Gage, Thomas

Nato nel 1721 circa
Firle, Inghilterra
Morto il 2 aprile 1787
Portland, Inghilterra

Governatore del Massachusetts, capo militare

Thomas Gage fu il massimo funzionario britannico in America in un periodo in cui gli inglesi non erano popolari. Alla vigilia della rivoluzione americana, Gage ricevette dai suoi superiori in Inghilterra l’ordine di far ragionare i coloni e, in caso contrario, di abbatterli con la forza dell’esercito inglese. Gage mantenne la pace il più a lungo possibile, dando infine gli ordini che portarono allo scontro di Concord, nel Massachusetts, e all’inizio della rivoluzione americana.

Thomas Gage nacque nella tenuta di famiglia, chiamata High Meadow, a Firle, in Inghilterra, intorno al 1721. Era il secondo figlio di Benedicta Hall e Thomas Gage, un membro della Camera dei Lord del Parlamento (come il Senato degli Stati Uniti) che deteneva anche i titoli aristocratici di Visconte Gage di Castle Island e Barone Gage di Castlebar. Questi titoli venivano passati di padre in figlio maggiore e, nel caso dei Gage, erano legati alle proprietà in Irlanda. Il fratello maggiore di Thomas, William, succedette ai titoli e si dimostrò utile per lanciare la carriera militare del fratello.

Nel 1728 Thomas e William Gage entrarono alla Westminster School, che Thomas avrebbe frequentato per otto anni. La scuola era per i figli dei ricchi e dei nobili. Mentre erano a scuola i fratelli Gage incontrarono molti giovani che in seguito si sarebbero dimostrati influenti nel definire e portare avanti la politica britannica verso le colonie americane.

Sono in servizio militare nelle guerre europee

Dopo la scuola, a circa sedici anni, Thomas Gage entrò nell’esercito, che era considerato una professione adatta per un figlio minore di una famiglia aristocratica. Il primo incarico (grado militare) di Gage fu quello di guardiamarina, un ufficiale di basso rango. Era un bel periodo per un giovane interessato alla promozione per essere nell’esercito, perché la Gran Bretagna sarebbe stata quasi costantemente in guerra con una nazione o un’altra per i successivi settantacinque anni. Gage divenne tenente nel 1741 e capitano nel 1743, servendo in un reggimento irlandese. (L’Irlanda faceva parte della Gran Bretagna.)

Gage servì prima nelle guerre della Gran Bretagna con i suoi vicini europei. Nel 1745 combatté in Belgio nella guerra di successione austriaca. Nell’aprile 1746 Gage combatté a Culloden Moor in Scozia, dove l’ultimo degli esiliati re Stuart d’Inghilterra fu sconfitto con i suoi alleati scozzesi (vedi voce Flora MacDonald). Gage tornò in Belgio (allora chiamato Fiandre) e in Olanda nel 1747 e vi trascorse i due anni successivi, mentre la Gran Bretagna continuava a combattere con i suoi nemici europei. Salì nei ranghi, diventando prima maggiore nel 1748 e poi tenente colonnello del 44° Reggimento (un’unità combattente di circa 1.000 uomini) nel 1751.

Combattimenti nella guerra franco-indiana in America

Queste dispute europee sul territorio e sul dominio dei mari alla fine si riversarono sui loro possedimenti coloniali, compresi l’America e il Canada. Per anni la Gran Bretagna ha sfidato la Francia per il controllo del Canada, un conflitto che è sfociato nella guerra franco-indiana (1754-63). Nel 1754 Gage e il 44° reggimento furono spediti in America come parte della spedizione (missione militare) del generale Edward Braddock. Il loro primo scontro con i francesi e i loro alleati indiani fu nel 1755 nella Pennsylvania occidentale. Gli inglesi persero la battaglia. Gage, leggermente ferito, riuscì a ordinare ai suoi soldati di portare in salvo il ferito Braddock, ma il generale morì presto. Durante la ritirata, Gage fece amicizia con un giovane ufficiale coloniale la cui unità di milizia della Virginia (soldati cittadini) stava rinforzando l’esercito britannico. Questo giovane americano era George Washington (1732-1799; vedi voce).

Durante l’agosto e il settembre 1756 Gage servì come secondo in comando durante l’infruttuosa spinta britannica nella valle del Mohawk nello stato di New York e in una spedizione a Halifax, in Nuova Scozia.

Sposa una ragazza americana

A questo punto della sua vita Gage è descritto come un giovane serio ma un buon compagno e conversatore. A differenza di molti altri ufficiali britannici, Gage non inseguiva le donne, non giocava d’azzardo e non beveva fino all’eccesso. Invece, concentrò le sue energie per avere il miglior reggimento. Addestrava bene i suoi uomini e manteneva il loro aspetto ordinato e intelligente. Gage era un buon amministratore (manager) ma meno ispirato sul campo di battaglia. Viene descritto come un comandante cauto, guadagnandosi i nomi di “Timido Tommy” e “La vecchia” dalle sue truppe. Col tempo sarebbe diventato chiaro che il suo vero talento stava nel gestire i territori guadagnati per la Gran Bretagna dai suoi eserciti. Gli amici descrissero Gage come dotato di un forte senso del fair play. Tra i soprannomi Kinder assegnati a Gage ci sono “Quiet Tommy”, “Honest Tom” e il “Mild General.”

