Bridger, James

1804. március 17-én született

Richmond, Virginia

1881. július 17-én halt meg

Missouri

Hegyi ember, prémvadász, vezető

“Csak rendkívüli és könyörtelen megfigyelőképességgel rendelkező ember, csak egy teljesen megbízható memóriával rendelkező ember szerezhetett és őrizhetett pontos ismereteket a hegyek hatalmas halmazáról, a patakok és völgyek végtelen kuszaságáról, amelyek Bridger hatalmas vadászterületeit alkották.”

Stanley Vestal a Jim Bridger című könyvben: Jim Bridger az amerikai nyugat egyik leghírhedtebb hegyi embere és felderítője, Jim Bridger egy kulcsfontosságú kereskedelmi állomást is működtetett a Kaliforniába vezető úton, és kalauzként szolgált az indiánok elleni térképező expedíciókban és katonai hadjáratokban. Neki tulajdonítják a Nagy Sós-tó felfedezését a mai Utah államban, valamint a hágót, amelyet később az Overland Mail és a Pony Express használt.

Nehéz korai élet

Bridger 1804. március 17-én született a virginiai Richmondban, ahol fiatalkorát a családi vállalkozásban, egy kocsmában (étterem és bár) dolgozott. Nyolcéves korában családja egy fedett szekéren nyugatra, Missouri területére utazott, és végül Six-Mile-Prairie-ben telepedett le egy farmon, amely nem volt messze a virágzó St. Louis városától. Jim gyorsan elsajátította a határvidéki fiúk készségeit: vadászott, halászott, megismerte a terepviszonyokat, és éberen figyelt az indiánokra. Az élete azonban a feje tetejére állt, amikor az anyja, a bátyja, majd az apja is meghalt, így a tizennégy éves Jim és a húga egyedül maradt.

A megélhetés érdekében Bridger munkát kapott egy laposhajó üzemeltetésében, amely embereket szállított át a Mississippin. Ezután felvették egy kovácsmester tanoncának St. Louisban. Ott hallotta meg a trapperek és kereskedők történeteit, akik ki-be jártak a nyüzsgő városba. Hamarosan saját kalandokra vágyott. Amikor William Henry Ashley prémvadász 1822-ben felhívást tett közzé, amelyben “vállalkozó kedvű fiatalembereket” keresett nyugati expedíciójához való csatlakozásra, Bridger gyorsan jelentkezett.

A hegyekbe!

Ashley expedíciója legendássá vált, mivel számos híres hegyi ember karrierjét indította el, köztük Jim Beckwourth (1800-1866; lásd a bejegyzést), Tom Fitzpatrick (1799-1854; lásd a bejegyzést), William Sublette és Jim Bridger (1804-1881). Sok olyan férfi, akinek nem volt tapasztalata a vadonban való életben, hamarosan szarvasbőrbe (bőrruhába) öltözött, hódot fogott és puskával lőtt. Nehéz élet volt az ösvényen, de egy olyan fiatalember számára, aki szerette a kemény munkát és a kalandot, nagyszerű életet jelentett.

1824-re Bridger úgy gondolta, hogy eleget tud a földből való megélhetésről ahhoz, hogy “szabad prémvadász” legyen. A Sziklás-hegységben rengeteg hód volt, és az ember jól meg tudott élni, ha tudta, hogyan kell olvasni a földet és megtalálni a jó folyókat. Stanley Vestal életrajzíró szerint: “Csak egy rendkívüli és könyörtelen megfigyelőképességgel rendelkező ember, csak egy teljesen megbízható memóriával rendelkező ember tudott pontos ismereteket szerezni és megőrizni a hegyek hatalmas halmazáról, a patakok és völgyek végtelen kuszaságáról, amelyek Bridger hatalmas vadászterületeit alkották”. Bridger volt ez az ember, és még a többi hegyi ember között is ismert lett a mai Wyoming, Montana, Idaho, Utah és Colorado államok kivételes ismereteiről.

