Bridger, James

Nascido em 17 de março de 1804

Richmond, Virginia

Morreu em 17 de julho de 1881

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“Only a man with extraordinary and implacável powers of observation, Somente um homem com uma memória totalmente confiável poderia possivelmente ganhar e reter o conhecimento exato da poderosa galeria de montanhas, o emaranhado interminável de riachos e vales que formaram os vastos campos de caça de Bridger.”

Stanley Vestal em Jim Bridger: Mountain Man

Um dos mais infames montanheiros e batedores do Oeste Americano, Jim Bridger também operou um importante posto comercial na trilha para a Califórnia e serviu como guia para mapeamento de expedições e cruzadas militares contra os índios. Ele é creditado com a descoberta do Great Salt Lake no atual Utah, assim como o passe que mais tarde foi usado pelo Overland Mail e o Pony Express.

Difícil início de vida

Bridger nasceu em 17 de março de 1804, em Richmond, Virgínia, onde passou sua juventude trabalhando no negócio da família, uma taverna (restaurante e bar). Aos oito anos de idade, sua família viajou para o oeste para o território do Missouri em uma carroça coberta, finalmente se instalando em uma fazenda em Six-Mile-Prairie, que não ficava longe da cidade em expansão de St. Jim rapidamente aprendeu as habilidades de um garoto de fronteira caçando, pescando, aprendendo a terra e mantendo um olho afiado para os índios. Entretanto, sua vida foi virada de cabeça para baixo quando sua mãe, seu irmão, e depois seu pai morreu, deixando Jim de 14 anos e sua irmã mais nova sozinhos.

Para ganhar a vida, Bridger conseguiu um emprego operando um flatboat que transportava pessoas através do rio Mississippi. Foi então contratado como aprendiz de ferreiro em St. Louis. Foi lá que ele ouviu as histórias dos caçadores e comerciantes que corriam para dentro e para fora da agitada cidade. Ele logo teve fome de aventuras próprias. Quando o caçador William Henry Ashley publicou um aviso procurando “jovens empreendedores” para se juntar à sua expedição ao Oeste em 1822, Bridger foi rápido a assinar em.

Para as montanhas!

A expedição de Bridger tornar-se-ia lendária, pois lançou as carreiras de vários homens das montanhas de renome, incluindo Jim Beckwourth (1800-1866; ver entrada), Tom Fitzpatrick (1799-1854; ver entrada), William Sublette, e Jim Bridger (1804-1881). Muitos homens que não tinham experiência de vida no deserto logo se viram vestidos com peles de dólar (roupas de couro), prendendo castor, e atirando em armas. Era uma vida difícil na trilha, mas para um jovem que gostava de trabalho duro e aventura era uma grande vida.

Por 1824 Bridger acreditava que sabia o suficiente sobre viver fora da terra para se tornar um “caçador livre”. O castor era abundante nas Montanhas Rochosas, e um homem podia ganhar a vida se soubesse ler a terra e encontrar bons rios. Segundo o biógrafo Stanley Vestal, “Só um homem com extraordinários e implacáveis poderes de observação, só um homem com uma memória absolutamente confiável poderia ganhar e reter o conhecimento exato do poderoso turbilhão de montanhas, o emaranhado interminável de riachos e vales que formavam os vastos campos de caça de Bridger”. Bridger era esse homem, e tornou-se conhecido mesmo entre outros homens da montanha pelo seu excepcional conhecimento dos estados actuais de Wyoming, Montana, Idaho, Utah e Colorado.

Em 1824, enquanto acampava com outros caçadores ao longo do rio Bear, em Idaho actual, Bridger voluntariou-se para descobrir onde o rio terminava. Ele mesmo construiu um “bullboat”, um barco redondo como um cesto coberto de couro de búfalo, e desceu o turbulento riacho. Milhas mais tarde, o riacho esvaziou-se num enorme lago. Quando Bridger mergulhou as mãos para uma bebida, ele ficou surpreso ao descobrir que estava salgado. Quando voltou para conhecer os seus amigos, todos juraram que ele tinha chegado ao Oceano Pacífico. Na verdade, ele tinha descoberto o Great Salt Lake e o Salt Lake Valley no atual Utah. Bridger sempre sentiu uma conexão especial com a área do Great Salt Lake, e sua memória detalhada de seu layout viria a calhar para os mórmons que viajaram para lá alguns anos mais tarde.

Em 1830 Bridger, Fitzpatrick, Milton Sublette, e vários outros homens da montanha fundaram uma empresa própria de comércio de peles, conhecida como a Rocky Mountain Fur Company. A concorrência da Hudson’s Bay Company e da American Fur Company era feroz e a situação piorou quando o mercado de peles começou a declinar. Em 1834 a empresa – que tinha perdido quase cem mil dólares em propriedades e tinha visto setenta de seus caçadores mortos em acidentes ou brigas com índios – foi dissolvida. Bridger ficou preso sozinho por mais alguns anos, mas em 1840 o comércio de peles havia entrado em colapso devido ao comércio excessivo e às mudanças na indústria da moda. Não havia mais dinheiro para ser feito; Bridger tinha que encontrar outro modo de vida.