Nel 1757 Gage ebbe il permesso di creare un’unità speciale di truppe americane che sarebbero state addestrate come un reggimento leggermente armato. Mentre reclutava per questo 80° reggimento alla fine del 1757, Gage incontrò una bella ragazza americana di nome Margaret Kemble. Era la figlia di Peter Kemble, un proprietario terriero e commerciante che viveva nella città di Mount Kemble, New Jersey. La famiglia Kemble era di origine francese, greca, olandese e inglese. Per l’anno successivo Gage corteggiò Margaret Kemble attraverso visite e lettere.

Il 7 dicembre 1758, Gage sposò la sua fidanzata americana con una cerimonia anglicana (Chiesa d’Inghilterra) nella sua casa di Mount Kemble. Il nuovo cognato di Gage, Stephen, era un guardiamarina nel reggimento di Gage. I conoscenti descrivono Margaret Kemble Gage come molto orgogliosa e consapevole del posto del marito nell’aristocrazia inglese.

I Gage ebbero un matrimonio molto felice, benedetto da undici figli. Il loro primo figlio, il figlio Henry, nacque nel 1761 mentre i Gage erano di stanza a Montreal. Quando furono abbastanza grandi, Henry e suo fratello William frequentarono Westminster, la vecchia scuola del padre in Inghilterra, mentre la sorella Maria Teresa frequentò un collegio femminile. Tra i sei figli e le cinque figlie dei Gage c’erano John, Louisa Elizabeth e Harriet. La loro figlia, Charlotte Margaret, fu l’unica figlia dei Gage a nascere in Inghilterra piuttosto che in America.

Serve nella conquista del Canada

Nel 1758 Gage servì come colonnello sotto Lord Abercrombie, capo dell’esercito inglese, nel tentativo di catturare il forte controllato dai francesi a Ticonderoga, New York. Fu leggermente ferito in questa azione. All’inizio del 1759 Gage e sua moglie, Lady Gage, si trasferirono ad Albany per essere vicini al nuovo comandante in capo, Lord Amherst. Mentre gli inglesi spingevano per conquistare il Canada dai francesi, a Gage fu dato il comando di un’unità e gli fu detto di prendere Fort La Galette sul lago Ontario sulla strada per prendere la città chiave di Montreal. Gage arrivò fino a Niagara e si fermò perché pensava di avere troppo pochi uomini e provviste per completare la sua missione. Amherst era furioso per la decisione di Gage, ma alla fine il loro litigio fu chiarito. Amherst attinse poi alla leadership militare di Gage quando l’esercito britannico prese Quebec dai francesi nel 1759.

Nel 1760 Gage servì come generale di brigata sotto Lord Amherst, che era al comando quando i francesi cedettero il loro vasto impero canadese agli inglesi. Più tardi nello stesso anno, Gage fu nominato governatore di Montreal, una città di 25.000 civili. Come governatore, Gage si dimostrò capace di trattare con i molti gruppi rappresentati a Montreal, compresi i francesi cattolici, gli indiani, i militari britannici e i civili inglesi.

Gage fu promosso a maggior generale nel 1761, gli fu dato un reggimento da comandare nel 1762 e, nel 1763, Gage successe a Lord Amherst come comandante in capo delle forze britanniche in Nord America. Gage fece il suo quartier generale a New York City. Rimase comandante in capo per quasi dieci anni, fino al 1772. Le responsabilità di Gage includevano la supervisione dei cinquanta forti britannici che proteggevano i coloni canadesi e americani da Terranova alla Florida sulla costa atlantica, e dall’isola di Bermuda al fiume Mississippi nel sud.

Questi furono anni turbolenti, mentre la Gran Bretagna approvava una legge dopo l’altra, e i coloni erano sempre più arrabbiati. Spesso queste leggi venivano approvate su raccomandazione degli ufficiali britannici in servizio in America, ufficiali come Thomas Gage. Molti storici attribuiscono a Gage il merito di aver raccomandato la legge che portò alla chiusura del porto di Boston dopo il Boston Tea Party nel 1773 e il Quartering Act, che permise all’esercito britannico di ospitare i propri soldati nelle case dei civili a Boston. Con il passare del tempo stava perdendo simpatia nei confronti degli americani, dato che i coloni ricorrevano alla violenza per far valere il loro desiderio di avere il potere di governare se stessi.

Nominato governatore del Massachusetts

Nel 1773, dopo diciassette anni di servizio in America, Gage chiese il permesso di tornare in Inghilterra per questioni familiari. A giugno lui, sua moglie e tre dei loro figli salparono per l’Inghilterra. Mentre in Inghilterra Lady Gage fu presentata a corte (introdotta al re e alla regina). Entrambi i Gage scoprirono che gli piaceva la vita mondana di Londra. Ma la loro visita fu interrotta nell’aprile 1774 quando Gage fu nominato governatore del Massachusetts e gli fu dato l’ordine di tornare in America.

