Bridger, James

Urodzony 17 marca 1804

Richmond, Wirginia

Zmarł 17 lipca 1881

Missouri

Mężczyzna górski, traper, przewodnik

„Tylko człowiek o nadzwyczajnych i nieugiętych zdolnościach obserwacji, tylko człowiek o całkowicie niezawodnej pamięci mógł zdobyć i zachować dokładną wiedzę o potężnym paśmie gór, o niekończącej się plątaninie strumieni i dolin, które tworzyły rozległe tereny łowieckie Bridgera.”

Stanley Vestal w Jim Bridger: Mountain Man

Jeden z najbardziej niesławnych ludzi gór i zwiadowców amerykańskiego Zachodu, Jim Bridger prowadził również kluczowy punkt handlowy na szlaku do Kalifornii i służył jako przewodnik w ekspedycjach kartograficznych i wojskowych krucjatach przeciwko Indianom. Przypisuje mu się odkrycie Wielkiego Jeziora Słonego w dzisiejszym Utah, a także przełęczy, która była później używana przez pocztę Overland Mail i Pony Express.

Trudne wczesne życie

Bridger urodził się 17 marca 1804 roku w Richmond w Wirginii, gdzie spędził młodość pracując w rodzinnym biznesie, tawernie (restauracja i bar). Kiedy miał osiem lat, jego rodzina wyruszyła na zachód do Missouri Territory w krytym wagonie, by w końcu osiąść na farmie w Six-Mile-Prairie, która znajdowała się niedaleko kwitnącego miasta St. Jim szybko nabył umiejętności chłopca z pogranicza – polował, łowił ryby, poznawał ukształtowanie terenu i uważał na Indian. Jednak jego życie zostało wywrócone do góry nogami, gdy jego matka, brat, a potem ojciec umarli, zostawiając czternastoletniego Jima i jego młodszą siostrę samych.

Aby zarobić na życie, Bridger dostał pracę przy obsłudze łodzi, która przewoziła ludzi przez rzekę Missisipi. Następnie został zatrudniony jako praktykant u kowala w St. Louis. To właśnie tam podsłuchał opowieści traperów i handlarzy, którzy napływali i odpływali z tętniącego życiem miasta. Wkrótce zapragnął własnych przygód. Kiedy traper William Henry Ashley zamieścił ogłoszenie o poszukiwaniu „przedsiębiorczych młodych mężczyzn” do przyłączenia się do jego wyprawy na Zachód w 1822 roku, Bridger szybko się zapisał.

Do gór!

Wyprawa Ashleya stała się legendarna, ponieważ zapoczątkowała kariery kilku znanych ludzi gór, w tym Jima Beckwourtha (1800-1866; zobacz wpis), Toma Fitzpatricka (1799-1854; zobacz wpis), Williama Sublette’a i Jima Bridgera (1804-1881). Wielu mężczyzn, którzy nie mieli doświadczenia w życiu w dziczy, wkrótce zaczęło ubierać się w buckskins (skórzane ubrania), łapać bobry i strzelać z pistoletów. Było to trudne życie na szlaku, ale dla młodego człowieka, który lubił ciężką pracę i przygody, było to wspaniałe życie.

Do 1824 roku Bridger wierzył, że wie wystarczająco dużo o życiu z ziemi, aby zostać „wolnym traperem”. Bobry były obfite w Górach Skalistych, a człowiek mógł dobrze zarobić na życie, jeśli wiedział, jak czytać ziemię i znaleźć dobre rzeki. Według biografa Stanleya Vestala, „Tylko człowiek o niezwykłych i nieugiętych zdolnościach obserwacyjnych, tylko człowiek o całkowicie niezawodnej pamięci mógł zdobyć i zachować dokładną wiedzę o potężnym splocie gór, niekończącej się plątaninie strumieni i dolin, które tworzyły rozległe tereny łowieckie Bridgera.” Bridger był tym człowiekiem i stał się znany nawet wśród innych ludzi gór ze swojej wyjątkowej wiedzy o dzisiejszych stanach Wyoming, Montana, Idaho, Utah i Colorado.

