Bridger, James

Născut la 17 martie 1804

Richmond, Virginia

Decedat la 17 iulie 1881

Missouri

Muntenegrean, vânător, călăuză „Numai un om cu o extraordinară și necruțătoare putere de observație, numai un om cu o memorie absolut sigură ar fi putut să obțină și să păstreze o cunoaștere exactă a mărețului val de munți, a încrengăturii nesfârșite de râuri și văi care formau vastele terenuri de vânătoare ale lui Bridger.”

Stanley Vestal în Jim Bridger: Mountain Man

Unul dintre cei mai infami oameni de munte și cercetași din Vestul american, Jim Bridger a operat, de asemenea, un post comercial cheie pe drumul spre California și a servit ca ghid pentru expedițiile de cartografiere și cruciadele militare împotriva indienilor. El este creditat cu descoperirea Marelui Lac Sărat din actualul Utah, precum și a trecătorii care a fost folosită mai târziu de Overland Mail și Pony Express.

Viața dificilă la început

Bridger s-a născut la 17 martie 1804, în Richmond, Virginia, unde și-a petrecut tinerețea lucrând la afacerea familiei, o tavernă (restaurant și bar). La vârsta de opt ani, familia sa a călătorit spre vest, în Teritoriul Missouri, într-o căruță acoperită, stabilindu-se în cele din urmă la o fermă în Six-Mile-Prairie, care nu era departe de orașul în plină expansiune St. Louis. Jim a deprins rapid abilitățile unui băiat de frontieră: vânătoarea, pescuitul, cunoașterea terenului și o privire atentă la indieni. Cu toate acestea, viața lui a fost dată peste cap când mama, fratele și apoi tatăl său au murit, lăsându-i pe Jim, în vârstă de paisprezece ani, și pe sora sa mai mică singuri.

Pentru a-și câștiga existența, Bridger a obținut o slujbă ca operator al unei bărci plate care transporta oameni pe râul Mississippi. Apoi a fost angajat ca ucenic la un fierar din St. Louis. Acolo a auzit poveștile vânătorilor de capcane și ale comercianților care intrau și ieșeau din orașul plin de viață. Curând a tânjit după propriile aventuri. Când vânătorul de capcane William Henry Ashley a postat un anunț prin care căuta „tineri întreprinzători” care să se alăture expediției sale în vest în 1822, Bridger s-a înscris rapid.

La munte!

Expediția lui Ashley avea să devină legendară, pentru că a lansat carierele mai multor oameni de munte renumiți, printre care Jim Beckwourth (1800-1866; vezi rubrica), Tom Fitzpatrick (1799-1854; vezi rubrica), William Sublette și Jim Bridger (1804-1881). Mulți bărbați care nu aveau nicio experiență de viață în sălbăticie s-au trezit curând îmbrăcați în buckskins (haine de piele), prinzând capcane de castor și trăgând cu arma. Era o viață dificilă pe traseu, dar pentru un tânăr căruia îi plăcea munca grea și aventura era o viață grozavă.

Până în 1824, Bridger credea că știa suficient de multe despre cum să trăiască din pământ pentru a deveni un „vânător de capcane liber”. Castorii erau numeroși în Munții Stâncoși, iar un om putea trăi bine dacă știa cum să citească pământul și să găsească râuri bune. Potrivit biografului Stanley Vestal, „Numai un om cu o putere de observație extraordinară și neobosită, numai un om cu o memorie absolut fiabilă ar fi putut să obțină și să păstreze o cunoaștere exactă a mărețului val de munți, a încurcăturii nesfârșite de râuri și văi care formau vastele terenuri de vânătoare ale lui Bridger”. Bridger a fost acel om și a devenit cunoscut chiar și printre alți oameni de munte pentru cunoștințele sale excepționale despre actualele state Wyoming, Montana, Idaho, Utah și Colorado.

