Venezuela – Rios

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O Orenoco é de longe o mais importante dos mais de 1.000 rios do país. Fluindo mais de 2.500 quilômetros para o Atlântico desde sua nascente no planalto da Guiana, na fronteira brasileira, o Orinoco é o oitavo maior rio do mundo e o maior da América do Sul, depois do Amazonas. Seu fluxo varia substancialmente de acordo com a estação do ano, com o alto nível da água em agosto excedendo em até treze metros os baixos níveis de março e abril. Durante os períodos de águas baixas, o rio experimenta marés altas e baixas por mais de 100 quilômetros rio acima, a partir de Ciudad Guayana.

Para a maior parte do curso do Orinoco, o desnível é leve. A jusante de suas cabeceiras, ele se divide em dois; um terço de seu fluxo passa pelo Brazo Casiquiare (Canal Casiquiare) em um afluente da Amazônia, e o restante passa pelo canal principal do Orinoco. Esta passagem permite que embarcações com calado raso naveguem desde o baixo Orenoco até o sistema do rio Amazonas depois de descarregarem e recarregarem em ambos os lados de duas quedas no Orenoco ao longo da fronteira com a Colômbia.

A maior parte dos rios que sobem nas montanhas do norte corre para sudeste até o Rio Apure, um afluente do Orenoco. Da sua cabeceira, o Apure atravessa os lhanos na direção geralmente leste. Poucos rios fluem para ele da região pouco drenada ao sul do rio e grande parte dessa área próxima à fronteira com a Colômbia é pantanal.

O outro grande rio venezuelano é o Caroní, de fluxo rápido, que nasce no planalto da Guiana e corre para o norte, para o Orenoco, a montante, a partir da Guiana Ciudad. O Caroní é capaz de produzir tanta energia hidroelétrica quanto qualquer rio da América Latina e tem contribuído significativamente para a produção de energia elétrica do país. A eletricidade gerada pelo Caroní foi um dos fatores que incentivaram a industrialização da parte norte do planalto da Guiana e do baixo vale do Orenoco.

O Lago de Maracaibo, o maior lago da América Latina, ocupa os 13.500 quilômetros quadrados centrais da planície de Maracaibo. As margens baixas e pantanosas do lago e as áreas sob o próprio lago contêm a maior parte dos ricos depósitos de petróleo da Venezuela. O lago é raso, com uma profundidade média de dez metros, e separado do Caribe por uma série de ilhas e bancos de areia. Em 1955, um canal de 7,5 metros foi cortado através dos bancos de areia para facilitar a navegação entre o lago e o Caribe. O canal também permite a mistura de água salgada com a água doce amarelada do lago, tornando as partes norte salobras e impróprias para beber ou irrigar.

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