Waarom hamerhaaien een brede neus hebben

WASHINGTON (ISNS) — Iedereen die naar een hamerhaai kijkt, zal de wijd uit elkaar staande ogen opmerken. Veel minder mensen zullen zien dat dit ook geldt voor zijn neusgaten.

De grote afstand tussen de neusgaten kan haaien met brede neuzen helpen hun prooi veel sneller op te sporen dan haaien met kleinere, puntige koppen, volgens nieuw onderzoek dat opnieuw bekijkt hoe de dieren ruiken.

“Het idee dat het verder uit elkaar plaatsen van de neusgaten hen een betere reukzin geeft, schopt al vijftig jaar rond, maar er is niet veel redenering achter geweest,” zei bioloog Jayne Gardiner van de Universiteit van Zuid-Florida in Tampa, wiens studie verschijnt in het wetenschappelijke tijdschrift Current Biology.

Shark Myths Smell Fishy

Als een haai zwemt, stroomt water in zijn neusgaten, glijdend over kleine receptoren die opgeloste eiwitten, slijm, feromonen en bloed detecteren – een pluim van materialen die van zijn prooi zijn gespoeld.

Hamerhoofden kunnen ongeveer één van deze geurmoleculen op 100 miljard moleculen water detecteren. Dit niveau van gevoeligheid is scherper dan mensen op het land kunnen ruiken, maar vergelijkbaar met die van andere haaien en vissen – en lang niet zo goed als Hollywood je wil doen geloven. Het geloof geïnspireerd door de film “Jaws” dat haaien een druppel bloed op een kilometer afstand kunnen ruiken is een filmmythe.

Dertig jaar geleden suggereerde onderzoek naar haaienafweermiddelen, gesponsord door de marine, dat haaien geuren onafhankelijk in elk neusgat evalueren en dan in de richting van de sterkere geur zwemmen, waarbij ze een chemische gradiënt volgen die door prooien is achtergelaten en die gestaag toeneemt naarmate de haai dichter bij zijn doelwit komt.

Maar recent onderzoek heeft aangetoond dat turbulent oceaanwater de chemische sporen opsplitst in flarden die zich verspreiden als wolken in een winderige lucht. Elke vlek is een warboel van sterke en zwakke geuren, moeilijk te interpreteren op basis van concentratie alleen en mogelijk een haai in tegenstrijdige richtingen te wijzen.

Om te onderzoeken hoe haaien de snelle beslissingen nemen om links of rechts te gaan in deze vlekken, bevestigde Gardiner hoofddeksels die inktvisresten in de neusgaten van acht gladde Hondshaai, een kleinere soort met een puntig gezicht, puften.

Wanneer twee pufjes achter elkaar werden gegeven, 0,1 tot 0,5 seconden na elkaar, draaiden de haaien naar het neusgat dat het eerst het pufje voelde, zelfs als het tweede pufje geur honderd keer zo sterk was. Twee trekjes op hetzelfde moment of heel ver uit elkaar hadden geen effect. Timing, niet de geursterkte, was de sleutel tot het stereo ruikvermogen van de haaien.

“Het is vergelijkbaar met het menselijk gehoor,” zei Jelle Atema, een bioloog aan de Universiteit van Boston die aan het project werkte. “Onze hersenen beoordelen de locatie van een geluid door te vergelijken wanneer het door elk oor wordt waargenomen.”

Wat betekent dit voor hamerhaaien? Hoe verder de neusgaten van een haai uit elkaar liggen, hoe groter het tijdsverschil tussen de twee neusgaten. Dit zou de hersenen van hamerhaaien kunnen helpen fijner te discrimineren welke kant ze op moeten gaan als ze snel bewegen of onder een kleine hoek een geurvlek binnenzwemmen.

“De hamerhaai zou nog steeds in staat zijn om dat te verwerken en er een richting uit te halen, waar een puntneushaai het zou kunnen zien als een gelijktijdige treffer in beide neusgaten,” zei Gardiner.

“Hier heb je de mogelijkheid om sommige ideeën te heroverwegen die naar voren zijn gebracht voor de evolutie van de hamerhaai vorm,” zei Stephen Kajiura, een haaienonderzoeker aan de Florida Atlantic University in Boca Raton die niet betrokken was bij het onderzoek.

Vorig jaar ontkrachtte Kajiura een eerdere theorie dat hamerhaaien een groter oppervlak aan de binnenkant van hun neusgaten hebben. Het idee van tijdvertraging tussen ver uit elkaar liggende neusgaten, zei hij, “is een alternatieve manier om naar de vorm te kijken die nooit is overwogen.”

Maar Gardiner zei dat haar onderzoek zal moeten worden bevestigd door hamerhaaien te testen. Tot nu toe is uit geen enkel wetenschappelijk onderzoek gebleken dat hamerhaaien daadwerkelijk sneller zijn in het vinden van prooien – alleen anekdotische verhalen van vissers die hun hengel uitwerpen in wateren met veel haaien en merken dat de eerste haaien die bij een stuk aas komen, meestal hamervormige koppen hebben.

Devin Powell is freelance wetenschapsjournalist en woont in New York. Zijn verhalen zijn online en in druk verschenen bij Nature, Scientific American, de Washington Post, Science News, WIRED, The Best American Science Writing 2012 anthologie, en elders.

Plaats een reactie