Lloyd George torna-se primeiro-ministro

Sabia que em 7 de Dezembro de 1916, David Lloyd George tornou-se primeiro-ministro do Reino Unido?

1916 tinha sido outro ano difícil para a Grã-Bretanha durante a Primeira Guerra Mundial. Herbert Henry Asquith tinha sido o primeiro-ministro do país desde 1908 e tinha mantido o poder durante todo o conflito até agora.

David Lloyd George

No entanto, os primeiros anos da guerra tinham trazido muitos problemas para a Grã-Bretanha. Houve tentativas fracassadas de abrir uma segunda frente em Gallipoli, e escândalos sobre os esforços de produção de armamento em casa. Esta última questão ajudou a elevar o influente político David Lloyd George ao cargo de Ministro das Munições.

Em 1916, os Aliados Entente lançaram ofensivas conjuntas contra a Alemanha e Austro-Hungria ao longo do ano. O objetivo era encerrar a guerra naquele ano. O seu fracasso teria repercussões tanto para generais como para políticos.

Guerra em todas as frentes

O objectivo dos Aliados do Entente em 1916 era pôr de joelhos as Potências Centrais com ataques repetidos e coordenados em França, Itália e Rússia. Contudo, a capacidade dos alemães para resistir a estas ofensivas garantiu que a guerra se arrastasse.

Herbert Henry Asquith

O ataque alemão em Verdun, em Fevereiro de 1916, significou que a França já não seria capaz de se dedicar totalmente à próxima ofensiva franco-britânica na Frente Ocidental e as dificuldades da Grã-Bretanha aprofundaram-se com a chegada do Verão. A Batalha da Jutlândia, no final de maio, havia proporcionado à abalada Grande Frota Britânica a tão esperada oportunidade de derrotar os adversários alemães em batalha. A sua incapacidade de o fazer e a natureza aparentemente inconclusiva da batalha foi um golpe na moral nacional.

Em poucas semanas o país seria abalado novamente com a notícia de que, após o afundamento do seu navio a caminho da Rússia, Lord Kitchener se tinha afogado. Embora Kitchener tivesse sido uma figura extremamente influente e popular nos primeiros dias da guerra, sendo responsável pelos enormes esforços de recrutamento em 1914, ele tinha sido marginalizado nos anos que se seguiram após a sua perceptível má gestão da produção de conchas.

Quando os britânicos e franceses participaram então no seu ataque conjunto ao Somme em Julho de 1916, as enormes perdas sofridas, particularmente no primeiro dia, e a percepção de falta de sucesso apesar do optimismo inicial, solidificaram os receios de que a guerra pudesse continuar para além do ano corrente. A falta de sucesso decisivo tanto para a Itália como para a Rússia nos seus ataques em 1916 confirmou estas preocupações.

Além destas questões, a Ascensão da Páscoa Irlandesa e a implementação do alistamento, um tópico que sempre se revelou muito controverso, enfraqueceu ainda mais a Grã-Bretanha e a crença no Governo para travar a guerra com sucesso.

Um ano que tinha prometido muito tinha aparentemente dado pouco.

David Lloyd George

David Lloyd George já era um político influente e popular antes da Primeira Guerra Mundial. Um galês orgulhoso, ele se opôs à Segunda Guerra Bôer, em parte devido ao aparecimento do Império Britânico infligindo a derrota num país menor.

Três howitzers de 8 polegadas da 39ª Bateria Siege, Artilharia da Guarnição Real (RGA), disparando do Vale Fricourt-Mametz durante a Batalha do Somme, Agosto de 1916. – Imagem Cortesia do Museu da Guerra Imperial: P 5818

No início da Primeira Guerra Mundial ele ocupou o cargo de Chanceler do Tesouro. Houve algum debate nas semanas que levaram à guerra sobre se Lloyd George apoiaria ou não a intervenção militar. A sua eventual decisão de apoiar a declaração de guerra à Alemanha foi motivada pela sua crença na necessidade de defender a Bélgica, um país pequeno como o País de Gales.

Ele continuou na sua posição como Chanceler até 1915 e a Crise da Shell na Grã-Bretanha. A Força Expedicionária Britânica na França tinha falhado na sua recente Batalha de Aubers Ridge e o seu comandante General Sir John French fez saber que culpava os projécteis de artilharia defeituosos e a incapacidade das fábricas na Grã-Bretanha para manter o exército abastecido.

O escândalo resultante provocou o colapso do governo Liberal, na altura liderado por Herbert Asquith, e custou a Lord Kitchener muito do seu poder e prestígio. Acabaria também por custar ao General Sir John French o seu trabalho. Asquith manteve o controle como Primeiro Ministro, mas somente dentro de um governo de coalizão que agora incluía Lloyd George como Ministro de Munições, encarregado de levar a produção de armamento a níveis aceitáveis.

Na sequência da morte de Lord Kitchener, Lloyd George expandiu sua própria base de poder ao subir para assumir o cargo de Secretário de Estado para a Guerra em junho de 1916.

Como as operações militares de 1916 chegaram às suas conclusões em Novembro e Dezembro desse ano, a fé em Asquith e no seu governo para liderar o país e ganhar a guerra caiu.

Até Dezembro de 1916, os combates dentro da coligação governamental assinalaram o fim de Asquith.

Lloyd George, o político conservador Andrew Bonar Law, e Sir Edward Carson inicialmente planejaram criar um pequeno e exclusivo ‘Conselho de Guerra’ que seria presidido por Lloyd George e teria controle executivo sobre a condução da guerra. Com isso, eles deixariam Asquith como uma figura de proa mas com pouco poder real.

No entanto, o próprio Asquith rejeitou esta proposta.

Em vez disso, com o apoio de Lord Northcliffe que era dono dos jornais The Times e The Daily Mail, Lloyd George construiu um novo governo de coligação consigo mesmo como primeiro-ministro.

Ministério de Lloyd George

Lloyd George continuaria a deter o poder durante o resto da guerra. No entanto, às vezes ele não achava mais fácil trazer a vitória do que Asquith tinha.

Soldados de uma brigada de artilharia de campo australiana da 4ª Divisão, numa pista de pato passando por Chateau Wood, perto de Hooge no Saliente Ypres, 29 de Outubro de 1917

1917, em particular, foi um ano terrível para os aliados. Enquanto a América estava finalmente convencida de entrar no conflito, a revolução na Rússia a Leste que os veria sair da guerra, o fracasso, as perdas pesadas e as condições terríveis da ofensiva de Passchendaele, e os motins franceses garantiam mais uma vez que mais um ano tinha sido passado em guerra sem vitória.

Lloyd George entrava frequentemente em conflito com o Marechal de Campo Douglas Haig e a sua gestão do exército durante estes anos e tentava várias vezes que ele fosse substituído ou colocado sob o controlo de oficiais militares franceses, com pouco efeito.

Lloyd George continuaria, no entanto, o processo que tinha iniciado como Ministro das Munições, garantindo que toda a potência industrial britânica se dedicasse a ganhar a guerra.

Como o esforço de guerra alemão começou a vacilar em 1918, a produção industrial britânica viria a ser crucial para alcançar a vitória até ao final do ano.

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