L’Effetto Placebo:Dal magnetismo mistico all’uso dei poteri intrinseci del nostro corpo

La voce si diffuse tra l’alta classe parigina alla fine del XVIII secolo:

Un uomo nuovo in città aveva una nuova cura per dolori, paralisi e numerose altre malattie.

Il carismatico dottor Franz Anton Mesmer, tedesco, aveva scoperto un’energia invisibile – la chiamò magnetismo animale – che presumibilmente scorreva attraverso tutti gli organismi viventi. Gli ostacoli a questo flusso scatenavano le malattie. Il problema poteva essere corretto con alcuni semplici strumenti o manipolazioni.

Mesmer sosteneva che i magneti potevano ripristinare l’equilibrio e sbloccare il flusso. Più tardi affermò, opportunamente, che lui stesso aveva questi poteri magnetici e poteva curare i pazienti semplicemente toccandoli.

Parigi ronzava di racconti di pazienti che erano stati guariti dai loro malanni. La sala d’attesa del dottor Mesmer divenne sempre più affollata di clienti profumati.

Tanta gente aveva bisogno di una cura.

E solo un Franz Mesmer per andare in giro.

Franz Anton Mesmer, 1734-1815.
(Wellcome Collection, reso disponibile da Wikimedia Commons.)

Mesmerizzato

Il tedesco sovraccarico di impegni dovette assumere degli assistenti e presto fece un’altra tempestiva scoperta:

Poteva agitare le mani sull’acqua e magnetizzarla. Mesmer progettò un barile speciale per immergere aste di metallo nell’acqua “magnetizzata”.

Ora i pazienti potevano sedersi intorno al barile, ognuno in contatto con il magnetismo attraverso la propria asta di metallo. Mesmer passeggiava da un paziente all’altro, passando le mani lungo i loro corpi, guidando il magnetismo animale nei posti giusti.

I pazienti – spesso donne, alto borghesi o aristocratici – mostravano forti reazioni. Una parola spuntava per il fenomeno: erano ipnotizzati. Gemevano, tremavano e svenivano.

E recuperavano la salute.

Tutto mentre l’assistente suonava una musica soprannaturale risonante su un’arpa di vetro.

Studio cieco

Era tutto troppo bello per durare.

A Versailles, il re Luigi XVI venne a sapere degli stupefacenti risultati ottenuti da Mesmer.

Sia per spirito illuminista, sia per il sospetto che alcuni dei seguaci di Mesmer potessero essere dei rivoluzionari, o per entrambi, il monarca si chiese: Esiste davvero il magnetismo animale?

Louis ottenne una commissione per esaminare la questione. Il gruppo era composto da alcuni dei più rinomati scienziati dell’epoca. Il suo leader era nientemeno che Benjamin Franklin, il prodigioso inventore, padre fondatore e ambasciatore degli Stati Uniti in Francia all’epoca.

La loro indagine finì per fare la storia della medicina.

Franklin e i suoi colleghi ricercatori decisero che il modo migliore per verificare l’esistenza del magnetismo animale era quello di bendare i pazienti, in modo che non potessero più vedere le mani di chi li stava curando.

In altre parole, fecero un test scientifico alla cieca.

Nessun magnetismo

Una varietà di test alla cieca – esami in cui i pazienti non sanno quale trattamento stanno ricevendo – ha dimostrato che l’effetto del trattamento di Mesmer non poteva in alcun modo essere collegato al magnetismo. I pazienti avevano la stessa probabilità di migliorare dall’acqua che non era stata “magnetizzata”. Oppure non c’era alcun risultato nonostante ampie applicazioni delle manovre prescritte dirette verso il paziente.

L’unico fattore che sembrava avere un impatto era quello che i pazienti credevano. Quando pensavano di essere trattati, reagivano. Se pensavano di non essere trattati, non avevano alcuna reazione. La presenza o meno del magnetismo di Mesmer non faceva alcuna differenza.

Il primo studio cieco controllato con placebo della scienza ha fornito due importanti rivelazioni:

Il magnetismo animale non sembra esistere.

E gli individui possono in qualche modo misterioso diventare più sani da soli se credono di ricevere un trattamento efficace.

Una donna che riceve una buona dose di trattamento di magnetismo animale. Oppure no. Test alla cieca hanno mostrato che i pazienti reagivano quando credevano che il terapeuta stesse dirigendo l’energia magnetica mistica verso di loro, anche quando non veniva condotto nessuno di questi hocus pocus.
(L’immagine dalla Wellcome Collection è stata resa disponibile da Wikimedia Commons.)

