Se você não consegue vencê-los, coma-os: espécies invasivas perigosas no menu

Key Largo, Fla.

O pesado tanque de mergulho nas costas dela não parece pesar Emily Pepperman enquanto ela se agarra à água turquesa e entra no barco. Ela viga. “Eu tenho um monstro!”, exclama ela. “Tenho um grande!”

Os outros mergulhadores juntam-se à volta da Sra. Pepperman enquanto ela abre o tubo de plástico que ela carregava, derrubando-o sobre um refrigerador. Punk. Punk. Afundanço. Pequenos peixes castanhos-avermelhados e brancos com longas barbatanas emplumadas caem para fora. Depois, eles param. Com uma mão com luvas, a Sra. Pepperman entra no contentor, sacudindo-o para facilitar a saída de um espécime que mal cabe. Segurando o peixe pela boca, ela tem o cuidado de não tocar nos espinhos longos, em forma de agulha, cheios de veneno, que sobressaem do dorso.

Este monstro é um peixe-leão. Nativo do Indo-Pacífico, o peixe-leão é apreciado mundialmente como animal de estimação de aquário. Mas também são comedores vorazes. E depois de alguns terem entrado nas águas da Florida, rapidamente começaram a devastar os ecossistemas do recife em redor do estado e para além dele.

Porquê Escrevemos Isto

Pode apelar aos nossos estômagos – e ao nosso sentido de diversão – ajudar a preservar um ecossistema? Ao largo da costa da Florida, o peixe-leão, um animal de aquário que se tornou destrutivo, é promovido como alimento e em concursos de caça submarina.

Então a caça ao peixe-leão está em.

Eventos como o Derby do Peixe-leão de 30 de Março em Key Largo são parte de um esforço mais amplo para manter a população de peixe-leão à distância. Organizações de conservação e agências estatais estão incentivando a pesca do peixe-leão e incentivando os floridianos a comerem os invasores. Esta abordagem poderia se tornar um modelo para enfrentar outras espécies invasivas.

“Não consigo pensar em um exemplo melhor para invasores, falando sobre comê-los”, diz Joe Roman, biólogo conservacionista e “editor ‘n’ chef” de Eat the Invaders. “Eles sabem bem, são muito fáceis de vender, e agora a maioria das pessoas já ouviu falar disso” através de derbies e outros esforços de divulgação.

‘O invasor perfeito’

Emily Pepperman de Fort Lauderdale, Flórida, lançou um dos maiores peixes-leão durante o Winter Lionfish Derby em Key Largo, Flórida, 30 de março. As espécies invasoras estão devastando os ecossistemas de recifes ao largo da costa da Flórida e além.
Eva Botkin-Kowacki/The Christian Science Monitor

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Lionfish foram avistados pela primeira vez nas águas do sul da Flórida em 1985. No início dos anos 2000, o invasor foi estabelecido e se espalhou pelo Caribe e pela Costa Leste.

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“Lionfish são o invasor perfeito”, diz Alex Fogg, coordenador de recursos marinhos do Condado de Okaloosa, na Flórida. Eles se reproduzem rapidamente, e são comedores indiscriminados e oportunistas. Os cientistas encontraram quase 100 espécies diferentes de peixes e crustáceos nativos em estômagos de peixe-leão. Um estudo nas Bahamas descobriu que o peixe-leão pode causar um declínio de 65% nas presas de peixes de recife nativos em apenas dois anos.

Humans são os únicos predadores equipados para controlar as espécies invasoras. Peixes maiores e enguias têm sido avistados tentando comer peixe-leão, mas não estão adaptados para se chomparem nas espinhas venenosas do recém-chegado.

Even para humanos, capturar o peixe-leão é complicado. Eles não são atraídos pela isca em uma linha, então os mergulhadores têm que rastreá-los com lanças de vara.

É raro que o peixe-leão se sente ao ar livre, diz a Sra. Pepperman, que tem caçado os invasores por quase oito anos. Eles gostam de ficar debaixo de cabeças de coral, de sebes, ou em outros cantos e recantos. “É como uma caça aos ovos da Páscoa”, diz ela.

Pesca é trabalhosa, mas parece ser eficaz, pelo menos localmente. Um estudo sobre recifes nas Ilhas Caimão descobriu que o abate selectivo reduziu a abundância e o tamanho médio do peixe-leão.

Mas os mergulhadores só podem ir tão fundo. À medida que os peixes começam a infiltrar-se em águas mais profundas, os cientistas e engenheiros estão a esforçar-se para desenvolver armadilhas específicas para o peixe-leão. Uma equipe está trabalhando na construção de um robô que poderia identificar e capturar o peixe-leão vivo.