În 1824, în timp ce campa cu alți vânători de capcane de-a lungul râului Bear, în actualul Idaho, Bridger s-a oferit voluntar să afle unde se termina râul. Și-a construit singur un „bullboat”, o barcă rotundă asemănătoare unui coș acoperit cu piele de bivol, și a pornit în josul râului turbulent. Kilometri mai târziu, pârâul se vărsa într-un lac imens. Când Bridger și-a băgat mâinile în el pentru a bea, a fost surprins să constate că era sărat. Când s-a întors să se întâlnească cu prietenii săi, toți au jurat că ajunsese la Oceanul Pacific. În realitate, el descoperise Marele Lac Sărat și Valea Lacului Sărat din actualul Utah. Bridger a simțit întotdeauna o legătură specială cu zona Marelui Lac Sărat, iar memoria sa detaliată despre dispunerea acestuia avea să le fie de folos mormonilor care au călătorit acolo câțiva ani mai târziu.

În 1830, Bridger, Fitzpatrick, Milton Sublette și alți câțiva oameni de munte au fondat o companie proprie de comerț cu blănuri, cunoscută sub numele de Rocky Mountain Fur Company. Concurența din partea Hudson’s Bay Company și a American Fur Company era acerbă, iar situația s-a înrăutățit atunci când piața pentru blănuri a început să scadă. Până în 1834, compania – care pierduse aproape o sută de mii de dolari în proprietăți și își văzuse șaptezeci dintre vânători uciși în accidente sau lupte cu indienii – a fost dizolvată. Bridger a mai prins capcane pe cont propriu timp de câțiva ani, dar până în 1840 comerțul cu blănuri s-a prăbușit din cauza comerțului excesiv și a schimbărilor din industria modei. Nu se mai puteau face bani; Bridger a trebuit să găsească un alt mod de viață.

Fort Bridger

În 1842 Bridger s-a stabilit la Fort Laramie, în actualul Wyoming, principalul punct comercial de pe Oregon Trail. Călătorii care treceau pe acolo erau nerăbdători să absoarbă sfaturile unui om de munte experimentat ca Bridger. El a decis să profite de această nevoie și, împreună cu partenerul său Louis Vasquez, a construit un fort pe Black’s Fork al râului Green River, în colțul de sud-vest al actualului Wyoming. Fortul, numit Fort Bridger, era situat în apropierea punctului în care traseul Oregon Trail se bifurca, trimițând unii călători spre Oregon, iar alții spre sud, spre California. A fost, scrie Vestal, „nu numai „o oază în deșert” pentru toți călătorii, adăpostul tuturor emigranților care se înghesuiau și care aveau nevoie de reparații, provizii și animale proaspete, ci și punctul de comerț pentru toate triburile din jur, punctul de întâlnire pentru oamenii de munte rătăcitori și un mare birou de informații pentru toți și toate.”

În 1847, Brigham Young (1801-1877; vezi intrarea) a condus un grup mare de mormoni spre vest pe Traseul Oregonului. Mormonii erau un grup religios care fugea de persecuțiile din estul Statelor Unite. Ei credeau că în Valea Lacului Sărat ar putea scăpa de intoleranța religioasă. S-au consultat cu Bridger, care a lăudat Valea Lacului Sărat ca fiind un loc potrivit pentru așezare; potrivit lui Vestal, Bridger i-a spus lui Young: „Este paradisul meu, dar poți să te stabilești în el împreună cu mine”. El le-a oferit mormonilor hărți și sfaturi pentru a evita problemele cu nativii americani care trăiau în regiune. Cu toate acestea, BrighamYoung nu l-a invitat pe Bridger să le fie ghid. Young dorea zona doar pentru mormoni.

A cui era valea?