Le teste cominciarono a rotolare

È una sorta di auto-inganno o presunzione?

Anche il discepolo di Mesmer, Charles d’Eslon, fu convinto dai test alla cieca che qualcosa doveva essere sbagliato nella teoria del magnetismo, ma percepì che questo poteva essere messo a frutto: Se somministrato correttamente, forse l’auto-inganno di un paziente poteva diventare una procedura medica utile?

Forse i ricercatori avrebbero scavato più a fondo in questo potenziale se questi non fossero stati tempi così turbolenti.

Franklin fu presto richiamato negli USA. La rivoluzione francese rovesciò lo status quo a Parigi e Luigi XVI e metà della commissione di Mesmer furono ghigliottinati. Il corpo di Mesmer rimase collegato alla sua testa, ma dovette chiudere bottega dopo che si seppe delle scoperte della commissione.

Nei circoli scientifici, tuttavia, i risultati aprirono un nuovo territorio per la scienza medica.

Troublesome illusion

Un seme era stato piantato:

Gli esperimenti di Franklin indicavano che qualsiasi risultato benefico dei trattamenti poteva essere in realtà l’effetto di una credenza e immaginazione del paziente.

Per scoprire se qualcosa funzionava, si doveva confrontarlo con una sostanza inattiva o un trattamento finto – un placebo.

E questo è ancora il modo in cui la maggior parte di noi intende i placebo: Un’illusione piuttosto fastidiosa di cui bisogna tener conto nella ricerca medica per vedere se un rimedio funziona davvero.

Ma questo è un grosso errore.

In realtà l’effetto placebo è ben lontano da un semplice autoinganno. Può essere registrato come sostanze chimiche nel corpo e scariche elettriche nel cervello. In alcuni casi, l’effetto placebo potrebbe essere dietro l’intero impatto del trattamento di un individuo, anche quando viene somministrata la medicina scolastica tradizionale.

Tuttavia, molto di come possiamo utilizzare questa notevole capacità del corpo di guarire se stesso rimane un mistero.

Dal dolore al Parkinson

L’effetto placebo ha dimostrato di aiutare in una serie di disturbi: Dolori cronici, ansia, depressione, asma, sindrome dell’intestino irritabile, emicrania, ipertensione, Parkinson, schizofrenia, allergie, epilessia e sclerosi multipla, solo per citarne alcuni.

Ha anche un effetto su afflizioni che sono spesso trattate chirurgicamente.

Alcuni risultati sconcertanti di uno studio finlandese sono stati pubblicati su NEJM nel 2014.

Pillole false senza alcun principio attivo possono dare risultati positivi. Gli studi hanno dimostrato che l’effetto può persino essere alterato dai colori, dalle dimensioni e dal prezzo delle pillole.
(Foto: Ziablik / / NTB scanpix)

Ricercatori medici hanno condotto uno studio su una procedura chirurgica piuttosto comune per le lesioni al ginocchio. La metà dei pazienti nello studio ha ricevuto un’operazione standard al menisco. Anche gli altri pazienti hanno avuto le loro ginocchia tagliate e suturate, ma i chirurghi non hanno realmente fatto la procedura, quindi non hanno cambiato nulla nel ginocchio.

In media, dopo un anno i pazienti stavano meglio. I tassi di recupero erano gli stessi in entrambi i gruppi. La finta operazione ha funzionato come l’operazione reale.

Nel 2018 la stessa conclusione è stata fatta in uno studio comparabile sull’operazione alla spalla più comune al mondo, usata per trattare la cosiddetta sindrome da impingement.

Nello stesso anno la rivista medica Lancet ha accennato che anche l’effetto dell’angioplastica – l’allargamento di vene e arterie strette o ostruite – può essere attribuito all’effetto placebo.

Ma l’esempio più affascinante potrebbe essere il trattamento del morbo di Parkinson.

Improvvisamente come normale

Il Parkinson è un’afflizione che nasce dalla devastazione delle cellule del cervello che producono il neurotrasmettitore dopamina. Alla fine la carenza di dopamina causa sintomi progressivamente più forti come rigidità muscolare, tremore e difficoltà di movimento.

Non esiste ancora una cura medica per questa malattia. Ma abbiamo trattamenti che alleviano i sintomi. Uno è la stimolazione cerebrale profonda. I medici installano chirurgicamente degli elettrodi nell’area del cervello che contiene le cellule che producono la dopamina.