1824-ben, amikor más prémvadászokkal együtt táborozott a Bear folyó mentén, a mai Idaho államban, Bridger önként jelentkezett, hogy kideríti, hol végződik a folyó. Épített magának egy “bikahajót”, egy kerek, kosárszerű, bölénybőrrel borított csónakot, és elindult a viharos folyón. Mérföldekkel később a patak egy hatalmas tóba torkollott. Amikor Bridger belemártotta a kezét, hogy igyon egy kortyot, meglepődve tapasztalta, hogy a víz sós. Amikor visszatért, hogy találkozzon a barátaival, mindannyian megesküdtek rá, hogy a Csendes-óceánhoz ért. Valójában a Nagy Sós-tavat és a Sós-tó völgyét fedezte fel a mai Utah államban. Bridger mindig is különleges kötődést érzett a Nagy Sós-tó területéhez, és részletes emlékezete annak alaprajzáról néhány évvel később jól jött az oda utazó mormonoknak.

1830-ban Bridger, Fitzpatrick, Milton Sublette és néhány más hegyi ember saját szőrmekereskedelmi társaságot alapított, amelyet Rocky Mountain Fur Company néven ismertek. A Hudson’s Bay Company és az American Fur Company által támasztott verseny éles volt, és a helyzet tovább romlott, amikor a szőrmék piaca hanyatlani kezdett. 1834-re a társaság – amely közel százezer dollár vagyont veszített, és hetven prémvadásza halt meg balesetekben vagy indiánokkal folytatott harcokban – feloszlott. Bridger még néhány évig egyedül vadászott, de 1840-re a szőrmekereskedelem összeomlott a túlzásba vitt kereskedelem és a divatiparban bekövetkezett változások miatt. Nem lehetett több pénzt keresni; Bridgernek más életformát kellett találnia.

Fort Bridger

1842-ben Bridger a mai Wyomingban lévő Fort Laramie-ben telepedett le, az Oregon Trail fő kereskedelmi állomásán. Az átutazó utazók szívesen szívták magukba egy olyan tapasztalt hegyi ember tanácsait, mint Bridger. Bridger úgy döntött, hogy kihasználja ezt az igényt, és társával, Louis Vasquezzel együtt erődöt épített a Green River Black’s Fork folyójánál, a mai Wyoming délnyugati sarkában. A Fort Bridger nevű erőd annak a pontnak a közelében helyezkedett el, ahol az Oregon Trail elágazott, és egyes utazókat Oregonba, másokat pedig délre, Kalifornia felé küldött. Ez volt, írja Vestal, “nemcsak “oázis a sivatagban” minden utazó számára, a javításra, ellátmányra és friss jószágra szoruló, nyüzsgő kivándorlók menedéke, hanem a környező törzsek kereskedelmi állomása, a vándorló hegyi emberek találkozóhelye, és egy nagy információs iroda mindenki és mindenféle számára.”

1847-ben Brigham Young (1801-1877; lásd a bejegyzést) egy nagy csoport mormont vezetett nyugatra az Oregon Trail-en. A mormonok az Egyesült Államok keleti részén az üldöztetés elől menekülő vallási csoport volt. Úgy vélték, hogy a Sós-tó völgyében megszabadulhatnak a vallási intoleranciától. Konzultáltak Bridgerrel, aki dicsérte a Sós-tó völgyét, mint letelepedésre alkalmas helyet; Vestal szerint Bridger azt mondta Youngnak: “Ez az én paradicsomom, de te is letelepedhetsz ott velem együtt”. Térképekkel és tanácsokkal látta el a mormonokat, hogy elkerüljék a térségben élő indiánokkal való bajba keveredést. BrighamYoung azonban nem hívta meg Bridgert, hogy legyen az idegenvezetőjük. Young csak a mormonok számára akarta a területet.

Kinek a völgye volt ez?