W 1824 roku, podczas obozowania z innymi traperami wzdłuż Bear River, w dzisiejszym Idaho, Bridger zgłosił się na ochotnika, aby dowiedzieć się, gdzie rzeka się skończyła. Zbudował sobie „bullboat”, okrągłą łódź przypominającą kosz, pokrytą skórą bizona, i ruszył w dół burzliwego strumienia. Po kilku milach strumień rozlewał się w ogromne jezioro. Kiedy Bridger zanurzył ręce, by się napić, ze zdziwieniem stwierdził, że jest słone. Kiedy wrócił, by spotkać się z przyjaciółmi, wszyscy przysięgali, że dotarł do Oceanu Spokojnego. Tak naprawdę odkrył Wielkie Jezioro Słone i Dolinę Jeziora Słonego w dzisiejszym Utah. Bridger zawsze czuł się szczególnie związany z obszarem Wielkiego Jeziora Słonego, a jego szczegółowa pamięć o jego układzie przydałaby się mormonom, którzy podróżowali tam kilka lat później.

W 1830 roku Bridger, Fitzpatrick, Milton Sublette i kilku innych ludzi gór założyli własną firmę handlującą futrami, znaną jako Rocky Mountain Fur Company. Konkurencja ze strony Hudson’s Bay Company i American Fur Company była ostra, a sytuacja pogorszyła się, gdy rynek futer zaczął się kurczyć. Do 1834 roku spółka – która straciła prawie sto tysięcy dolarów w dobrach i w której siedemdziesięciu traperów zginęło w wypadkach lub walkach z Indianami – została rozwiązana. Bridger jeszcze przez kilka lat zajmował się traperstwem na własną rękę, ale w 1840 roku handel futrami upadł z powodu nadmiernego handlu i zmian w przemyśle mody. Nie było już pieniędzy do zarobienia; Bridger musiał znaleźć inny sposób na życie.

Fort Bridger

W 1842 roku Bridger osiadł w Forcie Laramie w dzisiejszym Wyoming, głównym punkcie handlowym na Szlaku Oregonu. Przejeżdżający tędy podróżnicy chętnie korzystali z rad doświadczonego człowieka gór, jakim był Bridger. Bridger postanowił skorzystać z tej potrzeby i wraz ze wspólnikiem Louisem Vasquezem zbudował fort na Black’s Fork rzeki Green River, w południowo-zachodnim zakątku dzisiejszego Wyoming. Fort, zwany Fort Bridger, znajdował się w pobliżu miejsca, gdzie rozwidlał się Szlak Oregonu, wysyłając niektórych podróżnych do Oregonu, a innych na południe, w kierunku Kalifornii. Był on, pisze Vestal, „nie tylko 'oazą na pustyni’ dla wszystkich podróżników, przystanią dla wszystkich rojących się emigrantów, którzy potrzebowali napraw, zaopatrzenia i świeżego inwentarza, ale także punktem handlowym dla wszystkich okolicznych plemion, miejscem spotkań dla wędrujących Górali i wielkim biurem informacyjnym dla wszystkich i dla każdego.”

W 1847 roku Brigham Young (1801-1877; patrz wpis) poprowadził dużą grupę mormonów na zachód Szlakiem Oregonu. Mormoni byli grupą religijną uciekającą przed prześladowaniami we wschodnich Stanach Zjednoczonych. Wierzyli, że w Dolinie Słonego Jeziora mogą być wolni od nietolerancji religijnej. Skonsultowali się z Bridgerem, który zachwalał Dolinę Słonego Jeziora jako miejsce do osiedlenia się; według Vestala Bridger powiedział Youngowi: „To mój raj, ale ty możesz się w nim osiedlić razem ze mną”. Dostarczył mormonom mapy i wskazówki, jak uniknąć kłopotów z rdzennymi Amerykanami żyjącymi w tym regionie. Jednak Brigham Young nie zaprosił Bridgera, aby został ich przewodnikiem. Young chciał, aby ten obszar był przeznaczony tylko dla mormonów.

Whose Valley Was It?