Din momentul în care s-au întâlnit pentru prima dată în 1847, Jim Bridger și liderul mormon Brigham Young au fost în dezacord. Bridger revendica Valea Lacului Sărat ca fiind a lui, dar s-a oferit să o împartă cu mormonii. Brigham Young dorea cu disperare să revendice regiunea ca fiind pământul făgăduinței pentru poporul mormon persecutat. Deși Bridger i-a ajutat pe mormoni să găsească drumul spre Valea Lacului Sărat, Young l-a suspectat că a incitat atacuri indiene asupra așezărilor mormone și că i-a spionat pe mormoni pentru guvernul Statelor Unite, care se simțea oarecum amenințat de comunitatea mormonă separatistă. Potrivit biografului lui Bridger, Stanley Vestal, Young a scris în 1849: „Cred că bătrânul Bridger este moartea asupra noastră.”

În 1853, mormonii au căutat să pună capăt influenței lui Bridger în valea „lor”. Ei au trimis o bandă de oameni pentru a prelua serviciul profitabil de feribot al lui Bridger peste râul Green River, dar au fost alungați de muntenii bine înarmați. Apoi, acuzându-l pe Bridger că incita la raiduri indiene, un șerif mormon a condus o poteră de 150 de oameni pentru a-l captura pe Jim Bridger și a-i lua fortul. Au luat fortul, dar nu și pe Bridger, care a părăsit locul faptei. După ce au jefuit fortul și au ucis câțiva dintre oamenii lui Bridger, mormonii au plecat, iar Bridger s-a întors – dar influența sa în vale nu a mai fost niciodată aceeași. Mormonii au construit Fort Supply pentru a-și menține influența, iar în 1855 au cumpărat Fort Bridger pentru suma de opt mii de dolari. În 1857, în timpul așa-numitului Război Mormon (vezi caseta de la p. 36), mormonii au distrus fortul pentru a încetini forțele americane care mărșăluiau spre Salt Lake City. În ceea ce-l privește, Bridger a contestat proprietatea mormonilor asupra terenurilor din jurul fortului până la moartea sa.

Guide to the West

În vara anului 1849, Bridger a acceptat o provocare uriașă. Căpitanul Howard Stansbury din armata americană a întrebat dacă Bridger ar putea trasa o potecă mai scurtă de la Fort Bridger până la râul South Platte, scurtând astfel traseul Oregon Trail. „Bridger s-a holbat”, scrie Vestal, „dar a avut eleganța de a nu-i râde în nas ofițerului. Găsiți-o! Fără să-și părăsească scaunul, în cinci minute, Jim i-a spus căpitanului pe unde trebuie să treacă acel drum de căruțe, zgâriind o hartă… pe podeaua de pământ.” Bridger l-a condus în curând pe Stansbury pe această potecă, care a devenit mai târziu traseul folosit de Overland Stage Coach, Pony Express, Union Pacific Railroad și Interstate 80.

Războiul mormonilor

Comunitatea mormonilor a trăit în Valea Lacului Sărat fără interferențe din partea guvernului american până în 1850, când Utah a devenit teritoriu american. Liderul mormon Brigham Young a fost numit guvernator al teritoriului. Cu timpul, liderii publici non-mormoni au început să obiecteze față de cantitatea de putere pe care figura religioasă o deținea asupra teritoriului. Oficialii guvernamentali numiți în funcții în Utah s-au plâns curând că influența lui Young era prea puternică și că acesta conducea o teocrație (un guvern în care biserica și statul sunt una singură). Mai mult, non-mormonii nu se simțeau confortabil cu unele dintre practicile bisericii. Adoptarea oficială de către Biserica Mormonă a căsătoriilor pluraliste (căsătoria cu mai mult de un partener în același timp) în 1852 a creat un protest public împotriva imoralității mormone. Unii au acuzat că mormonii credeau că pot trăi în afara legii americane. În 1857, convins că mormonii aveau în vedere o rebeliune, președintele James Buchanan (1791-1868) a trimis două mii de soldați în Utah pentru a instala un nou guvernator, Alfred Cumming. Temându-se de o nouă persecuție și vărsare de sânge, Young a ordonat mormonilor să evacueze Salt Lake City și să se ascundă în comunitățile din sud. În iunie 1857, după ce trupele americane au mărșăluit fără rezistență în Salt Lake City, o comisie de pace a negociat un acord care l-a numit guvernator pe Cumming, dar a lăsat puterea reală în mâinile lui Young. Războiul Mormon se încheiase, iar viața a revenit la normal.

