Pés pequenos, o mais completo Australopithecus Fossil, Goes on Display

Pés pequenos é um dos esqueletos mais conhecidos na paleontologia. Desde a descoberta dos ossos do jovem homininin entre 1994 e 1997 pesquisadores dataram os restos mortais, examinaram os ossos e publicaram muitos artigos sobre o que é considerado um dos esqueletos mais completos de um ancestral humano já encontrado. Agora, relata a BBC, após 20 anos de escavação e limpeza cuidadosa, os restos mortais foram exibidos publicamente pela primeira vez na África do Sul.

A viagem para fora do caixote do lixo da história tem sido longa e meticulosa para o Pezinho. David McKenzie da CNN relata que em 1994, o paleontólogo Ron Clarke estava olhando através de uma caixa de fósseis do sistema de cavernas de Sterkfontein, na África do Sul, que tinham sido destruídos pelos mineiros de cal. Ele encontrou quatro pequenos fragmentos de ossos de tornozelo que ele acreditava serem de um ancestral humano primitivo. Em 1997, ele encontrou mais ossos do esqueleto em uma escola de medicina próxima e decidiu procurar mais do Pezinho na própria caverna.

Com seus assistentes, ele encontrou restos incrustados em um material parecido com concreto chamado breccia. Eles cortaram o Pé Pequeno da brecha em blocos, então iniciaram o processo de remoção dos minúsculos fragmentos frágeis da pedra. Levou até 2012 para localizar e remover todos os vestígios do Pé Pequeno da caverna. Depois começou um trabalho ainda mais difícil. “Usamos ferramentas muito pequenas, como agulhas para escavá-lo. Por isso demorou tanto tempo”, diz Clarke à BBC. “Foi como escavar uma massa fofa de concreto.”

Os resultados, no entanto, são incríveis. Enquanto Lucy, a mais famosa esqueleto de hominina encontrada na Etiópia nos anos 70, está cerca de 40% completa, Pés Pequenos está 90% completa e ainda tem a cabeça, relata Elaina Zachos na National Geographic. Acredita-se que ela seja uma espécie de Australopithecus diferente da Lucy e pode ser mais velha. Acredita-se que Lucy tem cerca de 3,2 milhões de anos, enquanto Clarke e sua equipe namoraram o Pés Pequeno com 3,67 milhões de anos, embora essa data seja controversa.

Zachos relata que o Pés Pequeno fez sua estréia no Hominin Vault da Universidade de Witwatersrand’s Evolutionary Studies Institute em Johannesburg na quarta-feira. No próximo ano, McKenzie relata que a equipe que examina o Pés Pequeno espera divulgar uma estimativa de 25 artigos científicos sobre o fóssil, o que certamente agitará o debate em curso sobre se a África do Sul, e não a África Oriental, foi onde ocorreu grande parte da evolução humana inicial.

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