Será que o limite Hayflick nos impedirá de viver para sempre?

A descoberta do limite Hayflick representou uma mudança radical na forma como a ciência olhava para a reprodução celular. Antes da descoberta do médico, pensava-se que as células eram capazes de imortalidade. Embora o fenómeno do limite Hayflick tenha sido estudado apenas in vitro, acabou por ser geralmente aceite na comunidade científica como um facto. Durante décadas, parecia que o limite era intransponível, e ainda assim parece que assim é. Em 1978, entretanto, a descoberta de um segmento de DNA não replicável em células chamado telômeros esclarece a possibilidade da imortalidade celular.

Telômeros são cordas repetitivas de DNA encontradas nas extremidades de pares cromossômicos dentro de células diplóides. Estas cordas são normalmente comparadas com as pontas plásticas dos atacadores (chamados aglets) que impedem que os atacadores se desfiem. Os telômeros fornecem a mesma proteção aos cromossomos, mas o telômero na extremidade de cada par de cromossomos é encurtado com cada divisão celular. Eventualmente, o telômero é esgotado, e a apoptose começa.

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A descoberta dos telômeros suportou o limite Hayflick; afinal, foi o mecanismo físico pelo qual as células entraram na senescência. Pouco menos de uma década depois, no entanto, outro avanço no envelhecimento celular foi descoberto. A telomerase é uma proteína que é encontrada em todas as células, mas em células normais, ela é desligada — ela não faz nada. Em células anormais como tumores e células germinativas, no entanto, a telomerase é bastante ativa: Contém um modelo de RNA capaz de produzir novos telómeros nas extremidades dos cromossomas em células envelhecidas.

Telomerase tem a comunidade de pesquisa do envelhecimento excitada por duas razões. Primeiro, como é naturalmente activa em tumores e pode ser detectada em amostras de urina, o teste da presença de telomerase pode levar a testes mais eficazes em doentes com cancro. Segundo, os investigadores descobriram como extrair a telomerase e sintetizá-la. Potencialmente, se a telomerase activa for adicionada às células adultas normais, estas continuarão a replicar-se muito para além do seu limite de Hayflick. Num estudo que suporta esta noção, os investigadores relataram que as células às quais tinham introduzido a telomerase tinham sido replicadas 20 vezes mais do que o seu tempo de vida normal indicaria – e ainda estavam a dividir .

A ciência ainda não provou definitivamente que a telomerase pode produzir a imortalidade celular. Parece haver uma miríade de factores envolvidos na morte celular programada para além da destruição dos telómeros. No entanto, enquanto os humanos temerem a morte, haverá sempre pesquisas para ultrapassar estes obstáculos naturais à nossa imortalidade, celular ou não.

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