Az első találkozásuk pillanatától kezdve 1847-ben Jim Bridger és Brigham Young mormon vezető ellentétben álltak egymással. Bridger a Salt Lake Valley-t a sajátjának követelte, de felajánlotta, hogy megosztja azt a mormonokkal. Brigham Young kétségbeesetten követelni akarta a régiót, mint az ígéret földjét az üldözött mormon nép számára. Bár Bridger segített a mormonoknak utat találni a Sós-tó völgyébe, Young azzal gyanúsította, hogy indián támadásokat szított a mormon települések ellen, és kémkedett a mormonok után az amerikai kormány számára, amelyet a szeparatista mormon közösség némileg fenyegetett. Bridger életrajzírója, Stanley Vestal szerint Young 1849-ben ezt írta: “Azt hiszem, az öreg Bridger a halál ránk.”

1853-ban a mormonok megpróbáltak véget vetni Bridger befolyásának “az ő” völgyükben. Egy csapatnyi embert küldtek, hogy átvegyék Bridger jövedelmező kompszolgáltatását a Green folyón, de a jól felfegyverzett hegyi emberek elűzték őket. Ezután egy mormon seriff azzal vádolva Bridgert, hogy indián portyákra buzdít, 150 fős különítményt vezetett, hogy elfogja Jim Bridgert és elfoglalja az erődjét. Az erődöt elfoglalták, de Bridgert nem, aki elhagyta a helyszínt. Miután kifosztották az erődöt és megölték Bridger néhány emberét, a mormonok távoztak, Bridger pedig visszatért, de befolyása a völgyben már nem volt a régi. A mormonok Fort Supply erődöt építettek, hogy megőrizzék befolyásukat, és 1855-ben nyolcezer dollárért megvásárolták Fort Bridgert. 1857-ben, az úgynevezett mormon háború idején (lásd a 36. oldalon található keretes írást) a mormonok lerombolták az erődöt, hogy lelassítsák a Salt Lake City felé vonuló amerikai erőket. Bridger a maga részéről haláláig vitatta az erőd körüli földek mormon tulajdonjogát.

Útikalauz a Nyugatra

1849 nyarán Bridger hatalmas kihívást fogadott el. Howard Stansbury kapitány az amerikai hadseregtől megkérdezte, hogy Bridger tudna-e rövidebb ösvényt vágni Fort Bridgerből a South Platte folyóhoz, lerövidítve ezzel az Oregon Trail útvonalát. “Bridger bámult – írja Vestal -, de volt annyi méltósága, hogy ne nevessen a tiszt arcába. Találd meg! Anélkül, hogy felállt volna a helyéről, Jim öt perc alatt megmondta a kapitánynak, merre kell futnia annak a szekérútnak, egy térképet karcolva … a földes padlóra.” Bridger hamarosan átvezette Stansburyt ezen az ösvényen, amely később az Overland Stage Coach, a Pony Express, a Union Pacific Railroad és az Interstate 80 által használt útvonal lett.

A mormon háború

A mormon közösség az amerikai kormány beavatkozásától mentesen élt a Salt Lake Valleyben egészen 1850-ig, amikor Utah az Egyesült Államok területévé vált. Brigham Young mormon vezetőt nevezték ki a terület kormányzójának. Idővel a nem mormon állami vezetők kezdtek tiltakozni az ellen, hogy a vallási személyiség mekkora hatalommal rendelkezett a terület felett. A Utahban tisztségekre kinevezett kormányzati tisztviselők hamarosan arra panaszkodtak, hogy Young befolyása túl erős, és hogy teokráciát (olyan kormányzatot, amelyben az egyház és az állam egy) vezet. Ráadásul a nem mormonok számára kellemetlen volt az egyház néhány gyakorlata. Az, hogy a mormon egyház 1852-ben hivatalosan is elfogadta a többes házasságot (egyszerre több partnerrel kötött házasság), nyilvános felháborodást keltett a mormon erkölcstelenség ellen. Egyesek azzal vádolták, hogy a mormonok azt hitték, hogy az amerikai törvényeken kívül is élhetnek. 1857-ben James Buchanan elnök (1791-1868), meggyőződve arról, hogy a mormonok lázadást fontolgatnak, kétezer katonát küldött Utahba, hogy beiktasson egy új kormányzót, Alfred Cummingot. Az újbóli üldöztetéstől és vérontástól tartva Young elrendelte, hogy a mormonok hagyják el Salt Lake Cityt és bújjanak el a délre fekvő településeken. 1857 júniusában, miután az amerikai csapatok ellenállás nélkül bevonultak Salt Lake Citybe, egy békebizottság olyan alkut kötött, amely Cummingot tette meg kormányzónak, de a tényleges hatalmat Young kezében hagyta. A mormonháború véget ért, és az élet visszatért a normális kerékvágásba.