La stimolazione elettrica spinge le cellule a creare più di questo messaggero chimico essenziale. Il risultato può essere notevole: Quando la corrente viene attivata, il paziente passa da rigido e con problemi di mobilità a quasi normale in pochi minuti.

Tuttavia, ciò che è veramente incredibile è che lo stesso risultato può essere ottenuto quando il paziente pensa semplicemente che l’elettricità sia stata attivata.

“Ho visto video di questi pazienti. È piuttosto drammatico”, dice Magne Arve Flaten delle università norvegesi OsloMet e NTNU. Ha fatto delle ricerche sull’effetto placebo.

La domanda immediata è: come è possibile?

Molto rimane oscuro ma ci sono degli indizi:

È una questione di aspettative ma non può essere solo auto-inganno. Sappiamo che è coinvolto lo scrigno delle medicine del corpo, e l’effetto non è lo stesso per tutti.

Aspettative

In un certo senso, è evidente:

Una medicina placebo per un mal di testa non avrebbe alcun effetto se non si sapesse di averla presa. La definizione di una pillola o compressa placebo è, dopo tutto, un rimedio inerte che non ha reali ingredienti curativi.

“Dobbiamo tenere a mente che l’effetto placebo non è l’effetto del placebo – ricorda che è una pillola inattiva. È l’effetto di tutte le altre cose”, dice il professore emerito Arnstein Finset dell’Università di Oslo (UiO), che ha fatto ricerche sull’effetto placebo.

O come ha detto Ted Kaptchuk della Harvard Medical School nel suo TED-talk del 2015:

“L’effetto placebo è un modo di quantificare e misurare tutto ciò che circonda pillole e procedure – mainstream o alternative. Riguardano i rituali, le parole, gli impegni, i costumi, i diplomi e quelle cose speciali che si ottengono quando si va da un guaritore. Riguardano il modo in cui questo dramma della salute allevia i sintomi e cambia il corso delle malattie anche senza farmaci.”

Il medico è l’alfa e l’omega

Così, le aspettative che miglioreremo possono effettivamente farlo accadere. L’ampiezza dell’effetto dipende da quanta aspettativa crea effettivamente la situazione.

Il ruolo del medico è spesso fondamentale in questo senso.

“La ricerca mostra che l’effetto placebo può dipendere dalla comunicazione tra il medico e il paziente. Può dipendere dal messaggio che il medico trasmette, ma anche da quanto lui o lei ci mettono dentro. Quanto sono convincenti”, dice Finset.

Recentemente uno studio pubblicato su Nature ha mostrato che l’effetto dipendeva effettivamente dal fatto che la persona che faceva il trattamento aveva fede nella medicina.

Quando il fornitore del trattamento era convinto che il rimedio funzionava, l’effetto placebo di una crema analgesica altrimenti inattiva aumentava. In questi casi il paziente percepisce anche l’operatore come più empatico.

“La ricerca ha dimostrato che il colore e la dimensione delle pillole placebo possono essere significativi”, dice Finset.

Sorprendentemente, però, l’effetto non dipende nemmeno dall’inganno.

La paura può contrastare l’effetto

“Più notevoli sono gli studi condotti da Ted Kaptchuk di Harvard. Dice direttamente ai pazienti che stanno ricevendo un placebo e ottiene comunque un effetto dal trattamento”, dice Finset.

Altri studi mostrano che le aspettative negative funzionano in modo opposto. Gli studi norvegesi sono tra questi.

“La tesi di dottorato di Peter Lyby ha dimostrato che la paura gioca un ruolo fondamentale. L’effetto placebo si azzera se il paziente ha paura”, dice Finset.

Un altro studio norvegese ha dimostrato che la scarsa fiducia nell’effetto del trattamento può effettivamente eliminare l’effetto dei farmaci in buona fede, spiega Magne Arve Flaten dell’OsloMet e della NTNU.

I partecipanti a un test sono stati informati che la crema che avrebbero usato era solo una pomata ordinaria senza alcun effetto antidolorifico. Questi soggetti non sono riusciti a sperimentare alcun effetto analgesico anche se avevano ricevuto una potente pomata anestetica locale.

L’esperienza decide l’effetto

Un altro fattore importante coinvolge il bagaglio di una persona, le esperienze che si hanno da prima, spiega Flaten.

