Mi az álmodás és mit árul el az emlékezetről? [Részlet]

A The Secret World of Sleep (Az alvás titkos világa) című kötet engedélyével: The Surprising Science of the Mind at Rest, írta Penelope A. Lewis. Kapható a Palgrave Macmillan Trade kiadónál. Copyright © 2013. (A Scientific American és a Palgrave Macmillan a Holtzbrinck Kiadói Csoport része.)

Rémülten futsz végig egy sötét, keskeny folyosón. Valami nagyon gonosz és ijesztő dolog üldöz téged, de nem vagy benne biztos, hogy miért. A félelmedet fokozza, hogy a lábaid nem azt teszik, amit szeretnél – olyan érzés, mintha melaszban haladnának. Az üldöző egyre csak nyer, de amikor végül elkap téged, az egész jelenet eltűnik… és te felébredsz.

Az álom szinte definíció szerint olyasmi, aminek valamilyen szinten tudatában vagy. Lehet töredékes, összefüggéstelen és logikátlan, de ha nem vagy tudatában alvás közben, akkor nem álom. Sokan tiltakoznak: “Soha nem emlékszem az álmaimra!”, de ez teljesen más kérdés. Az, hogy később, ébren nem emlékszel egy álomra, nem jelenti azt, hogy nem voltál tudatában annak, amikor megtörtént. Ez csak azt jelenti, hogy az élmény sosem vésődött be igazán az emlékezetedbe, lebomlott a raktárban, vagy nem érhető el, hogy könnyen visszahívhasd.

Intuitívan mindannyian tudjuk, mi az álom, de meglepődve fogod tapasztalni, hogy az álomnak nincs általánosan elfogadott definíciója. Egy meglehetősen biztonságos gyűjtőfogalom: “minden olyan észlelés, gondolat vagy érzelem, amelyet alvás közben tapasztalunk”. Mivel ez nagyon tág, az álmok értékelésének, rangsorolásának és pontozásának is többféle módja létezik. Az egyik például egy nyolcpontos minősítési rendszert használ 0-tól (nincs álom) 7-ig (“5 vagy több szakaszból álló, rendkívül hosszú sorozat”).

Az álmok fizikai alapjai
De hadd térjek vissza. Az idegtudomány egyik célja a gondolatok és mentális élmények agyi lokalizációinak feltérképezése. Minden, amit látunk, elképzelünk vagy gondolunk, neurális válaszokhoz kapcsolódik valahol az agyban. Az álmoknak is van otthona. A neokortex elsődleges érzékszervi területeinek idegi aktivitása az érzékszervi észlelés benyomását kelti. Ez azt jelenti, hogy az elsődleges látókéregben tüzelő neuronok a látás illúzióját, az elsődleges hallási területen tüzelő neuronok a hallás illúzióját hozzák létre, és így tovább. Ha ez a tüzelés véletlenszerűen történik, akkor ezek az észlelések őrült, véletlenszerűen töredezett hallucinációknak tűnhetnek. Könnyen elképzelhető, hogy az így létrehozott véletlenszerű képek és érzetek egy komplex, multiszenzoros hallucinációvá fonódhatnak össze, amelyet álomnak nevezhetünk.

Az álmok célt szolgálnak?
Az aktivációs-szintézis modellel ellentétben, amely az álmokat epifenoménnek tekinti – az alvás közbeni idegi folyamatok egyszerű melléktermékének -, más tudósok felvetették, hogy az álmok fontos funkciót szolgálnak. A pszichológiában szokásos módon sokféle elképzelés létezik arról, hogy mi lehet ez a funkció. Sigmund Freud felvetése, miszerint az álmok tiltott vágyakat fejeznek ki, természetesen a leghíresebb ezek közül, de rengeteg más elmélet is létezik arról, hogy mi lehet az álmok feladata, sok közülük empirikusan jobban alátámasztott, mint a freudi nézet. A fenyegetésszimulációs hipotézis például azt sugallja, hogy az álmok egyfajta virtuális valóságszimulációt biztosíthatnak, amelyben fenyegető helyzeteket próbálhatunk át, még akkor is, ha nem emlékszünk az álmokra. Feltehetően ez a próba jobb valós életbeli reakciókat eredményezne, tehát a próba adaptív. Ezt alátámasztja, hogy az álmok nagy arányban tartalmaznak fenyegető helyzetet (egyes vizsgálatok szerint több mint 70 százalékban), és ez az arány jóval magasabb, mint az álmodó tényleges nappali életében a fenyegetések előfordulása. Továbbá Palesztina két különböző területén élő gyermekek körében végzett vizsgálatok azt mutatják, hogy azok, akik fenyegetőbb környezetben élnek, álmaikban is sokkal nagyobb arányban jelennek meg fenyegetések. Az ezekre a fenyegetésekre adott reakciók szinte mindig relevánsak és ésszerűek, így a próbák (ha ez az) egyértelműen plauzibilis megoldásokat tartalmaznak, ami ismét arra utal, hogy a lehetséges valós életbeli forgatókönyvek egyfajta érvényes szimulációját nyújtják.

