Spartacus Educational

Harriet Jacobs werd in 1813 als slavin geboren in Edenton, North Carolina. Harriet’s moeder, Delilah, was de slavin van John Horniblow, een tavernehouder, en haar vader, Daniel Jacobs, een blanke slaaf van Dr. Andrew Knox. Later schreef zij: “Ik ben als slaaf geboren, maar ik heb het nooit geweten tot zes jaren van gelukkige jeugd voorbij waren. Mijn vader was timmerman en werd zo intelligent en bekwaam in zijn vak geacht, dat, wanneer er gebouwen buiten de gewone lijn moesten worden opgetrokken, hij van ver werd gezonden om hoofd-arbeider te zijn. Op voorwaarde dat hij zijn maîtresse tweehonderd dollar per jaar betaalde en zichzelf onderhield, mocht hij zijn beroep uitoefenen en zijn eigen zaken regelen. Zijn grootste wens was om zijn kinderen te kopen; maar hoewel hij verscheidene malen zijn harde verdiensten voor dat doel aanbood, is het hem nooit gelukt. Mijn ouders hadden een lichte bruingele huidskleur en werden mulatten genoemd. Zij woonden samen in een comfortabel huis; en hoewel wij allen slaven waren, werd ik zo liefdevol beschermd dat ik er nooit van droomde dat ik een stuk koopwaar was, aan hen toevertrouwd voor een veilige bewaring, en elk moment van hen kon worden opgeëist.” Delilah stierf toen Harriet zes jaar oud was en werd opgevoed door haar grootmoeder.

In 1825 werd Harriet verkocht aan Dr. James Norcom. Zij werd een huisslavin: “Mevrouw Norcom had, zoals veel zuidelijke vrouwen, een totaal gebrek aan energie. Zij had geen kracht om toezicht te houden op haar huishoudelijke zaken; maar haar zenuwen waren zo sterk, dat zij in haar gemakkelijke stoel kon zitten en een vrouw gegeseld zag worden, tot het bloed druppelde van elke slag van de zweep. Zij was lid van de kerk, maar het nuttigen van het avondmaal scheen haar niet in een christelijke gemoedstoestand te brengen. Als het avondeten op die zondag niet op het juiste tijdstip werd opgediend, ging zij in de keuken staan wachten tot het opgediend was en spuwde dan in alle ketels en pannen die voor het koken gebruikt waren. Zij deed dit om te voorkomen dat de kokkin en haar kinderen hun schamele kost zouden opeten met de overblijfselen van de jus en andere restjes. De slaven konden niets anders te eten krijgen dan wat zij hen verkoos te geven.”

In haar boek, Incidents in the Life of a Slave Girl, beschreef Harriet een slavenmarkt die zij observeerde in North Carolina. “Op een van deze verkoopdagen, zag ik een moeder zeven kinderen naar het veilingblok leiden. Ze wist dat sommige van hen van haar zouden worden weggenomen, maar ze namen ze allemaal mee. De kinderen werden verkocht aan een slavenhandelaar, en hun moeder werd gekocht door een man in haar eigen stad. Voor de nacht waren al haar kinderen ver weg. Zij smeekte de handelaar haar te zeggen waar hij hen heen wilde brengen; dit weigerde hij. Hoe kon hij dat doen, als hij wist dat hij ze één voor één zou verkopen waar hij de hoogste prijs kon krijgen? Ik ontmoette die moeder op straat, en haar wilde, uitgehongerde gezicht staat me nog levend voor de geest. Ze wreef in haar handen van angst, en riep uit: Weg! Helemaal weg! Waarom doodt God me niet? Ik had geen woorden om haar te troosten. Zulke gevallen doen zich dagelijks, ja zelfs ieder uur voor.”

Harriet’s broer Benjamin probeerde te ontsnappen. Maar zoals de meeste weglopers werd hij gevangen genomen: “Die dag lijkt als de dag van gisteren, zo goed herinner ik het me. Ik zag hem geketend door de straten naar de gevangenis worden geleid. Zijn gezicht was akelig bleek, maar vol vastberadenheid. Hij had een van de matrozen gesmeekt om naar het huis van zijn moeder te gaan en haar te vragen hem niet te ontmoeten. Hij zei dat de aanblik van haar leed hem alle zelfbeheersing zou ontnemen. Zij verlangde ernaar hem te zien, en zij ging; maar zij schermde zich af in de menigte, opdat het zou zijn zoals haar kind had gezegd.”

Toen zij de leeftijd van vijftien jaar had bereikt, probeerde Dr. James Norcom seks met haar te hebben: “Mijn meester, Dr. Norcom, begon vieze woorden in mijn oor te fluisteren. Jong als ik was, kon ik niet onwetend blijven van hun belang. Ik probeerde ze te behandelen met onverschilligheid of minachting. De leeftijd van de meester, mijn jeugdige leeftijd en de vrees dat zijn gedrag aan mijn grootmoeder zou worden gemeld, maakten dat hij deze behandeling maandenlang verdroeg. Hij was een sluw man, die vele middelen gebruikte om zijn doel te bereiken. Soms had hij onstuimige, geweldige manieren, die zijn slachtoffers deden beven; soms nam hij een zachtmoedigheid aan die hij zeker dacht te moeten bedwingen. Van de twee verkoos ik zijn stormachtige buien, hoewel ze me lieten beven.”