Se si è trovato in precedenza il paracetamolo per alleviare il mal di testa, è più probabile ottenere l’effetto placebo quando si pensa di ingerire questa sostanza. O tali aspettative aumentano l’effetto della prossima compressa reale.

In questo modo l’impatto che si ottiene dalla maggior parte delle medicine è un mix dell’effetto placebo e dell’effetto reale.

“L’effetto placebo rappresenta una parte di quasi tutti i trattamenti”, dice Flaten.

Per alcuni disturbi, come le emicranie, l’effetto placebo comprende la maggior parte del peso dei farmaci. Questo è ben documentato.

Molto più incerto, tuttavia, è il modo in cui le aspettative possono giocare come effetto nel corpo.

L’armadietto dei medicinali del corpo

Quando Ben Franklin e i suoi collaboratori del XVIII secolo rivelarono la verità dietro i trattamenti miracolosi di Franz Mesmer, conclusero che l’effetto doveva essere causato dall’autoinganno. Era semplicemente quello che oggi chiameremmo un effetto psicologico.

Ma non sembra essere questo il caso.

Ovviamente, il risultato coinvolge la psicologia. Non funziona su persone in coma o che soffrono di demenza grave. Ma non si tratta di ignorare il dolore, di tirarsi su mentalmente o di scrollarsi di dosso un’afflizione immaginaria.

Negli ultimi decenni la ricerca ha dimostrato che l’effetto placebo crea veramente dei cambiamenti biologici nel corpo. Le aspettative possono in qualche modo aprire la porta dell’armadietto dei medicinali del corpo?

La massa vivente di cellule, tessuti e organi che ci comprende ha davvero un incredibile arsenale di farmaci disponibili.

Per esempio, generano sostanze simili agli oppioidi che alleviano il dolore. Producono endocannabinoidi simili alla cannabis che controllano la sensazione di benessere. E forniscono la dopamina che ha un impatto sia sulla mobilità che sulla sensazione di dolore.

Opioidi nelle vene

“Uno studio che attira l’attenzione viene da Fabrizio Benedetti dell’Università di Torino in Italia”, dice Finset di UiO.

L’italiano ha posto la domanda: Il trattamento placebo del dolore può innescare gli oppioidi del corpo, che danno lo stesso effetto della morfina e farmaci simili?

Benedetti ha iniziato un esperimento intelligente per verificare se questo era uno dei meccanismi dietro l’effetto placebo.

Il ricercatore ha somministrato il dolore ai soggetti in condizioni sperimentali. Poi disse a dieci dei partecipanti che stavano ricevendo un antidolorifico, ma in realtà non lo ricevettero. Il risultato fu – come il lettore potrebbe indovinare – che i partecipanti riportarono una riduzione del dolore.

Molti luoghi nel corpo hanno cellule recettrici (viste qui come gli ammassi grigi) che possono legarsi agli oppioidi (ammassi rossi). Sperimentiamo una riduzione del dolore quando questo accade. Gli oppioidi possono essere molecole che il corpo sintetizza da solo o molecole di un farmaco come la morfina.
(Illustrazione: Juan Gaertner / / NTB scanpix)

Ma poi è arrivato il vero test:

A metà dell’esperimento alcuni di questi stessi partecipanti placebo hanno ricevuto un cosiddetto antagonista degli oppioidi, una sostanza che blocca i recettori e rende il corpo insensibile agli oppioidi.

I risultati furono schiaccianti: Il gruppo a cui è stato dato l’antagonista degli oppioidi ha iniziato a segnalare il ritorno del dolore. Hanno perso tutti gli effetti del trattamento placebo. Quindi, c’è una buona ragione per concludere che l’effetto antidolorifico del trattamento placebo si collega al corpo che secerne oppioidi naturali.

E qui abbiamo una connessione con le aspettative, spiega Finset.

“Strutture si trovano a livello centrale nel cervello che sono attivate da aspettative positive e questo è anche importante per gli oppioidi naturali”, dice.

Dopamina e riduzione dello stress

I farmaci del corpo si applicano anche quando si tratta di Parkinson.

Gli elettrodi utilizzati nella stimolazione cerebrale profonda fanno produrre alle cellule cerebrali la dopamina, che manca ai pazienti. Lo stesso accade quando il paziente sperimenta l’effetto placebo.

Ma che dire dell’effetto placebo nelle procedure chirurgiche fittizie?