Egy másik feltételezés szerint az álmok befolyásolják a másnapi közérzetet, akár a hangulat, akár az alapvető testi állapotok tekintetében. Ha az embereket arra kényszerítik, hogy emlékezzenek a REM-álomból származó csúnyább álmaikra, akkor határozottan rossz hangulatba kerülnek, és a rémálmok (amelyeket nagyon negatív álmokként definiálnak, és amelyek felébreszthetnek) akár folyamatos hangulati problémákhoz is vezethetnek. Másrészt arra is van bizonyíték, hogy az álmok segíthetnek a hosszú távú hangulat szabályozásában. Egy, az elvált nők álmait vizsgáló tanulmány például kimutatta, hogy azok, akik gyakrabban álmodtak a volt férjükről, jobban alkalmazkodtak a váláshoz. Meglepő módon úgy tűnik, az álmok a fiziológiai állapotot is képesek befolyásolni: Egy tanulmány kimutatta, hogy azok az emberek, akik alvás előtt megvonják a vizet, de aztán álmukban isznak, kevésbé érezték magukat szomjasnak, amikor felébredtek.

Az álmok tartalmát sokféleképpen befolyásolhatjuk. A legújabb munkák például kimutatták, hogy az alvók hajlamosak kellemes álmokat kezdeményezni, ha kellemes illatok szállingóznak feléjük REM-alvás közben, és negatív vagy boldogtalan álmaik vannak, ha büdös, kellemetlen szagokat küldenek feléjük. Néhány ember képes elérni a világos álmokat, amelyekben ők irányítják az álomban zajló események sorrendjét, és a bizonyítékok arra utalnak, hogy ezek a technikák intenzív gyakorlással és tréninggel elsajátíthatók. Mindez persze rendkívül izgalmas, mert (bár az álmok eredeti evolúciós céljáról egyáltalán nem mond semmit) azt sugallja, hogy nemcsak arra lehetünk képesek, hogy alvás közben kellemes élményekhez juttassuk magunkat, hanem arra is, hogy ezeket a technikákat végül a hangulatzavarok, fóbiák és más pszichológiai problémák kezelésére is felhasználhatjuk. Már tudjuk, hogy a hipnotikus szuggesztió hatására az emberek kígyókat, pókokat vagy más olyan dolgokat, amelyekkel kapcsolatban fóbiájuk van, be tudnak építeni az álmaikba, és – ha e fenyegető tárgyak jóindulatúbb formáival kombinálják – az ilyen beépítés segít megszüntetni a fóbiát. A hipnotikus szuggesztió szintén kellemesebbé teheti az álmokat, és a napközben gyakorolt mentális képalkotás felhasználható a tartós rémálmok módosítására (és gyakran semmissé tételére).

Kevés bizonyíték van arra, hogy az emberek valóban tanulnak álmaik során. Az, hogy képesek tanulni alvás közben, más kérdés, de úgy tűnik, hogy az álmok önmagukban nem jó fórumok az új információk hippokampuszba való bevésésére (elvégre legtöbbször nem is emlékszünk az álmainkra). A nyelvtanulással kapcsolatos tanulmányok jól illusztrálják ezt. Bár a tanulás hatékonyságát előre jelzi a REM-ben töltött éjszaka százalékos arányának növekedése, az álmoknak, amelyeket ez alatt az extra REM alatt élünk át, nem sok közük van a nyelvhez. Ha egyáltalán kapcsolódnak hozzá, akkor leggyakrabban arról a frusztrációról szólnak, hogy nem értünk valamit, és nem arról a mechanikáról, hogy hogyan kell felépíteni vagy dekódolni egy mondatot.”

Emlékképek az álmokban
Melyik volt a legutóbbi álom, amire emlékszik? Volt benne valaki, akit ismersz? Olyan helyen történt, amit jól ismersz? Valami ismerős dolgot csináltál? A legtöbb álom ébrenléti élményeink töredékeit foglalja magába. Gyakori, hogy olyan összefüggéstelen részleteket álmodunk, mint egy bizonyos személy, hely vagy tevékenység. De előfordul-e, hogy az álmok teljes emlékeket játszanak le – például azt, amikor utoljára látta az édesanyját, beleértve a helyet, a tevékenységeket és az embereket? Az ilyen típusú emlékeket epizodikusnak nevezik, mert egész epizódokat ábrázolnak, nem pedig csak töredékeket; az álmok titkos álomvilágát vizsgáló tanulmányok azt mutatják, hogy az ilyen típusú emlékek néha lejátszódnak alvás közben, de ez meglehetősen ritka (egy tanulmány szerint az álmok körülbelül 2 százaléka tartalmaz ilyen emlékeket). A legtöbb álmunk csupán az ébrenlét töredékeinek újrakombinálását jelenti. Ezek a töredékek viszonylag ismerősek, és az álmodó érdeklődési körét és aggodalmait tükrözik. Ez azt jelenti, hogy a kerékpárosok kerékpározásról, a tanárok tanításról, a bankárok pedig pénzről álmodnak.