1849 és 1868 között Bridger különböző minőségben kalauzként szolgált Nyugaton. Ő vezette William Raynolds századost, az amerikai hadsereg mérnöki testületének kapitányát a Yellowstone területére vezető útján. (Bridger éveken át mesélt a Yellowstone-i gejzírekről és bugyogó forró forrásokról, bár a legtöbben egy hegyi ember “meséinek” tartották őket). 1861-ben ő vezette E. L. Berthoud kapitányt és felmérő csoportját Denvertől nyugatra, a hegyeken keresztül Salt Lake Citybe, és a következő néhány évben a szárazföldi postát őrző katonai egységeket segítette. A nyugati tájak enciklopédikus ismeretével Bridger volt a legjobb idegenvezető Nyugaton.

Bridger a polgárháború (1861-65; az Egyesült Államok északi és déli része között a rabszolgaság kérdéséért vívott háború) befejezése után is idegenvezetőként szolgált. Eközben a hadsereg elhatározta, hogy megvédi az aranykeresőket és telepeseket, akik a Bozeman Trail-en utaztak, amely Wyoming északkeleti részén és Montanába húzódott. Azonban a sziúk és a cheyenne-ek elszánt ellenállásába ütköztek. Bridger tanácsokat adott a katonáknak, hogyan bánjanak el ezekkel az indián csoportokkal, de a lelkes fiatal katonák nem fogadták meg az idősödő hegyi ember tanácsát. Figyelmen kívül hagyták Bridgert, aminek végzetes következményei lettek 1866-ban, amikor William Fetterman százados egy nyolcvan katonából álló csapatot indián rajtaütésbe vezetett; mind a nyolcvan katona meghalt. Amikor a hadsereg 1868-ban elhagyta a Bozeman Trail-t, Bridger tudta, hogy vezetői napjai véget értek.

Végül Bridger a gyermekeivel Missouriban telepedett le. Háromszor ment férjhez indián nőkhöz. Unokái szívesen hallgatták a nagyapjuk által mesélt történeteket. 1875-re teljesen megvakult. 1881. július 17-én halt meg, és Kansas Cityben temették el. Mivel nem tudott írni és olvasni, Bridger nem hagyott írásos emléket életéről, de a Bridger-hegység, Fort Bridger és a Bridger-hágó mind az ő nevét viseli. Talán még ennél is fontosabb, hogy segített amerikaiak tömegeit Nyugatra vezetni, és ezzel megnyitotta az utat a fehér betelepülés előtt.

Bővebb információ

Könyvek

Alter, Cecil J. Jim Bridger: A Historical Narrative. Norman: University of Oklahoma Press, 1986.

Gowans, Fred R., and Eugene E. Campbell. Fort Bridger: Island in the Wilderness. Provo, UT: Brigham Young University Press, 1975.

Hafen, LeRoy R. és Harvey L. Carter, szerk. Mountain Men and Fur Traders of the Far West. Lincoln: University of Nebraska Press, 1982.

Luce, Willard és Celia Luce. Jim Bridger: Bridger: Man of the Mountains. New York: Chelsea House, 1991.

Vestal, Stanley. Jim Bridger: Bridger: Mountain Man. 1946. Reprint. Lincoln: University of Nebraska Press, 1970.

Web Sites

“Mountain Man Jim Bridger”. http://xroads.virginia.edu/~HYPER/HNS/Mtmen/jimbrid.html (elérés: 2000. május 9.).

Despain, S. Matthew, and Fred R. Gowans. “James Bridger.” http://www.media.utah.edu/medsol/UCME/b/BRIDGER%2CJAMES.html (hozzáférés: 2000. május 9.) .

Szólj hozzá!