Fort Bridger

Em 1842 Bridger se estabeleceu em Fort Laramie no atual Wyoming, o principal posto comercial da Trilha do Oregon. Os viajantes de passagem estavam ansiosos para absorver os conselhos de um homem experiente da montanha como Bridger. Ele decidiu aproveitar essa necessidade, e com o sócio Louis Vasquez construiu um forte no Black’s Fork of the Green River, no canto sudoeste do atual Wyoming. O forte, chamado Forte Bridger, estava situado perto do ponto onde o Oregon Trail bifurcava, enviando alguns viajantes para o Oregon e outros para o sul, em direção à Califórnia. Era, escreve Vestal, “não só “um oásis no deserto” para todos os viajantes, o refúgio de todos os emigrantes que precisavam de reparos, suprimentos e gado fresco, mas também o posto comercial para todas as tribos ao redor, o ponto de encontro para homens da montanha errantes, e um grande bureau de informações para todos e diversos”

Em 1847 Brigham Young (1801-1877; veja entrada) liderou um grande grupo de mórmons para o oeste na Trilha do Oregon. Os mórmons eram um grupo religioso que fugia da perseguição no leste dos Estados Unidos. Eles acreditavam que no Vale do Lago Salgado eles poderiam estar livres da intolerância religiosa. Eles consultaram Bridger, que elogiou o Vale do Lago Salgado como um lugar de assentamento; de acordo com Vestal, Bridger disse a Young: “É o meu paraíso, mas vocês se assentam nele junto comigo”. Ele forneceu aos mórmons mapas e dicas para evitar problemas com os nativos americanos que vivem na região. No entanto, BrighamYoung não convidou Bridger para ser o guia deles. Young queria a área só para os mórmons.

De quem era o Vale?

Desde o momento em que se conheceram em 1847, Jim Bridger e o líder mórmon Brigham Young estavam em desacordo. Bridger reivindicou o Vale do Lago Salgado como seu, mas ofereceu-se para compartilhá-lo com os mórmons. Brigham Young queria desesperadamente reivindicar a região como a terra prometida para o povo mórmon perseguido. Embora Bridger tenha ajudado os mórmons a encontrar o caminho para o Vale do Lago Salgado, Young suspeitava que ele incitava ataques indígenas aos assentamentos mórmons e que espionava os mórmons para o governo dos EUA, o que foi um pouco ameaçado pela comunidade separatista mórmon. De acordo com o biógrafo de Bridger Stanley Vestal, Young escreveu em 1849: “Acredito que a Velha Bridger é a nossa morte”

Em 1853 os mórmons procuraram acabar com a influência de Bridger no “seu” vale. Eles enviaram um bando de homens para assumir o lucrativo serviço de ferry de Bridger através do Rio Verde, mas foram expulsos pelos homens bem armados da montanha. Então, acusando que Bridger estava incitando ataques indígenas, um xerife mórmon liderou um bando de 150 homens para capturar Jim Bridger e tomar seu forte. Eles tomaram o forte, mas não Bridger, que tinha deixado o local. Depois de saquear o forte e matar alguns dos homens de Bridger, os mórmons partiram e Bridger voltou – mas sua influência no vale nunca mais foi a mesma. Os Mórmons construíram Fort Supply para manter sua influência, e em 1855 compraram Fort Bridger pela soma de oito mil dólares. Em 1857, durante a chamada Guerra Mórmon (veja quadro na p. 36), os mórmons destruíram o forte a fim de abrandar as forças americanas marchando em Salt Lake City. Por sua vez, Bridger disputou a propriedade mórmon da terra ao redor do forte até sua morte.

Guide to the West

No verão de 1849, Bridger aceitou um enorme desafio. O Capitão Howard Stansbury do Exército Americano perguntou se Bridger poderia incendiar uma trilha mais curta de Fort Bridger até o Rio Platte do Sul, encurtando assim a rota da trilha do Oregon. “Bridger olhou fixamente”, escreve Vestal, “mas teve a graça de não rir na cara do oficial”. Encontre-o! Sem sair do seu lugar, em cinco minutos, Jim disse ao Capitão onde deve correr aquela estrada de vagões, riscando um mapa … no chão de terra”. Bridger logo conduziu Stansbury por esta trilha, que mais tarde se tornou a rota usada pelo Overland Stage Coach, o Pony Express, a Union Pacific Railroad, e a Interstate 80.