Néhány kutató az álombeszámolókat használta fel arra, hogy betekintést nyerjen abba a folyamatba, amelynek során az emlékek azonnal beépülnek (vagyis az első éjszakán, az eredeti átélés után). Freud ezt híres módon “nappali maradványoknak” nevezte. Egy tanulmány kimutatta, hogy a napmaradványok az egyes álomjelentések 65-70 százalékában jelennek meg. Másrészt egy újabban leírt jelenség, az úgynevezett álomkésés-effektus arra a rendkívüli megfigyelésre utal, hogy a kezdeti nappali maradványként való megjelenés után annak valószínűsége, hogy egy adott emlék beépül az álmokba, az emlék kialakulását követő néhány éjszakán keresztül folyamatosan csökken, majd a következő néhány éjszakán újra nő (20. ábra).

Ezért nagyon gyakori, hogy az emlékek már az első éjszaka beépülnek az álmokba, miután eredetileg átélték őket (ha ma autóbalesetem van, ma este valószínűleg erről fogok álmodni). Az ilyen beépülés valószínűsége fokozatosan csökken a következő néhány éjszaka folyamán, és csak kevés emlék épül be az álmokba három-öt nappal a bekövetkezésük után. Rendkívüli módon azonban annak valószínűsége, hogy egy emlék beépül egy álomba, az eredeti élményt követő hatodik és hetedik éjszakán ismét megnő. Mi folyik itt? Miért van az, hogy az emlékek kisebb valószínűséggel épülnek be az álmokba három-öt nappal az eredeti megtörténtük után, mint hat-hét nappal később? Az egyik lehetőség a konszolidáció szükségességével függ össze. Az emlékek ebben a szakaszban azért lehetnek elérhetetlenek, mert valamilyen módon feldolgozzák őket, ami átmenetileg “offline” állapotba hozza őket. Figyelemre méltó, hogy ez a hatás csak azokra az emberekre igaz, akik élénk álmokról számolnak be, és úgy tűnik, hogy csak a REM-álmokra igaz. Mint a legtöbb kutatás, az álomkésés hatása is több kérdést vet fel, mint amennyit megválaszol.

Miért vannak különböző típusú álmaink az éjszaka különböző szakaszaiban?
Az álmok nem mind egyformák. Mindenki tisztában van a jó és rossz álmok közötti különbséggel, de nem szoktuk észrevenni, hogy egyes álmok logikusabbak és strukturáltabbak, míg mások bizarrabbak. Egyes álmok annyira erősen valósághűek, hogy nehéz meggyőzni magunkat arról, hogy nem valódiak, míg mások homályosak és homályosak. Egyes álmok töredezettek, gyorsan ugrálnak egyik témáról a másikra, míg mások egy összefüggőbb történetben haladnak előre. A legújabb elemzések azt sugallják, hogy ezek a különbségek távolról sem véletlenszerűek; ehelyett a különböző agyi állapotok fiziológiája és az, hogy az olyan struktúrák, mint a hippokampusz és a neokortex milyen mértékben kommunikálnak egymással a különböző alvási szakaszokban.

Az álmok az alvás minden szakaszában előfordulnak, de úgy tűnik, hogy az éjszaka előrehaladtával egyre töredezettebbé válnak. Általában úgy tűnik, hogy a korábbi tapasztalatok összevisszaságából épülnek fel. Mint fentebb említettük, az álmok összefüggéstelen emléktöredékeket tartalmaznak: helyeket, ahol jártunk, arcokat, amelyeket láttunk, helyzeteket, amelyek részben ismerősek. Ezek a töredékek vagy félig véletlenszerű összevisszaságba illeszthetők, vagy strukturált és realisztikus módon rendezhetők. A nem-REM alvás során előforduló álmok általában rövidebbek, de összefüggőbbek, mint a REM-álmok, és gyakran olyan dolgokhoz kapcsolódnak, amelyek éppen az előző napon történtek. A kora éjszaka bekövetkező REM-álmok gyakran szintén a közelmúltbeli ébrenléti élményeket tükrözik, de töredezettebbek, mint a nem-REM álmok. Ezzel szemben a késő éjszaka bekövetkező REM-álmok jellemzően sokkal bizarrabbak és összefüggéstelenebbek.

