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No novo estudo, os pesquisadores investigaram habilidades de atenção articular em bebês de 10 meses de idade. Atenção articular significa que se atende aos mesmos objetos e eventos que outras pessoas, o que é crítico tanto quando os bebês aprendem sobre seu ambiente quanto para o desenvolvimento da linguagem.

“Quando os pais iniciam, diz-se que a criança está respondendo à atenção articular — como quando ela segue o olhar dos pais para olhar para um objeto. Quando a criança inicia, é referida como iniciação da atenção em conjunto. Por exemplo, ao apontar ou vocalizar a criança pequena pode orientar a atenção do adulto e moldar o seu próprio ambiente social imediato para se adequar às suas necessidades e interesses. É importante notar que, já antes dos bebês poderem apontar ou falar, eles podem usar seus movimentos oculares para influenciar os pais, alternando o olhar entre o rosto do pai e os objetos que chamaram sua atenção. O estudo atual avaliou esse tipo particular de comportamento comunicativo pré-verbal na infância”, diz Pär Nyström, pesquisadora do Departamento de Psicologia da Universidade de Uppsala e um dos autores do novo estudo.

O estudo incluiu bebês que tiveram um irmão mais velho com autismo. A maioria desses bebês se desenvolve tipicamente, porém a probabilidade de mais tarde serem diagnosticados com autismo é consideravelmente maior nesse grupo do que na população em geral. Os bebês foram testados em experimentos lúdicos destinados a provocar diferentes tipos de comportamentos de atenção articular. Durante a sessão, um rastreador ocular mediu onde os bebês olharam.

Os bebês estavam sentados no colo dos pais de frente para o líder do experimento, quando uma lâmpada aparentemente fora da vista do experimentador começou a piscar de repente (veja ilustração). As luzes piscaram durante 10 segundos, para dar à criança uma oportunidade de iniciar a atenção conjunta. As crianças que mais tarde se desenvolveram tipicamente, tenderam a olhar frequentemente para trás e para a frente entre a luz intermitente e o experimentador, como se estivessem a tentar atrair a sua atenção e a partilhar esta experiência com o adulto. Em contraste, os bebés que mais tarde foram diagnosticados com autismo produziram muito menos mudanças comunicativas do olhar aos 10 meses de idade, uma idade crítica para o desenvolvimento da cognição social.

“Estes resultados sugerem que as crianças com autismo, enquanto bebés, podem não criar por si só tantas oportunidades de aprendizagem social como as outras crianças. As diferenças foram bastante sutis, mas totalmente detectáveis com a moderna tecnologia de colagem de olhos. É importante notar que os resultados demonstraram diferenças significativas apenas no grupo, e é muito cedo para dizer se o método pode facilitar a detecção precoce em um contexto clínico”, diz Terje Falck-Ytter, professora associada do Departamento de Psicologia e Uppsala Child- e Babylab, Universidade de Uppsala e a principal investigadora do estudo.

Em contraste com os achados sobre iniciação, o estudo mostrou que todos os bebês tendem a seguir o olhar do experimentador espontaneamente. De forma impressionante, eles foram capazes de fazê-lo mesmo quando o experimentador apenas movia os olhos, enquanto a cabeça permanecia imóvel.

“Os achados contrastantes entre responder e iniciar a comunicação social podem ser informativos para futuras pesquisas sobre intervenção precoce”, diz Terje Falck-Ytter.

O estudo faz parte do projecto mais vasto Early Autism Sweden (EASE) (http://www.smasyskon.se), que é uma colaboração entre a Universidade de Uppsala e o Centro de Distúrbios do Neurodesenvolvimento do Karolinska Institutet (KIND) na Suécia. Os participantes examinaram as capacidades de atenção conjunta aos 10,14 e 18 meses de idade. Aos três anos de idade, foi realizada uma avaliação diagnóstica completa. No total, 81 bebés com um irmão mais velho com autismo participaram no estudo, dos quais 22 preenchiam os critérios para o autismo no seguimento. O estudo também incluiu um grupo controle composto por 31 bebês da população em geral.

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