. După scandalul de la O.K. Corral și urmările sale sângeroase, Wyatt Earp a plecat spre regiuni mai prietenoase și mai sănătoase. A debarcat în Gunnison, Colorado, și și-a găsit de lucru la jocurile de distanță din saloon-ul lui Charley Biebel, unde, potrivit unui ofițer de poliție locală pe nume Riley, „purta întotdeauna două pistoale, sus, sub brațe”. Se pare că Wyatt nu prea avea nevoie de arme, dar a menținut ordinea cu reputația sa și cu răceala caracteristică lui Earp.

În comparație cu multe profesii, jocurile de noroc în secolul al XIX-lea nu erau strict un domeniu masculin. Multe femei, obosite de codurile stricte și de rolurile prescrise de societatea victoriană, au căutat aventura în casele de jocuri de noroc. Proprietarii de saloane au descoperit rapid că un dealer drăguț stimula afacerile, și multe bănci de faro prezentau o doamnă în spatele cutiei de împărțit.

Poker Alice, în ciuda poreclei, era un dealer de faro priceput. Născută în Anglia în 1851, ea a jucat cărți în orașele de boom din Colorado, cum ar fi Leadville și Creede, precum și în Tombstone, și a trăit până la aproape 80 de ani. În schimb, Kitty LeRoy din Deadwood, poreclită pe bună dreptate Kitty the Schemer, a murit la vârsta de 28 de ani, împușcată de cel de-al cincilea soț al ei. Se pare că Doc Holliday a pierdut odată 3.000 de dolari în fața lui Lottie Deno, o frumoasă roșcată din sud care se ocupa de faro în Fort Griffin, Texas. Deno avea aproape 90 de ani când a murit, fiind soția unui vicepreședinte de bancă.

Poate cea mai cunoscută jucătoare a fost franțuzoaica Eleanor Dumont, poreclită Madame Mustache pentru buza ei superioară pufoasă. A apărut în California în timpul goanei după aur, deschizând o casă de jocuri de noroc elegantă în Nevada City, spre disperarea părinților orașului (care considerau că o femeie jucătoare este scandaloasă) și încântarea minerilor (care considerau că este un privilegiu să aibă o doamnă drăguță care să le ușureze munca). Casa ei de jocuri de noroc Vingt-et-Un (Douăzeci și unu) avea covoare și candelabre de cristal și servea șampanie gratis; patronilor li se cerea să-și curețe cizmele (și limbajul) dacă doreau să intre și să joace la mesele madamei.

Când boom-ul din orașul Nevada a dat faliment, Madame Mustache a urmat aurul și argintul și, timp de 25 de ani, a împărțit jocuri în taberele din tot Vestul, adăugându-și la CV, pe măsură ce averile au scăzut, o profesie mult mai veche decât jocurile de noroc. Madame Mustache și-a pus capăt zilelor în Bodie, California, unde a dus o existență sărăcăcioasă făcând trucuri, dar și cărți. Într-o noapte de septembrie din 1879, o pereche de ascuțitori a spart banca de faro a doamnei, iar în dimineața următoare a fost găsită moartă în cabana ei singuratică, cu o sticlă de otravă în mână.

În ultimii ani ai secolului al XIX-lea, faro a dominat jocurile de noroc din Vest. De la bancnotele de 10 dolari la băncile bogate din casele cochete din Denver și San Francisco, răcnetul tigrului a fost puternic. În 1885, 200 de persoane lucrau în casele de jocuri de noroc din Denver, care se mândreau cu nume atât de colorate precum Bucket of Blood, Morgue, Tivoli și Chicken Coop. Dintre toate băncile din Denver, doar șase erau cunoscute ca fiind pătrate. Faro era atât de popular acolo încât șeriful comitatului și-a amanetat odată revolverul pentru 20 de dolari ca să câștige o partidă la Denver House. Atunci când zvonistii l-au acuzat pe candidatul la Senat din 1888, Edward O. Woolcott, că a pierdut 22.000 de dolari la faro, el a răspuns că era treaba lui, adăugând: „În plus, tocmai câștigasem banii cu o zi înainte la curse”. Colorado iubea un om sportiv; Woolcott a câștigat alegerile.

În ciuda sprijinului din partea șerifilor și senatorilor, totuși, epoca de aur a faro-ului se apropia de sfârșit. Încă din 1872, un cronicar din Est observase că ‘niciun viciu nu a nenorocit atâtea vieți, nu a ilustrat atâtea epopei de angoasă sau nu a costat industria productivă atâtea milioane de bani, ca jocurile de noroc faro’. Pe măsură ce rădăcinile civilizației s-au răspândit, acest sentiment s-a răspândit treptat la nivel național, iar în anii 1890, chiar și jucătorul confirmat George Devol a recunoscut: ‘Dacă nu aș fi văzut niciodată o bancă de faro, astăzi aș fi fost un om bogat.’

Până în 1900, unul dintre ultimele bastioane ale jocurilor de noroc, Teritoriul Arizona, încă mai conținea aproape 1.000 de unități de jocuri de noroc, dar presiunea publică a învins în cele din urmă. Un titlu din Prescott Journal-Miner din 31 martie 1907 titra: „Tigrul moare!”, iar până la miezul nopții, ultima tură din Arizona fusese anunțată. Pe măsură ce stat după stat i-a urmat exemplul, tigrul a devenit o specie pe cale de dispariție a cărei ultimă poziție a fost, în mod previzibil, în Las Vegas, Nev. Odată cu legitimarea și reglementarea jocurilor de noroc, un joc cu trecutul înjghebat al faro-ului a fost privit cu suspiciune. Mai important, operatorii de cazinouri au învățat ceea ce șmecherii din vechime știau de secole: Faro cinstit nu aducea bani casei. Cazinoul Horseshoe al lui Joe W. Brown conducea probabil ultima bancă existentă în 1955.

Tot ceea ce a mai rămas astăzi din faro este jargonul colorat cu care a contribuit la vorbirea americană. Un exemplu care ilustrează poate cel mai bine fascinația jucătorului occidental pentru faro este atribuit partenerului de lungă durată al lui George Devol, celebrul artist bunco „Canada Bill” Jones. Atunci când un prieten l-a găsit pe Bill făcând bani într-o sală de jocuri de noroc de-a lungul Mississippi, la sfârșitul anilor 1850, l-a avertizat pe Bill că jocul era o brățară. ‘Da’, a răspuns Bill cu nostalgie, ‘dar este singurul joc din oraș’.”

.

Lasă un comentariu