Porque é que os Tubarões Hammerhead têm um nariz largo

WASHINGTON (ISNS) — Qualquer pessoa que olhe para uma cabeça de martelo irá reparar nos seus olhos largamente espaçados. Muito menos verá que o mesmo se aplica às suas narinas.

O amplo espaçamento entre as narinas pode ajudar os tubarões de nariz largo a localizar as suas presas muito mais rapidamente do que os tubarões com cabeças mais pequenas e pontiagudas, de acordo com novas pesquisas que reexaminam o cheiro dos animais.

“A ideia de que posicionar as narinas mais afastadas lhes dá um melhor sentido de olfacto há cinquenta anos, mas não tem havido muito raciocínio por trás disso”, disse o biólogo Jayne Gardiner da Universidade do Sul da Florida, em Tampa, cujo estudo aparece na revista científica Current Biology.

Shark Myths Smell Fishy

Como um tubarão nada, a água flui em suas narinas, deslizando sobre pequenos receptores que detectam proteínas dissolvidas, mucosas, feromonas e sangue — uma pluma de materiais que lavou suas presas.

Hammerheads podem detectar cerca de uma destas moléculas de cheiro em 100 bilhões de moléculas de água. Este nível de sensibilidade é mais acentuado do que o cheiro dos humanos em terra, mas semelhante ao de outros tubarões e peixes – e não tão bom como Hollywood faria você acreditar. A crença inspirada no filme “Mandíbulas” de que os tubarões podem cheirar uma gota de sangue a uma milha de distância é um mito cinematográfico.

Há trinta anos, pesquisas sobre repelentes de tubarões patrocinadas pela Marinha sugeriram que os tubarões avaliassem os odores independentemente em cada narina, e depois nadassem na direcção do cheiro mais forte, seguindo um gradiente químico deixado pelas presas que aumenta constantemente à medida que o tubarão se fecha no seu alvo.

Mas pesquisas recentes mostraram que águas oceânicas turbulentas dividem as trilhas químicas em manchas que se espalham como nuvens num céu ventoso. Cada mancha é uma confusão de cheiros fortes e fracos, difíceis de interpretar com base apenas na concentração e potencialmente apontando um tubarão em direcções conflituosas.

Para explorar a forma como os tubarões tomam as decisões rápidas de ir para a esquerda ou para a direita nestas manchas, Gardiner cintou o arnês que soprou lulas nas narinas de oito tubarões Dogfish lisos, uma espécie mais pequena com uma cara pontiaguda.

Quando se dá duas pancadas seguidas, com 0,1 a 0,5 segundos de intervalo, os tubarões viram-se para a narina que sentiu a pancada primeiro, mesmo que a segunda pancada de odor fosse cem vezes mais fedorenta. Duas baforadas ao mesmo tempo ou muito distantes não tiveram qualquer efeito. O tempo, não a força do odor, foi a chave para a capacidade de cheiro estéreo dos tubarões.

“É semelhante à audição humana”, disse Jelle Atema, uma bióloga da Universidade de Boston que trabalhou no projeto. “Nosso cérebro julga a localização de um som comparando quando ele é detectado por cada orelha”.

O que isso significa para os martelos? Quanto mais distantes estiverem as narinas de um tubarão, maior é o intervalo de tempo entre as duas narinas. Isto pode ajudar os cérebros dos tubarões-martelo a discriminar melhor o caminho a seguir quando se movem rapidamente ou nadam para uma mancha de odor a um ângulo ligeiro.

“O tubarão-martelo ainda pode ser capaz de processar isso e obter uma direção a partir dele, onde um tubarão de nariz pontiagudo pode vê-lo como um golpe simultâneo em ambas as narinas”, disse Gardiner.

“Aqui você tem o potencial de repensar algumas das idéias que foram apresentadas para a evolução da forma do tubarão-martelo”, disse Stephen Kajiura, um pesquisador de tubarões da Florida Atlantic University em Boca Raton, que não estava envolvido na pesquisa.

No ano passado, Kajiura desmascarou uma teoria anterior de que os tubarões-martelo têm uma maior superfície dentro de suas narinas. A ideia de atraso temporal entre as narinas largamente espaçadas, disse ele, “é uma forma alternativa de olhar para a forma que nunca foi considerada”

Mas Gardiner disse que sua pesquisa precisará ser confirmada através de testes com tubarões-martelo. Nenhum estudo científico até agora demonstrou que os tubarões-martelo são mais rápidos a encontrar presas – apenas contos anedóticos contados por pescadores que lançam linhas em águas infestadas de tubarões e notam que os primeiros tubarões a aparecerem num pedaço de isca tendem a ter cabeças em forma de martelo.

Devin Powell é jornalista científico freelancer com sede em Nova Iorque. Suas histórias apareceram online e impressas na Nature, Scientific American, the Washington Post, Science News, WIRED, The Best American Science Writing 2012 anthology, e em outros lugares.

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