Od momentu pierwszego spotkania w 1847 roku Jim Bridger i przywódca mormonów Brigham Young byli skłóceni. Bridger twierdził, że Dolina Słonego Jeziora należy do niego, ale zaproponował, że podzieli się nią z mormonami. Brigham Young desperacko pragnął uznać ten region za ziemię obiecaną dla prześladowanego ludu mormońskiego. Choć Bridger pomógł mormonom odnaleźć drogę do Doliny Słonego Jeziora, Young podejrzewał go o podżeganie do ataków Indian na osady mormonów i o szpiegowanie mormonów dla rządu USA, który był w pewnym sensie zagrożony przez separatystyczną społeczność mormońską. Według biografa Bridgera, Stanleya Vestala, Young napisał w 1849 roku: „Wierzę, że Stary Bridger jest dla nas śmiercią.”

W 1853 roku mormoni starali się zakończyć wpływy Bridgera w „ich” dolinie. Wysłali grupę ludzi, aby przejąć lukratywne usługi promowe Bridgera przez Green River, ale zostali wyparci przez dobrze uzbrojonych górali. Następnie, oskarżając Bridgera o podżeganie do najazdów indiańskich, mormoński szeryf poprowadził oddział 150 ludzi, aby schwytać Jima Bridgera i zająć jego fort. Zdobyli fort, ale nie Bridgera, który oddalił się z miejsca zdarzenia. Po splądrowaniu fortu i zabiciu kilku ludzi Bridgera mormoni odjechali, a Bridger powrócił – ale jego wpływy w dolinie już nigdy nie były takie same. Mormoni zbudowali Fort Supply, aby utrzymać swoje wpływy, a w 1855 roku kupili Fort Bridger za sumę ośmiu tysięcy dolarów. W 1857 roku, podczas tzw. wojny mormońskiej (patrz ramka na s. 36), mormoni zniszczyli fort, aby spowolnić siły amerykańskie maszerujące na Salt Lake City. Ze swej strony Bridger aż do śmierci kwestionował mormońską własność ziemi wokół fortu.

Przewodnik po Zachodzie

W lecie 1849 roku Bridger przyjął ogromne wyzwanie. Kapitan Howard Stansbury z armii amerykańskiej zapytał, czy Bridger mógłby wytyczyć krótszy szlak z fortu Bridger do rzeki South Platte, skracając w ten sposób trasę Szlaku Oregonu. „Bridger gapił się” – pisze Vestal – „ale miał na tyle łaski, by nie zaśmiać się oficerowi w twarz. Znajdź to! Nie ruszając się z miejsca, w ciągu pięciu minut Jim powiedział kapitanowi, gdzie ta droga dla wozów musi biec, rysując mapę … na ziemnej podłodze. „Bridger wkrótce poprowadził Stansbury’ego tym szlakiem, który później stał się trasą używaną przez Overland Stage Coach, Pony Express, Union Pacific Railroad i Interstate 80.

Wojna mormońska

Społeczność mormońska żyła w Dolinie Słonego Jeziora wolna od ingerencji rządu Stanów Zjednoczonych do 1850 r., kiedy Utah stał się terytorium USA. Przywódca mormonów Brigham Young został mianowany gubernatorem tego terytorium. Z czasem niemormońscy przywódcy publiczni zaczęli sprzeciwiać się władzy, jaką religijna postać sprawowała nad terytorium. Urzędnicy państwowi mianowani na stanowiska w Utah wkrótce skarżyli się, że wpływy Younga są zbyt silne i że prowadzi on teokrację (rząd, w którym kościół i państwo stanowią jedność). Co więcej, nie-mormoni nie czuli się komfortowo z niektórymi praktykami Kościoła. Oficjalne przyjęcie przez Kościół mormoński małżeństw pluralnych (małżeństw z więcej niż jednym partnerem na raz) w 1852 roku wywołało publiczne oburzenie przeciwko mormońskiej niemoralności. Niektórzy zarzucali mormonom, że wierzyli, iż mogą żyć poza prawem amerykańskim. W 1857 roku, przekonany, że mormoni rozważają rebelię, prezydent James Buchanan (1791-1868) wysłał dwa tysiące żołnierzy do Utah, aby ustanowić nowego gubernatora, Alfreda Cumminga. Obawiając się ponownego prześladowania i rozlewu krwi, Young nakazał mormonom ewakuację Salt Lake City i ukrycie się w społecznościach na południu. W czerwcu 1857 roku, po tym jak wojska amerykańskie bez oporu wkroczyły do Salt Lake City, komisja pokojowa wynegocjowała układ, na mocy którego Cumming został gubernatorem, ale prawdziwa władza pozostała w rękach Younga. Wojna mormońska dobiegła końca, a życie wróciło do normy.

