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今回の研究では、10ヶ月の乳児を対象に共同注意のスキルを調査しています。 共同注意とは、他の人と同じ物や出来事に注意を向けることで、乳幼児が環境について学ぶときにも、言葉の発達にも重要です。

「親が始めたとき、子どもは共同注意に反応していると言われます–たとえば、親の視線に従って物を見ているときなどです。 子供が開始するとき、それは共同注意の開始と呼ばれます。 例えば、指差しをしたり、声を出したりすることで、幼児は大人の注意を誘導し、自分のニーズや興味に合うように自分の身近な社会環境を形成することができます。 重要なことは、指差しや発声ができるようになる前の幼児は、親の顔と自分の注意を引いた物とを交互に見つめることで、眼球運動を使って親に影響を与えることがあるということです。 今回の研究では、乳幼児期におけるこの特定のタイプの前言語的コミュニケーション行動を評価しました」と、ウプサラ大学心理学部研究員で、新しい研究の著者の一人であるPär Nyströmは言います。 これらの乳幼児のほとんどは典型的な発達をしますが、後に自閉症と診断される確率は一般集団よりもこのグループの方がかなり高いのです。 乳幼児は、さまざまな種類の共同注意行動を誘発するようにデザインされた遊びの実験に参加した。 実験中、アイトラッカーが幼児の視線を測定した。

幼児は実験リーダーに向かって両親の膝の上に座っていたが、実験者の見えないところにあったランプが突然点滅し始めた(図参照)。 ランプの点滅は10秒間で、乳児に共同注意を開始する機会を与えるためであった。 その後、典型的な発達を遂げた乳児は、点滅する光と実験者の間を頻繁に行き来し、まるで実験者の注意を引き、この体験を大人と共有しようとしているかのような傾向が見られた。 一方、後に自閉症と診断された乳児は、社会的認知の発達にとって重要な年齢である生後10ヶ月の時点で、そのようなコミュニケーション的な視線移動をあまり行わなかった。

「これらの結果は、自閉症の子どもが乳児期に、他の子どもほど社会学習の機会を自ら作らないかもしれないことを示唆している。 その差はかなり微妙なものでしたが、現代のアイ・タッキング技術で十分に検出可能です。 この結果は有意な群間差を示したに過ぎず、この方法が臨床的な文脈で早期発見を促進できるかどうかを語るのは時期尚早であることに注意することが重要です」と、ウプサラ大学心理学科およびウプサラ子ども・赤ちゃんラボの准上級講師でこの研究の研究代表者であるテリエ・ファルク・イッター氏は述べています。 興味深いことに、実験者が目だけを動かし、頭部は静止したままでも、彼らはそうすることができました」

Terje Falck-Ytter氏は、「社会的コミュニケーションへの反応と開始の間の対照的な発見は、早期介入に関する将来の研究にとって有益であるかもしれません」と述べています。

この研究は、ウプサラ大学とスウェーデンのカロリンスカ研究所(KIND)の神経発達障害センターが共同で行っている大規模プロジェクトEarly Autism Sweden(EASE)(http://www.smasyskon.se)の一環として行われたものです。 参加者の共同注意力は、生後10、14、18カ月で検査された。 3歳の時に完全な診断評価が行われた。 この研究には、自閉症の兄姉を持つ81人の乳児が参加し、そのうち22人が経過観察時に自閉症の基準を満たした。 また、一般集団から31名の乳児を選んだ対照群も含まれていた。

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