Din 1849 până în 1868, Bridger a servit ca ghid în diferite calități în tot vestul. El l-a condus pe căpitanul William Raynolds din Corpul de ingineri al armatei americane în călătoria sa în zona Yellowstone. (Ani de zile, Bridger a spus povești despre gheizerele și izvoarele fierbinți și clocotitoare de la Yellowstone, deși cei mai mulți oameni le-au considerat drept „povești deocheate” ale unui om al muntelui). În 1861, l-a condus pe căpitanul E. L. Berthoud și grupul său de topografie spre vest, de la Denver, prin munți, până la Salt Lake City, iar în următorii câțiva ani a ajutat unitățile armatei care păzeau poșta terestră. Cu cunoștințele sale enciclopedice despre peisajul vestic, Bridger a fost cel mai bun ghid din vest.

Bridger a continuat să servească drept ghid și după sfârșitul Războiului Civil (1861-65; un război purtat între nordul și sudul Statelor Unite din cauza problemei sclaviei). Între timp, armata era hotărâtă să protejeze căutătorii de aur și coloniștii care călătoreau pe Bozeman Trail, care se întindea prin nord-estul Wyoming și în Montana. Cu toate acestea, s-au confruntat cu rezistența hotărâtă a indienilor Sioux și Cheyenne. Bridger i-a sfătuit pe soldați cu privire la modul în care să se descurce cu aceste grupuri de nativi americani, dar tinerii militari entuziaști nu au ascultat sfaturile bătrânului om al muntelui. L-au ignorat pe Bridger cu consecințe fatale în 1866, când căpitanul William Fetterman a condus un grup de optzeci de soldați într-o ambuscadă indiană; toți cei optzeci de soldați au fost uciși. Când armata a abandonat Traseul Bozeman în 1868, Bridger știa că zilele sale ca ghid se terminaseră.

În cele din urmă, Bridger s-a stabilit cu copiii săi în Missouri. El a fost căsătorit de trei ori cu femei amerindiene. Nepoților săi le plăcea să asculte poveștile spuse de bunicul lor. Până în 1875 era complet orb. A murit pe 17 iulie 1881 și a fost înmormântat în Kansas City. Incapabil să citească sau să scrie, Bridger nu a lăsat nicio mărturie scrisă despre viața sa, dar Munții Bridger, Fort Bridger și Pasul Bridger îi poartă numele. Poate și mai important, el a ajutat la călăuzirea unui număr mare de americani în vest, deschizând astfel calea pentru așezarea albilor.

Pentru mai multe informații

Cărți

Alter, Cecil J. Jim Bridger: O narațiune istorică. Norman: University of Oklahoma Press, 1986.

Gowans, Fred R., și Eugene E. Campbell. Fort Bridger: Island in the Wilderness. Provo, UT: Brigham Young University Press, 1975. Hafen, LeRoy R., și Harvey L. Carter, eds. Mountain Men and Fur Traders of the Far West. Lincoln: University of Nebraska Press, 1982. Luce, Willard, și Celia Luce. Jim Bridger: Man of the Mountains. New York: Chelsea House, 1991. Vestal, Stanley. Jim Bridger: Omul munților. 1946. Reeditare. Lincoln: University of Nebraska Press, 1970.

Site web

„Mountain Man Jim Bridger”. http://xroads.virginia.edu/~HYPER/HNS/Mtmen/jimbrid.html (accesat la 9 mai 2000).

Despain, S. Matthew, și Fred R. Gowans. „James Bridger”. http://www.media.utah.edu/medsol/UCME/b/BRIDGER%2CJAMES.html (accesat la 9 mai 2000)..

Lasă un comentariu