Od 1849 do 1868 roku Bridger służył jako przewodnik w różnych funkcjach na całym Zachodzie. Prowadził kapitana Williama Raynoldsa z Korpusu Inżynierów Armii Stanów Zjednoczonych podczas jego podróży do obszaru Yellowstone. (Przez lata Bridger opowiadał historie o gejzerach i bulgoczących gorących źródłach w Yellowstone, choć większość ludzi uznała je za „bajeczki” człowieka z gór). W 1861 roku poprowadził kapitana E. L. Berthouda i jego grupę badawczą na zachód od Denver przez góry do Salt Lake City, a przez następne kilka lat pomagał jednostkom wojskowym pilnującym poczty lądowej. Dzięki encyklopedycznej znajomości zachodniego krajobrazu Bridger był najlepszym przewodnikiem na Zachodzie.

Bridger nadal służył jako przewodnik po zakończeniu wojny secesyjnej (1861-65; wojna toczona między północnymi i południowymi Stanami Zjednoczonymi o kwestię niewolnictwa). W międzyczasie armia była zdeterminowana, by chronić poszukiwaczy złota i osadników podróżujących Szlakiem Bozemana, który rozciągał się przez północno-wschodnie Wyoming i Montanę. Napotkali jednak zdecydowany opór Siuksów i Czejenów. Bridger doradzał żołnierzom, jak radzić sobie z tymi grupami rdzennych Amerykanów, ale gorliwi młodzi wojskowi nie posłuchali rad starzejącego się człowieka gór. Zlekceważyli Bridgera, co miało fatalne skutki w 1866 roku, kiedy kapitan William Fetterman poprowadził grupę osiemdziesięciu żołnierzy w zasadzkę na Indian; wszyscy osiemdziesięciu żołnierze zginęli. Kiedy armia porzuciła Bozeman Trail w 1868 roku, Bridger wiedział, że jego dni jako przewodnika dobiegły końca.

W końcu Bridger osiadł z dziećmi w Missouri. Był trzykrotnie żonaty z rdzennymi Amerykankami. Jego wnuki uwielbiały słuchać historii opowiadanych przez dziadka. W 1875 roku był już całkowicie niewidomy. Zmarł 17 lipca 1881 roku i został pochowany w Kansas City. Nie potrafiąc czytać ani pisać, Bridger nie pozostawił po sobie żadnych pisemnych zapisków, ale Góry Bridgera, Fort Bridger i Przełęcz Bridgera noszą jego imię. Być może co ważniejsze, pomógł poprowadzić wielu Amerykanów na Zachód, torując w ten sposób drogę białemu osadnictwu.

Więcej informacji

Książki

Alter, Cecil J. Jim Bridger: A Historical Narrative. Norman: University of Oklahoma Press, 1986.

Gowans, Fred R., and Eugene E. Campbell. Fort Bridger: Island in the Wilderness. Provo, UT: Brigham Young University Press, 1975.

Hafen, LeRoy R., and Harvey L. Carter, eds. Mountain Men and Fur Traders of the Far West. Lincoln: University of Nebraska Press, 1982.

Luce, Willard, and Celia Luce. Jim Bridger: Man of the Mountains. New York: Chelsea House, 1991.

Vestal, Stanley. Jim Bridger: Człowiek Gór. 1946. Reprint. Lincoln: University of Nebraska Press, 1970.

Web Sites

„Mountain Man Jim Bridger.” http://xroads.virginia.edu/~HYPER/HNS/Mtmen/jimbrid.html (dostęp 9 maja 2000 r.).

Despain, S. Matthew, and Fred R. Gowans. „James Bridger.” http://www.media.utah.edu/medsol/UCME/b/BRIDGER%2CJAMES.html (dostęp: 9 maja 2000 r.).

.

Dodaj komentarz