“Em todo o esquema das coisas, isto não vai se livrar do peixe-leão” inteiramente, diz o Sr. Fogg, um mergulhador ardente. Mas reduzir suas populações poderia ajudar a salvar os peixes nativos que atraem os mergulhadores e sustentar os pescadores comerciais.

Comendo o inimigo

Ao encorajar as pessoas a comerem o peixe-leão, os conservacionistas visam reduzir a população invasora, criando uma nova fonte de renda para os pescadores.

No início os consumidores estavam céticos em relação a comer esses icônicos animais de aquário com espinhas venenosas. Mas a idéia pegou como as organizações de conservação marinha e a Florida Fish and Wildlife Conservation Commission (Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida) trabalharam para dissipar equívocos e ensinar as pessoas como remover com segurança esses espinhos venenosos e comer a carne branca saborosa.

“Há definitivamente mais demanda do que oferta neste ponto”, diz Allie McCarthy, um representante de vendas da Halperns, uma distribuidora que vende peixe-leão para restaurantes, hotéis e mercearias, como Whole Foods.

Os conservadores também têm contemplado a possibilidade de comer outras espécies invasivas para reduzir o seu número. Mas coisas como a carpa asiática óssea que assola o rio Mississippi têm sido mais difíceis de vender. À medida que a história do peixe-leão se torna mais conhecida, diz o Dr. Roman, pode ajudar a abrir a porta para construir programas semelhantes em torno de outros invasores – os saborosos, pelo menos.

Um peixe-leão vivo está em exibição em um estande educacional no Winter Lionfish Derby em Key Largo, Flórida, no sábado, 30 de março. Em outro estande, os visitantes poderiam aprender como filtrar um peixe-leão ou provar o ceviche do peixe-leão.
Eva Botkin-Kowacki/The Christian Science Monitor

O objetivo por trás dessa abordagem pode ser contra-intuitivo para os gerentes de pesca, diz o Dr. Roman. “Se você está dizendo a alguém que está começando uma nova pesca comercial que o objetivo é esgotar seus recursos, isso é um teste de mente no início”, diz ele.

No caso do peixe-leão, esse objetivo atípico de insustentabilidade tem sido adotado por pescadores, ambientalistas, reguladores e cientistas. “É um esforço de grupo”, diz Alli Candelmo, coordenador do programa de espécies invasivas da REEF, a organização de conservação marinha por trás do derby de 30 de março. “Acho que isso é o melhor da invasão do peixe-leão.”

Caçadores de peixe-leão

A maioria das equipas do derby competem independentemente, mas há três equipas a bordo do Tropical Serenity neste sábado brilhante. Esse barco é dirigido pela companhia de mergulho local Rainbow Reef como uma doação para os participantes que não têm um barco ou não quiseram transportar o seu para Key Largo.

As equipas são de todo o estado, e vieram com níveis de experiência variados. Há a equipe de quatro pessoas, ProWeb ZooKeeper, que estão cheias de histórias passadas de derby. Depois há a Defenders of the Reef, uma equipe de três que inclui Ekaterina Grebenkina, que nunca havia matado um peixe antes. E dois engenheiros trabalhando no robô caçador de peixes-leão compõem a equipe RSE Guardian ROV, embora desta vez estejam mergulhando sem o robô.

Todos eles estão lá para proteger o ecossistema nativo que amam. Como diz a Sra. Grebenkina, “eu considero nosso dever” como mergulhadores manter o recife intacto.

As equipas Derby podem ganhar prémios em dinheiro por capturarem o maior, o menor e o maior peixe-leão. Todos os mergulhadores do barco concordam que o “monstro” da Sra. Pepperman pode ser um competidor para o maior, mas nos mergulhos subsequentes, os seus colegas de equipa arrastam noutros que rivalizam com os dela. De volta à costa, o maior peixe da equipe ProWeb ZooKeeper mede 16,4 polegadas de comprimento, edging out a 16-inch fish for first place.

“Who doesn’t like to win”, diz Ms. Pepperman. “Eu adoro a competição. Mas ao mesmo tempo, somos todos vencedores se conseguirmos que o peixe-leão diminua no recife.”

Não é tudo coragem e glória para caçadores de peixe-leão como a Sra. Pepperman, no entanto. “Sinto-me mal pelo peixe-leão”, diz ela. “Não é culpa deles. Mas eles estão a fazer tantos danos aos peixes que pertencem aqui.”

Uma versão anterior desta história caracterizou mal o aquário usado pelos mergulhadores. Um tanque de mergulho contém oxigénio, mas também inclui uma mistura de gases.

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