A Guerra Mórmon

A comunidade mórmon viveu no Vale do Lago Salgado livre de interferência do governo dos EUA até 1850, quando Utah se tornou um território dos EUA. O líder mórmon Brigham Young foi nomeado governador do território. Com o tempo, líderes públicos não-mórmons começaram a se opor à quantidade de poder que a figura religiosa detinha sobre o território. Funcionários do governo nomeados para cargos em Utah logo reclamaram que a influência de Young era muito forte e que ele estava liderando uma teocracia (um governo no qual a igreja e o estado são um só). Além disso, os não-mórmons se sentiam desconfortáveis com algumas das práticas da igreja. A adoção oficial da Igreja Mórmon de casamentos plurais (casamento com mais de um parceiro de cada vez) em 1852 criou um clamor público contra a imoralidade mórmon. Alguns acusaram que os mórmons acreditavam que eles poderiam viver fora da lei americana. Em 1857, convencido de que os mórmons estavam considerando a rebelião, o presidente James Buchanan (1791-1868) enviou duas mil tropas a Utah para instalar um novo governador, Alfred Cumming. Com medo de novas perseguições e derramamento de sangue, Young ordenou aos mórmons que evacuassem Salt Lake City e se escondessem em comunidades ao sul. Em junho de 1857, depois que as tropas americanas marcharam sem resistência para Salt Lake City, uma comissão de paz negociou um acordo que fez de Cumming governador, mas deixou o verdadeiro poder nas mãos de Young. A Guerra Mórmon terminou, e a vida voltou ao normal.

De 1849 a 1868 Bridger serviu como um guia em várias capacidades em todo o Ocidente. Ele liderou o Capitão William Raynolds do U.S. Army Corps of Engineers em sua jornada para a área de Yellowstone. (Durante anos Bridger tinha contado histórias dos géiseres e das fontes termais borbulhantes em Yellowstone, embora a maioria das pessoas as escrevesse como os “contos altos” de um homem da montanha). Em 1861 ele liderou o Capitão E. L. Berthoud e o seu grupo de pesquisa a oeste de Denver através das montanhas até Salt Lake City, e durante os anos seguintes ele ajudou unidades do exército a guardar o correio terrestre. Com seu conhecimento enciclopédico da paisagem ocidental, Bridger foi o melhor guia do Oeste.

Bridger continuou a servir de guia após o fim da Guerra Civil (1861-65; uma guerra travada entre o Norte e o Sul dos Estados Unidos por causa da questão da escravidão). Enquanto isso, o exército estava determinado a proteger os caçadores de ouro e colonos que viajavam na Trilha de Bozeman, que se estendia pelo nordeste do Wyoming e até Montana. Entretanto, eles enfrentaram a resistência determinada dos Sioux e Cheyenne. Bridger aconselhou os soldados sobre como lidar com esses grupos nativos americanos, mas os jovens militares ávidos não seguiram os conselhos do homem idoso da montanha. Eles ignoraram Bridger com conseqüências fatais em 1866, quando o capitão William Fetterman liderou um grupo de oitenta soldados numa emboscada indígena; todos os oitenta soldados foram mortos. Quando o exército abandonou a Trilha de Bozeman em 1868, Bridger sabia que seus dias como guia haviam terminado.

Eventualmente, Bridger se estabeleceu com seus filhos no Missouri. Ele tinha sido casado três vezes com mulheres nativas americanas. Os seus netos adoravam ouvir as histórias contadas pelo seu avô. Em 1875, ele estava totalmente cego. Ele morreu em 17 de julho de 1881 e foi enterrado em Kansas City. Incapaz de ler ou escrever, Bridger não deixou nenhum registro escrito de sua vida, mas as Montanhas Bridger, o Forte Bridger e o Passe de Bridger levam todos o seu nome. Talvez mais importante, ele ajudou a levar números de americanos para o Oeste, abrindo assim o caminho para o assentamento de brancos.

Para mais informações

Livros

Alter, Cecil J. Jim Bridger: Uma Narrativa Histórica. Norman: University of Oklahoma Press, 1986.

>454545>Gowans, Fred R., e Eugene E. Campbell. Fort Bridger: Ilha na Selva. Provo, UT: Brigham Young University Press, 1975.

Hafen, LeRoy R., e Harvey L. Carter, eds. Mountain Men and Fur Traders of the Far West. Lincoln: University of Nebraska Press, 1982.

Luce, Willard, e Celia Luce. Jim Bridger: Homem das Montanhas. New York: Chelsea House, 1991.

Vestal, Stanley. Jim Bridger: Homem da Montanha. 1946. Reimpressão. Lincoln: University of Nebraska Press, 1970.

Web Sites

“Mountain Man Jim Bridger”. http://xroads.virginia.edu/~HYPER/HNS/Mtmen/jimbrid.html (acessado em 9 de maio de 2000).

Despain, S. Matthew, e Fred R. Gowans. “James Bridger.” http://www.media.utah.edu/medsol/UCME/b/BRIDGER%2CJAMES.html (acedido a 9 de Maio de 2000).

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