School of Marine and Environmental Affairs

Door Karin Otsuka

De vroege opkomst van milieubeweging in de Verenigde Staten werd aangespoord door verschillende percepties van behoud en bescherming, zoals het behoud van wildernis voor recreatieve activiteiten, het behoud van natuurlijke hulpbronnen voor toekomstige generaties, of het behoud van een ongerepte omgeving vrij van menselijke aanwezigheid. Vanaf de jaren zestig leidden de toenemende vervuiling en de sociale problemen die samenhingen met de achteruitgang van het milieu echter tot de moderne natuurbeschermingsbeweging.

Rachel Carson (credit: Alfred Eisenstaedt, Getty Images)

Een werkstuk dat synoniem is met dit tijdperk van milieuactivisme is Silent Spring van Rachel Carson, een schrijfster en ecologe. In dit boek, dat in 1962 werd gepubliceerd, beschreef Carson een wereld die was aangetast door chemicaliën die het water, de lucht en de bodem vervuilden en ziektes veroorzaakten onder zowel dieren als mensen. Ze was vooral bezorgd over synthetische pesticiden zoals DDT, waarvan Carson beweerde dat ze vogels zoals zeearenden dunner gezaagde eieren lieten leggen, wat leidde tot vroegtijdige breuk en afname van de populatie. Ondanks tegenreacties van pesticidenfabrikanten en scherpe persoonlijke aanvallen op haar karakter, getuigde ze in 1963 voor het Congres om aan te dringen op nieuwe regelgeving ter bescherming van de gezondheid van mens en milieu. Haar inspanningen, samen met die van andere stedelijke, blanke entiteiten die haar visie deelden, leidden ertoe dat de VS de binnenlandse verkoop van DDT in 1972 verbood.

Bioaccumulatie is de geleidelijke toename van de concentratie van een verontreinigende stof (geel) in een organisme, die in deze illustratie wordt afgebeeld. Verontreinigende stoffen kunnen vervolgens biomagnificeren, waarbij verontreinigende stoffen in concentratie toenemen naarmate zij zich van het ene trofische niveau naar het andere verplaatsen. Ook de mens maakt hier deel van uit, aangezien hij organismen kan consumeren die verontreinigende stoffen in bioaccumulatie hebben. Naarmate er meer tijd verstrijkt, is de kans groter dat er meer verontreiniging wordt opgebouwd.

Carson legde verder het verband dat deze chemische stoffen niet alleen insecten doden, het beoogde doel, maar dat ze ook bioaccumuleren in de voedselketen, waardoor roofdieren zoals vissen, vogels en uiteindelijk mensen worden bedreigd. Deze informatie was gebaseerd op bestaand wetenschappelijk bewijs uit die tijd dat tot Carson’s boek nog niet aan het grote publiek bekend was gemaakt. Carson stierf in 1964 aan borstkanker, hoewel ze er tijdens deze beproeving voor koos om haar gezondheidstoestand privé te houden, ondanks de mogelijke verbanden tussen chemische blootstelling en haar eigen welzijn. Voor een iets andere invalshoek, kijk eens naar Living Downstream van Sandra Steingraber, gepubliceerd in 1997. Op 20-jarige leeftijd werd bij Steingraber blaaskanker geconstateerd, wat haar ertoe aanzette zich af te vragen waarom haar dit was overkomen. Dit bracht haar terug naar haar geboorteplaats Pekin, Illinois om de relatie te onderzoeken tussen wat er in haar omgeving was toen ze opgroeide en haar huidige gezondheidstoestand. Zo werd Living Downstream haar persoonlijke onderzoek naar het verband tussen synthetische chemicaliën en kanker.

De brand in de Cuyahoga River van Ohio in 1969 was het gevolg van zware industriële olievervuiling in het water die vlam vatte.

Naast de blootstelling aan synthetische chemicaliën waren er in het midden van de jaren ’60 en het begin van de jaren ’70 nog andere dringende problemen, zoals de dodelijke smog als gevolg van de auto- en industriële vervuiling in New York en Los Angeles, de olieboring van Union Oil voor de kust van Santa Barbara en de lozing van giftige chemicaliën in de Cuyahoga River. Deze periode van milieucrisis leidde tot de goedkeuring van de National Environmental Policy Act van 1969, de Clean Air Act van 1970 en de Clean Water Act van 1972 door het Congres en de uitvoering daarvan door het Environmental Protection Agency. In 1970 werd ook de eerste Dag van de Aarde gehouden, die de weg vrijmaakte voor een nieuwe periode van milieuactivisme, aangedreven door activisme aan de basis, waarbij vervuiling en overbevolking de belangrijkste punten van zorg waren voor de blanke, stedelijke milieuactivisten. Het is echter ook belangrijk te kijken naar de agenda achter deze acties en voor wie ze bedoeld waren. Zo waren er bijvoorbeeld gesprekken gevoerd over de uitbreiding van parken en wildernisgebieden om vermeende onbewoonde gebieden beter te beschermen tegen verontreinigende stoffen. Dit stuitte op verzet van inheemse Amerikaanse stammen wier land dreigde te worden afgenomen. Zij protesteerden tegen beleidsvormingsprocessen waartoe blanke milieuactivisten en wetgevers hadden besloten zonder rekening te houden met de zaken of het levensonderhoud van de inheemse Amerikanen.

