JOURNEYS OFDISCOVERY

Secções do telescópio ainda existem no Mullard Radio Astronomy Observatory fora de Cambridge. Como foi construir?

JBB: Parecia uma estrutura agrícola, algo que se pode cultivar ervilhas – um monte de fios e cabos enfiados em postes sobre um espaço do tamanho de 57 campos de ténis. Na verdade foi construído para estudar a emissão de rádio a partir de quasares. Eu construí o protótipo e depois seis de nós demorámos dois anos a construir a coisa real. Era pouco luminoso, mas funcionou muito bem e ligou-se na primeira vez que o usei.

No espaço de dois meses, descobriram os primeiros quatro pulsares; hoje são conhecidos 3.000. Por que os pulsares são interessantes?

JBB: São extremamente pequenos, cerca de dez milhas de diâmetro, e muito densos porque são formados quando estrelas de um certo tamanho explodem catastroficamente. Se você encravasse a população do globo em um dedal de costura, ele pesaria o mesmo que se estivesse cheio de material pulsar.

Pulsares são visíveis porque eles balançam um feixe de ondas de rádio ao redor do céu, um pouco como um farol, e quando esse feixe brilha em um radiotelescópio, você capta um pulso muito preciso, pulso, pulso, pulso – como ‘relógios’ pontilhados por toda a galáxia.

Têm muita física extrema acontecendo dentro deles e os cientistas os usam para testar teorias da relatividade em uma escala cósmica. As teorias de Einstein estão a verificar muito bem até agora.

Como você se descreveria como um estudante de doutorado de 24 anos?

JBB: Eu fui muito, muito minucioso, me certificando de que eu realmente entendia como aquele telescópio funcionava, e que ele estava funcionando corretamente. Eu estava bastante convencido de que eu não era suficientemente inteligente para estar em Cambridge e que seria expulso em algum momento. Minha política era trabalhar o máximo que pudesse para que eu soubesse que tinha feito o meu melhor. Agora rotulamo-la de síndrome do impostor, mas não reconhecemos, e certamente não lhe demos o nome, naquela altura.

Usaste a famosa letra LGM para rotular as tuas tabelas. Fale-nos sobre os Pequenos Homens Verdes.

JBB: Os radiotelescópios captam interferência gerada por humanos: soldadores de arco, termóstatos de ignição, carros mal suprimidos. Tive de identificar esta interferência e habituei-me a reconhecer as características na carta. Ocasionalmente havia algo que eu não reconhecia e que eu gravavava com um ponto de interrogação ou, como piada, LGM para Homens Pequenos Verde. Era mais fácil do que dizer “você sabe aquela fonte pulsante engraçada na ascensão direita de 1919, declinação mais 20”. Então, tornou-se LGM.

Como isso se transformou em descobrir o primeiro pulsar, que mais tarde você chamou de CP1919 (pulsar de Cambridge com 19 horas e 19 minutos de ascensão direita)?

JBB: De um pedaço do céu em particular um sinal não classificável às vezes se repetia e meu cérebro começou a dizer: “Você já viu algo assim antes, não viu? Você já viu algo assim antes deste pedaço do céu, não viu?”

Eu saí de gravações anteriores daquele pedaço do céu. Muitas vezes não estava lá, mas quando estava, estava mantendo seu lugar entre as estrelas.

Falei com meu supervisor, Professor Tony Hewish, e ele apontou que estava ocupando apenas um quarto de polegada nos gráficos – cerca de uma parte em 10 milhões de todos os gráficos que eu tinha. Ele sugeriu que eu mudasse para um gravador melhor e mais rápido. Durante um mês ele não gravou nada, e então um dia, em 28 de novembro de 1967, ele veio novamente, uma seqüência de pulsos com um e um terceiro segundos de diferença.

Tony foi cauteloso. Ele suspeitou que eu tinha ligado mal o radiotelescópio. Então, verificámos outro radiotelescópio no local. A coisa estava a pulsar bem no meu, mas enquanto estávamos junto ao gravador deste outro telescópio, nada aconteceu. Foi um momento horrível. E de repente lá estava ele, cinco minutos depois porque tínhamos calculado mal quando o telescópio o iria ver. Se tivéssemos calculado mal em 25 minutos, teríamos ido todos para casa e a história seria diferente.

Imagens: a primeira detecção de sinais de rádio do CP1919 foi a 6 de Agosto de 1967, embora a natureza pulsada não fosse suspeita nesta altura. A primeira observação de pulsos foi em 28 de Novembro de 1967. Imagens cortesia do Churchill Archives Centre, HWSH Acc 355.

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