Vele van de jonge slaven gaven toe aan zijn eisen. Volgens Harriet: “Mijn meester was, voor zover ik weet, de vader van elf slaven.” Dit verontrustte mevrouw Norcom: “De meesteres, die het hulpeloze slachtoffer zou moeten beschermen, heeft geen andere gevoelens voor haar dan die van jaloezie en woede. Zelfs een klein kind, dat gewend is op haar meesteres en haar kinderen te passen, zal voor haar twaalfde te weten komen waarom haar meesteres zo iemand onder de slaven haat. Misschien is de moeder van het kind een van die gehate slaven. Zij luistert naar hevige uitbarstingen van jaloerse hartstocht, en kan het niet helpen te begrijpen wat de oorzaak is. Zij zal voorbarig worden in het kennen van kwade dingen. Spoedig zal zij leren te beven als zij de voetstappen van haar meester hoort. Zij zal gedwongen worden te beseffen dat zij niet langer een kind is. Als God haar schoonheid heeft geschonken, zal dat haar grootste vloek blijken.”

Dr. James Norcom bleef seksuele avances naar haar maken. Toen hij haar afwees, weigerde Norcom haar toestemming om te trouwen. Jacobs werd verleid door Samuel Sawyer, een advocaat, en ze kreeg twee kinderen van hem. Dr. Norcom bleef Harriet seksueel lastigvallen en dreigde haar kinderen aan een slavenhandelaar te verkopen.

Slavernij in de Verenigde Staten (£1.29)

In 1834 werd Harriet een wegloopster. Norcom publiceerde een advertentie in de plaatselijke krant: “Weggelopen van de abonnee, een intelligent, helder, mulatto meisje, 21 jaar oud. Vijf voet vier inches hoog. Donkere ogen en zwart haar dat kan krullen, maar ook steil gemaakt kan worden. Heeft een rotte plek op een voortand. Ze kan lezen en schrijven, en zal naar alle waarschijnlijkheid proberen om naar de vrije Staten te komen. Het is iedereen verboden, op straffe van de wet, deze slavin te huisvesten of in dienst te nemen. $150 zal worden gegeven aan degene die haar in de staat meeneemt, en $300 als ze uit de staat wordt meegenomen en aan mij wordt uitgeleverd, of in de gevangenis wordt gezet.”

Harriet slaagde erin Philadelphia te bereiken. “Ik ging terug naar de kade, waar de kapitein me voorstelde aan de kleurling, als ds. Jeremiah Durham, predikant van de Bethel kerk. Hij nam me bij de hand, alsof ik een oude vriend was. Hij zei ons dat we te laat waren voor de ochtendtrein naar New York, en dat we moesten wachten tot de avond, of de volgende ochtend. Hij nodigde mij uit om met hem mee naar huis te gaan en verzekerde mij dat zijn vrouw mij hartelijk zou ontvangen; en voor mijn vriend zou hij een woning regelen bij een van zijn buren. Ik bedankte hem voor zoveel vriendelijkheid jegens vreemden en zei hem dat ik, als ik dan toch moest worden opgehouden, graag wat mensen zou opzoeken die vroeger uit ons deel van het land kwamen. Mr. Durham drong erop aan dat ik bij hem zou dineren, en dat hij me dan zou helpen mijn vrienden te vinden. De matrozen kwamen ons goedendag zeggen. Ik schudde hun harde handen, met tranen in mijn ogen. Zij waren allen vriendelijk voor ons geweest, en zij hadden ons een grotere dienst bewezen dan zij zich ooit konden voorstellen.”

Harriet verhuisde later naar New York City waar zij werkte als verpleegster-meisje. Ze begon haar autobiografie te schrijven en een deel ervan werd gepubliceerd door Horace Greeley in zijn krant, de New York Tribune. Haar relaas over hoe zij seksueel was misbruikt, schokte het Amerikaanse publiek en toen haar autobiografie klaar was, had zij moeite om het gepubliceerd te krijgen.

Zij waren vooral bezorgd over Harriet’s beschrijvingen van het gedrag van Norcom (naam in het boek veranderd in Flint). Child verdedigde de opname van het materiaal door te stellen: “Deze eigenaardige fase van de slavernij is over het algemeen in de doofpot gestopt; maar het publiek moet bekend worden gemaakt met de monsterlijke kenmerken ervan, en ik neem graag de verantwoordelijkheid op me om ze te presenteren met de sluier weggetrokken. Ik doe dit omwille van mijn zusters in slavernij, die lijden onder misstanden die zo smerig zijn, dat onze oren te gevoelig zijn om ernaar te luisteren.”

Anderen waren ontstemd over de manier waarop Jacobs de rol van de Kerk in de instandhouding van de slavernij belichtte. Uiteindelijk werd het manuscript geaccepteerd door de uitgevers, Thayer en Eldridge, die Lydia Maria Child aannamen om het boek te redigeren. Helaas gingen Thayer and Eldridge failliet en pas in 1861 werd het in Boston gepubliceerd als Incidents in the Life of a Slave Girl.

Tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog werkte Jacobs als verpleegster in Virginia. Toen de Emancipatie Proclamatie werd uitgevaardigd in 1863 schreef Jacobs aan Lydia Maria Child dat: “Ik heb de Proclamatie van de Vrijheid voor mijn lijdende volk mogen aanhoren. Al mijn fouten zijn vergeven. Ik ben meer dan vergoed voor alles wat ik heb doorstaan.”

Harriet Jacobs, die het laatste deel van haar leven in Washington woonde, overleed op 7 maart 1897, en ligt begraven op de Mount Auburn Cemetery, Cambridge, Massachusetts.

Plaats een reactie