Activisme door middel van kunst (credit: Ricardo Levins Morales)

Kijk ook eens naar een ander perspectief. Het ‘vergif voor de mensheid’ waarover Carson had geklaagd, had zich vooral gericht op de gevolgen van de achteruitgang van het milieu voor stedelijke, blanke en Anglo-Amerikanen. Dit waren de gevoelens die werden gedeeld door de zogenaamde mainstream-milieuactivisten, die worden gekarakteriseerd als deel uitmakend van blanke, rijke en bevoorrechte gemeenschappen. Dit gaat voorbij aan de Latino, zwarte, inheemse Amerikaanse en blanke gezinnen met een laag inkomen die onevenredig zijn blootgesteld aan vervuiling gedurende deze periode en tot op de dag van vandaag. Dit bracht de “Environmental Justice Movement” van de jaren ’80 op gang. Een van de belangrijkste incidenten die deze beweging op gang bracht vond plaats in 1982 in North Carolina. De staat was van plan om Warren County, een grotendeels zwarte gemeenschap, in te richten als een stortplaats voor met polychloorbifenyl verontreinigde grond. Zonder steun van de belangrijkste milieugroeperingen verloren de bewoners deze zaak. Ondanks dit verlies begonnen milieuactivisten in het hele land te protesteren tegen deze zaak, wat de aandacht trok van nationale leiders op het gebied van burgerrechten en milieuactivisten. Verdere mobilisatie vond plaats in de jaren negentig, toen leiders van culturele en gemeenschapsgroepen uit gemarginaliseerde en gekleurde gebieden zich in Washington D.C. verenigden om de basis te leggen voor de moderne beweging voor milieu-rechtvaardigheid. Ondanks deze inspanningen liggen zwarte, Latino, inheemse Amerikaanse en blanke buurten met een laag inkomen tot op de dag van vandaag naast chemische fabrieken, kolengestookte elektriciteitscentrales en andere bronnen van de meest giftige vervuilende stoffen van het land.

Tot op dit moment zijn kwesties van milieuvervuiling grotendeels zichtbaar en gelokaliseerd, en hebben ze een directe invloed op individuen en gemeenschappen. Dit bracht een grote uitdaging met zich mee in het kader van de klimaatverandering, een onderwerp dat eind jaren ’90 en in de jaren 2000 in opkomst was, dat waarschuwde voor gevolgen op de lange termijn en dat zich op een schaal van wereldwijde proporties bevond. Onderwerpen die verband houden met klimaatverandering, zoals de stijging van de zeespiegel, verzuring van de oceanen, frequente hittegolven en intensievere stormen, begonnen door klimaatwetenschappers in de massamedia te worden verspreid. Dit heeft studenten, activisten, journalisten en jongeren over de hele wereld aangezet om te gaan pleiten tegen deze voorspelde milieueffecten en de daarmee gepaard gaande bedreigingen voor de menselijke gezondheid. Echter, met terugkerende en extreme milieugebeurtenissen wereldwijd die vandaag direct worden gevoeld en in de massamedia worden behandeld, zoals de orkaan Katrina in 2005, de olieramp Deepwater Horizon in 2010 en de aardbeving en tsunami in Japan in 2011 die leidde tot het smelten van de kerncentrale van Fukushima, is er een groeiende druk om proactieve maatregelen te nemen tegen deze potentiële bedreigingen.

Demonstranten bij de People’s Climate March in Washington, DC…, die plaatsvond op 29 april 2017.

Naarmate er nieuwe onderwerpen, incidenten en bedreigingen van de aantasting van het milieu opduiken, moeten we als samenleving ook kritisch staan tegenover de bijbehorende bewegingen die deze kwesties willen aanpakken. Wie wordt er vertegenwoordigd? Wiens stemmen ontbreken? Welke entiteiten hebben sociaal-politieke macht? Welke entiteiten zijn het meest kwetsbaar voor onrechtvaardige besluitvorming? Dit zijn enkele van de ontelbare vragen die geïntegreerd moeten worden in onze beschouwing van vroegere, huidige en toekomstige milieubewegingen.

Elke donderdag in april en mei behandelt Currents het verleden, het heden en de toekomst van de natuurbeschermingsbeweging in de V.S. en daarbuiten. Dit is het tweede artikel in de serie, lees het eerste artikel hier.

Plaats een reactie