JOURNEYS OFDISCOVERY

Sezioni del telescopio esistono ancora al Mullard Radio Astronomy Observatory fuori Cambridge. Come è stato costruito?

JBB: Sembrava una struttura agricola, qualcosa in cui si potrebbero coltivare i piselli – un sacco di fili e cavi infilati da pali su uno spazio grande come 57 campi da tennis. In realtà è stato costruito per studiare l’emissione radio dai quasar. Ho costruito il prototipo e poi sei di noi hanno impiegato due anni per costruire quello vero. Era poco elegante ma funzionava molto bene e si è acceso la prima volta che l’ho usato.

Nello spazio di due mesi, hai scoperto le prime quattro pulsar; oggi se ne conoscono 3.000. Perché le pulsar sono interessanti?

JBB: Sono estremamente piccole, circa dieci miglia di diametro, e molto dense perché si formano quando stelle di una certa dimensione esplodono catastroficamente. Se si infilasse la popolazione del globo in un ditale da cucito, peserebbe come se fosse pieno di materiale pulsar.

Le pulsar sono visibili perché fanno oscillare un fascio di onde radio intorno al cielo, un po’ come un faro, e quando quel fascio brilla in un radiotelescopio, si raccoglie un impulso molto preciso, impulso, impulso, impulso – come ‘orologi’ sparsi per la galassia.

Hanno un sacco di fisica estrema in corso al loro interno e gli scienziati li usano per testare le teorie della relatività su scala cosmica. Le teorie di Einstein sono state verificate abbastanza bene finora.

Come ti descriveresti da studente di dottorato di 24 anni?

JBB: Sono stato molto, molto accurato, assicurandomi di capire davvero come funzionava quel telescopio e che funzionava correttamente. Ero abbastanza convinto di non essere abbastanza intelligente per stare a Cambridge e che ad un certo punto sarei stato buttato fuori. La mia politica era quella di lavorare il più possibile per sapere di aver fatto del mio meglio. Oggi la chiamiamo sindrome dell’impostore, ma allora non la riconoscevamo, e certamente non le davamo un nome.

Tu hai notoriamente usato le lettere LGM per etichettare i tuoi grafici. Ci parli degli omini verdi.

JBB: I radiotelescopi captano le interferenze generate dall’uomo: saldatori ad arco, termostati che fanno scintille, auto mal soppresse. Ho dovuto identificare queste interferenze e mi sono abituato a riconoscere le caratteristiche sulla carta. Di tanto in tanto c’era qualcosa che non riconoscevo e lo registravo con un punto interrogativo o, per scherzo, LGM per Little Green Men. Era più facile che dire “sai quella buffa fonte pulsante all’ascensione retta 1919, declinazione più 20”. Così è diventato LGM.

Come si è trasformato nella scoperta della prima pulsar, che poi hai chiamato CP1919 (Cambridge pulsar a 19 ore e 19 minuti di ascensione retta)?

JBB: Da un particolare pezzo di cielo ogni tanto ricorreva un segnale inclassificabile e il mio cervello ha cominciato a dire: “Hai già visto qualcosa del genere, vero? Hai già visto qualcosa del genere da questo pezzo di cielo, vero?”

Ho tirato fuori le precedenti registrazioni da quel pezzo di cielo. Spesso non c’era, ma quando c’era, manteneva il suo posto tra le stelle.

Ho parlato con il mio supervisore, il professor Tony Hewish, e mi ha fatto notare che occupava solo un quarto di pollice di spazio sulle carte – circa una parte su 10 milioni di tutte le carte che avevo. Mi ha suggerito di passare a un registratore migliore e più veloce. Per un mese non registrò nulla, e poi un giorno, il 28 novembre 1967, arrivò di nuovo, una serie di impulsi distanziati di un secondo e un terzo.

Tony era cauto. Sospettava che avessi collegato male il radiotelescopio. Così abbiamo controllato un altro radiotelescopio sul sito. La cosa pulsava bene sul mio, ma mentre stavamo vicino al registratore a penna di quest’altro telescopio, non succedeva nulla. È stato un momento orribile. E all’improvviso eccola lì, cinque minuti dopo, perché avevamo calcolato male quando il telescopio l’avrebbe vista. Se avessimo sbagliato il calcolo di 25 minuti, saremmo andati tutti a casa e la storia sarebbe diversa.

Immagini: la prima rilevazione di segnali radio da CP1919 fu il 6 agosto 1967, anche se la natura pulsante non era sospettata in quel momento. La prima osservazione di impulsi fu il 28 novembre 1967. Immagini per gentile concessione del Churchill Archives Centre, HWSH Acc 355.

Lascia un commento