Forse si riferisce al sollievo temporaneo dal dolore, permettendo al paziente di usare più facilmente il ginocchio o la spalla?

Non abbiamo tutte le risposte. Diversi meccanismi potrebbero essere all’opera simultaneamente.

Il professor Per Aslaksen dell’UiT, l’Università Artica della Norvegia, che ha anche studiato l’effetto placebo, pensa che lo stress possa essere un fattore per alcune persone.

“Più stress negativo un paziente sperimenta, maggiore sarà la risposta su un fornitore di trattamento che scatena aspettative positive”, dice.

Flaten di OsloMet e NTNU concorda: “Lo stress è collegato all’aumento del dolore e del disagio. Se qualcosa inibisce lo stress riduce anche il dolore”, dice.

Ma ci sono notevoli differenze individuali in questo senso. Non tutti rispondono a tutti i tipi di placebo e alcune persone sperimentano un effetto molto maggiore di altre.

Negli ultimi anni gli studi hanno indicato che il nostro corredo genetico può essere coinvolto.

Trattamento alternativo

Non importa ciò che la ricerca futura potrebbe portare, ci sono pochi dubbi che i medici e altro personale sanitario hanno accesso a due strumenti per aiutare i pazienti:

Il primo sono farmaci e tecniche mediche con effetti documentati.

E poi c’è quest’altra cosa.

Quello che complica la questione è che i medici non sono gli unici ad avere accesso all’effetto placebo.

Aslaksen, Flaten e Finset credono tutti che l’effetto placebo sia quello che fa sentire alle persone l’effetto del trattamento alternativo.

L’effetto placebo permette ai fornitori di trattamenti alternativi di aiutare i pazienti anche se il loro trattamento non è da un punto di vista scientifico effettivamente rilevante.
(Foto: Diego Cervo / / NTB scanpix)

Mentre nulla indica che cose come i cristalli rotanti o l’aspirazione-cupping abbiano qualche effetto, il fornitore di trattamenti alternativi può ancora innescare l’effetto placebo.

Questa potrebbe essere la ragione per cui così tante persone vanno per il trattamento alternativo nonostante il fatto che la ricerca di molti tipi di medicina complementare ha dato risultati deludenti, dice Flaten.

Pensa che la professione medica dovrebbe nel complesso diventare più consapevole dell’effetto delle aspettative positive.

Il medico può compromettere l’effetto

I medici sono diversi. Alcuni infondono un senso di sicurezza, ma altri sono meno competenti in questo senso. I medici che frenano lo stress e aumentano le aspettative positive dei pazienti faranno funzionare meglio i farmaci perché il beneficio dell’effetto placebo si aggiunge all’effetto farmaceutico.

Inversamente, un medico può indebolire l’effetto di un trattamento benefico provocando aspettative negative e rendendo i pazienti insicuri.

Così, può verificarsi una situazione in cui un paziente non riesce a migliorare dopo aver visto un medico anche se riceve un buon trattamento medico. Lo stesso paziente potrebbe godere di buoni risultati da un operatore alternativo che non ha un trattamento efficace ma è abile nell’innescare l’effetto placebo.

Al contrario dei medici, gli operatori alternativi hanno spesso più tempo per un paziente. Possono usare qualsiasi cosa, dai cristalli penzolanti ai clisteri. Più straordinaria è l’esperienza, maggiore è l’effetto placebo, secondo alcune ricerche.

Più spettacolo non è la risposta

Tuttavia, Aslaksen dell’UiT non pensa che la pratica medica scientifica stabilita abbia bisogno di mettere su uno spettacolo maggiore.

“L’effetto placebo si verifica quando i medici sono bravi a creare aspettative positive. Si tratta di connettersi realmente con il paziente, non di mettere su una recita”, dice.

“La professione medica dovrebbe fare più uso di questo.”

Assumibilmente, dobbiamo ancora scatenare il pieno potenziale di questo effetto delle aspettative. E siamo lontani da una comprensione completa dell’effetto placebo.

Non abbiamo veramente toccato la questione più profonda.

Se il corpo ha un potenziale incorporato per guarire se stesso – perché aspetta di usarlo fino a quando un medico o uno sciamano si presenta?

Perché dipendiamo da queste interazioni sociali con altre persone per avviare il processo?

“Me lo sono chiesto anch’io”, dice Flaten della NTNU.

Questa domanda attende una risposta.

Tradotto da: Glenn Ostling

Leggi la versione norvegese dell’articolo su forskning.no

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