Paleontologa: Dr. Louise Leakey

Louise è una paleontologa di terza generazione. I suoi nonni, Louis e Mary Leakey, hanno condotto spedizioni nella gola di Olduvai, in Tanzania. I suoi genitori, Richard e Meave Leakey, hanno concentrato le loro ricerche nel bacino di Turkana, ricco di fossili, in Kenya.
Louise lavora spesso con i suoi genitori mentre continua a studiare la storia antica del bacino del Turkana. È un’assistente di ricerca presso l’Università Statale di New York a Stony Brook ed è la direttrice dell’educazione pubblica e della divulgazione per il Turkana Basin Institute a Nariobi, in Kenya.
Insieme a sua madre, Louise è una National Geographic Explorer-in-Residence.
Luise è cresciuta a Nairobi, in Kenya, e ha potuto accompagnare i suoi genitori in spedizioni nella zona del lago Turkana.
“A tutti piace andare in giro da piccoli alla ricerca di fossili, quindi è una seconda natura per chiunque farlo”, dice Louise. “Credo di essere stata in grado di continuare più a lungo di molti altri”.
Una delle prime esperienze più memorabili di Louise è stata quando una squadra guidata da suo padre, Richard, ha trovato “Turkana Boy”, uno scheletro quasi completo dell’ominide Homo erectus di 1,5 milioni di anni fa.
“All’età di 12 anni, la scoperta dell’Homo erectus dal lato ovest di Turkana è stato un momento molto emozionante, perché siamo stati in quel sito per un periodo abbastanza lungo”, dice Louise. “Siamo stati in grado di impegnarci, aiutare e scavare. C’era un vero senso di eccitazione per quello scavo”.
Anche se la sua famiglia è famosa in tutto il mondo per il loro lavoro nella paleontologia, Louise non si è mai sentita pressata a seguire i suoi genitori sul campo.
“Non mi hanno mai detto che era quello che avrei dovuto fare”, dice. “Ho preso questa decisione da sola”.
Louise ha lasciato l’Africa per alcuni anni per conseguire il suo dottorato di ricerca in biologia all’University College London di Londra, in Inghilterra, ma presto è tornata in Kenya, e nel bacino del Turkana.
LA PARTE PIÙ ECCITANTE DEL SUO LAVORO
In questi giorni, Louise passa molto tempo a fare conferenze, a raccogliere fondi e a crescere i suoi due figli, ma va ancora nel bacino del Turkana in estate per lavorare sul campo.
“Essere lassù è certamente molto emozionante per allontanarsi da tutto”, dice. “È un grande piacere essere in prima persona e farlo”.
La parte più impegnativa del suo lavoro
“Cercare di incastrare tutto, credo. È un po’ dappertutto fare tante cose diverse: lavoro sul campo, conferenze, raccolta di fondi ed essere una madre. Cercare di raccogliere fondi per l’Istituto, a cui stiamo lavorando ora, richiede molta attenzione e sforzo. È abbastanza impegnativo in questo momento”.
COME DEFINISCE LA GEOGRAFIA?
“La penso più in termini di dove sono le cose nel mondo. La geografia fisica mi ha sempre interessato. Le montagne e i laghi e le loro influenze sulle popolazioni locali. Perché si trovano certe cose in certi posti. È così che la vedo nella mia mente”.
Geocomunicazione
Louise spiega che la geografia del bacino del Turkana è il motivo per cui vi si trovano così tanti fossili.
“La rift valley ha una grande influenza in termini di fossili che troviamo”, dice. “È a causa dei movimenti tettonici che costringono questi vecchi strati a tornare in superficie. Le cose vengono poi erose fuori, e possiamo quindi trovare i piccoli frammenti di ossa in superficie e sapere dove si inserisce nello scavo”.
Gli strumenti geografici, compresi GPS e GIS, sono molto importanti per i paleontologi come Louise. Usando il GPS, gli scienziati possono individuare la posizione dei siti di studio che possono poi tracciare sulle mappe, un processo chiamato georeferenziazione. Oggi i paleontologi hanno la possibilità di creare punti di georeferenziazione per i fossili trovati decenni fa, permettendo di visualizzare i dati nei database, nelle mappe online e nei siti web.
“Ogni fossile che viene trovato è sempre segnato con un fix GPS, così abbiamo un riferimento e possiamo tornare ad esso”, dice Louise. “Viene anche fotografato digitalmente … Inoltre, un sacco di collezioni precedenti che avevamo fatto negli anni ’70 e ’80, quando non avevamo il GPS, è possibile portare nella mappa generale, il quadro più grande, utilizzando il GIS perché è possibile geo-referenziare le fotografie e in realtà posizionare quei punti abbastanza accuratamente nel nuovo sistema.”
QUINDI, VUOI ESSERE UN … PALEONTOLOGO
Per prepararsi alla carriera di paleontologo, Louise suggerisce di seguire corsi di anatomia, geografia, geologia e, soprattutto, biologia.
“Penso alla biologia in termini di semplice comprensione di una varietà di organismi, compreso come possono essere cambiati nel tempo e perché abbiamo certe specie presenti oggi e altre che non sono presenti”, dice Louise.
IMPEGNATI
Louise consiglia alle famiglie interessate alla paleontologia di visitare la Hall of Human Origins allo Smithsonian Institution National Museum of Natural History, a Washington, D.C., e il Field Museum a Chicago, Illinois.
Per gli studenti universitari, Louise suggerisce di cercare di frequentare una scuola sul campo, come la Turkana Basin Institute Field School. “Ovviamente, è eccitante e un’esperienza davvero bella. Apre le porte al coinvolgimento”

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