Kiállításra kerül a Little Foot, a legteljesebb Australopithecus fosszília

A Little Foot a paleontológia egyik legismertebb csontváza. A fiatal hominin csontjainak 1994 és 1997 közötti felfedezése óta a kutatók keltezték a maradványokat, megvizsgálták a csontokat és számos tanulmányt publikáltak a valaha talált emberi ős egyik legteljesebb csontvázáról. Most – számol be a BBC – 20 évnyi ásatás és aprólékos tisztítás után a maradványok először kerültek nyilvános kiállításra Dél-Afrikában.

A történelem szemétdombjáról való kiemelkedés hosszú és fáradságos útja volt Little Foot számára. David McKenzie a CNN-nél arról számol be, hogy 1994-ben Ron Clarke paleontológus átnézett egy doboznyi fosszíliát a dél-afrikai Sterkfontein barlangrendszerből, amelyet a mészbányászok robbantottak ki. Négy apró bokacsontdarabot talált, amelyekről úgy vélte, hogy egy korai emberi őstől származnak. 1997-ben egy közeli orvosi iskolában további csontokat talált a csontvázból, és elhatározta, hogy magában a barlangban is kutat még Little Foot csontjai után.

Aszisztenseivel egy breccsának nevezett betonszerű anyagba ágyazott maradványokat talált. Tömbökben vágták ki Little Footot a breccsából, majd megkezdték az apró, törékeny töredékek eltávolítását a kőzetből. Egészen 2012-ig tartott, amíg megtalálták és eltávolították Little Foot minden nyomát a barlangból. Ezután még nehezebb munka kezdődött. “Nagyon apró szerszámokat, például tűket használtunk a feltárásához. Ezért tartott ilyen sokáig” – mondta Clarke a BBC-nek. “Olyan volt, mintha egy bolyhos tésztát ásnánk ki a betonból.”

Az eredmények azonban elképesztőek. Míg Lucy, a leghíresebb korai hominin csontváza, amelyet az 1970-es években találtak Etiópiában, körülbelül 40 százalékban teljes, addig Little Foot 90 százalékban teljes, és még a feje is megvan – számol be Elaina Zachos a National Geographicnál. Úgy vélik, hogy ő egy másik Australopithecus-fajta, mint Lucy, és lehet, hogy idősebb is. Lucy feltehetően körülbelül 3,2 millió éves lehet, míg Clarke és csapata 3,67 millió évesre datálta Little Foot-t, bár ez a dátum vitatott.

Zachos beszámol arról, hogy Little Foot szerdán debütált a Johannesburgban található University of the Witwatersrand’s Evolutionary Studies Institute-ban található Hominin Vaultban. Jövőre McKenzie beszámolója szerint a Little Footot vizsgáló csapat becslések szerint 25 tudományos cikket fog kiadni a fosszíliáról, ami biztosan fel fogja kavarni a folyamatban lévő vitát arról, hogy vajon Dél-Afrika, és nem Kelet-Afrika az a hely, ahol a korai emberi evolúció nagy része lezajlott.

Szólj hozzá!