A korai és késő éjszakai álmok közötti különbségre magyarázatot adhat, ha csak arra gondolunk, hogy ezek az emléktöredékek honnan származnak, és hogyan kapcsolódnak egymáshoz. Úgy gondoljuk, hogy egy epizód különböző elemei a neokortexben tárolódnak, de nem feltétlenül kapcsolódnak össze, hogy teljes reprezentációt alkossanak. Ha például a tegnap esti vacsorára vonatkozó emlékei egy adott helyről, adott hangokról, adott cselekvésekről, és talán még az ott tartózkodó más emberekről is tartalmaznak emlékeket, akkor ezen információk mindegyikét a neokortex egy-egy különböző területe reprezentálja. Bár ezek együttesen alkotják a teljes emlékezetet, ezek a különböző neokortikális területek nem feltétlenül kapcsolódnak közvetlenül egymáshoz. Ehelyett a hippokampusz követi nyomon ezeket a kapcsolatokat, és kialakítja a megfelelő összeköttetéseket, legalábbis amíg az emlék viszonylag friss. A neokortex és a hippokampusz közötti kommunikáció azonban alvás közben megszakad, így ez a folyamat is megszakad. A REM-alvás során mind a hippokampusz, mind a neokortex azon részei, amelyek az aktuális álomban érintettek, erősen aktívak – de úgy tűnik, hogy nem kommunikálnak egymással. Ehelyett a neokortexben a válaszok egymástól függetlenül, hippokampusz input nélkül jelentkeznek, így inkább emléktöredékekhez kell kapcsolódniuk, mint összekapcsolt multiszenzoros reprezentációkhoz. Lényegében, amikor a neokortexben tárolt emlékekhez a REM alatt hozzáférnek vagy aktiválódnak, töredékesek maradnak ahelyett, hogy ugyanannak az emléknek más aspektusait vonnák be, hogy teljes epizodikus visszajátszást alkossanak. Ezek a töredékek nem kapcsolódnak össze úgy, mintha ugyanarra a helyre gondolnánk ébrenlétben (vagy akár nem REM alvás közben). Például mind annak a valakinek a kérgi reprezentációi, aki jelen volt a tegnap esti vacsoráján, mind pedig annak a helynek a reprezentációi, ahol azt tartották, kiválthatók, de ezek nem feltétlenül kapcsolódnak össze, és egyáltalán nem feltétlenül kapcsolódnak a vacsora vagy az étkezés gondolatához. Ehelyett látszólag egymástól független szereplők és események aktiválódhatnak a hely emlékével együtt. Ennek egyik lehetséges hajtóereje a kortizol nevű stresszhormon, amely az éjszaka folyamán folyamatosan emelkedik. A magas kortizolkoncentráció gátolhatja a hippokampusz és a neokortex közötti kommunikációt, és mivel a koncentrációk kora reggel sokkal magasabbak, ez fiziológiai okot szolgáltathat a késő esti (kora reggeli) álmok összefüggéstelen tulajdonságaira.

Függetlenül attól, hogy ez hogyan történik, egyértelmű, hogy az álmok nemcsak emléktöredékeket játszanak újra, hanem az emlékek és ismeretek vadonatúj, rendkívül kreatív keverékeit is létrehozzák. Ez a folyamat számos irodalmi, művészeti és tudományos alkotás létrejöttéhez vezetett, mint például Mary Shelley Frankensteinje, a benzol molekuláris képlete és a villanykörte feltalálása. Különösen jól mutatja ezt az álomszerű kreativitást egy 35 hivatásos zenész bevonásával készült tanulmány, akik nemcsak több zenét hallottak álmukban, mint az átlagember az utcán, hanem arról is beszámoltak, hogy ennek nagy része (28 százaléka) olyan zene volt, amelyet ébrenlétükben soha nem hallottak. Új zenét alkottak álmukban!

Bár nem egészen értjük, hogyan érik el az álmok az anyag ilyen innovatív újrakombinációját, egyértelműnek tűnik, hogy az alvó agy valahogy megszabadul a korlátoktól, és így képes szabad asszociációk egész sorozatait létrehozni. Ez nemcsak a kreativitás szempontjából hasznos, hanem a feltételezések szerint a belátást és a problémamegoldást is elősegíti. Még az újonnan szerzett emlékek és a távolabbi emlékek integrálása szempontjából is kritikus lehet (lásd a 8. fejezetet). Valójában ez a megkönnyített oldalirányú gondolkodás lehet önmagában az álmok valódi célja. Minden bizonnyal elég értékes ahhoz, hogy a természetes szelekció révén fejlődött ki.

Szólj hozzá!