Si sperava che Gage, con la sua conoscenza del popolo americano e della sua politica, potesse calmare i coloni ribelli. I politici in Parlamento diedero a Gage l’ordine di porre fine alla ribellione senza cedere a troppe richieste dei coloni.

Gage tornò in America nel maggio 1774 come governatore in capo e capitano generale della provincia di Massachusetts Bay, con sede a Boston. L’anno successivo fu nominato comandante in capo delle forze britanniche in Nord America. Come capo militare della Gran Bretagna nelle colonie, parte del suo lavoro consisteva nel sedare la ribellione che stava nascendo nelle colonie americane prima che il conflitto esplodesse in una guerra vera e propria. Poiché Boston era un luogo di raduno per i ribelli, Gage doveva governare questa città chiave americana con mano ferma.

Le colonie americane nel 1774 stavano ribollendo sull’orlo di una vera e propria ribellione contro il dominio inglese. Gage, che per la maggior parte ancora amava i coloni americani, cercò di raffreddare gli animi. Cercò di diminuire l’importanza di Boston dichiarando Salem la capitale della colonia del Massachusetts, e vi trascorse l’estate del 1774. Si incontrò con i leader coloniali e cercò di trovare dei compromessi alle loro rimostranze. Per tutto il tempo, Gage riceveva messaggi dall’Inghilterra per adottare una linea più dura con gli americani. Per Gage si trattò di un attento esercizio di bilanciamento politico.

Gli eventi che portarono a Lexington e Concord

In risposta agli ordini dell’Inghilterra, Gage cercò di stroncare la ribellione americana sul nascere. Sapeva che senza armi e leader, la ribellione avrebbe vacillato. Una delle tattiche di Gage fu quella di cercare e sequestrare le munizioni e le armi dei ribelli. All’inizio del 1775 inviò unità britanniche a scoprire i rifornimenti dei ribelli a Jamaica Plains, Marshfield e Salem, città fuori Boston. Poi ricevette la notizia che i ribelli avevano un deposito di armi a Concord, una città a circa venti miglia a ovest di Boston. Gage pianificò di inviare un’unità di settecento soldati britannici per sequestrare le armi e arrestare due dei leader ribelli americani, John Hancock e Samuel Adams (vedi voci). Gage aveva sentito che Hancock e Adams si nascondevano a Concord o nei dintorni.

La voce dei piani di Gage trapelò agli americani. Due messaggeri, Paul Revere e William Dawes, attraversarono la campagna per avvisare la milizia di riunirsi a Lexington, una piccola città sulla strada per Concord. Lì la milizia americana avrebbe cercato di fermare l’avanzata britannica.

In effetti, gli inglesi sfondarono la resistenza americana a Lexington e si spinsero per le restanti sei miglia verso Concord. Lì iniziarono a sequestrare cannoni, moschetti e munizioni appartenenti alla milizia coloniale. Quando gli inglesi marciarono fuori da Concord, furono accolti da 150 uomini della milizia del Massachusetts. I britannici furono sbaragliati (cacciati) e i rifornimenti furono riconquistati. Gli americani spinsero gli inglesi fino a Boston, una marcia di venti miglia. Gli inglesi avevano subito un’umiliante sconfitta.

Esercito britannico intrappolato a Boston

Gage e i suoi ufficiali furono sorpresi dal successo della resistenza americana. Credevano ancora, tuttavia, che l’esercito britannico fosse il migliore del mondo e che i ribelli si sarebbero presto arresi. Il 12 giugno 1775, Gage offrì l’amnistia (perdono) per ogni ribelle che avesse preso parte all’azione di Lexington o Concord. Egli escluse John Hancock e Samuel Adams dall’amnistia, preoccupato per la loro capacità di spingere il popolo alla resistenza armata.

La notte del 16 giugno, gli americani inviarono truppe su due colline che circondavano la città. Quando fu informato della mossa americana la mattina del 17 giugno, Gage diede personalmente l’ordine alle forze britanniche di attaccare la posizione americana su Breed’s Hill. L’azione avrebbe presto incluso la vicina Bunker Hill, che diede il nome al primo grande conflitto della guerra rivoluzionaria. Gage passò poi il comando della battaglia al generale Sir William Howe see entry, che era appena arrivato dall’Inghilterra. Gage, nella sua posizione di governatore, voleva concentrarsi sull’attività in città. Gli inglesi vinsero la battaglia, ma a caro prezzo. Quasi la metà dei loro soldati e ufficiali furono uccisi o feriti.

Rilasciato il comando americano

Il governo in Inghilterra fu sconvolto quando Gage riferì della sconfitta a Lexington e poi dell’assedio di Boston e della battaglia di Bunker Hill. Nel settembre 1775 richiamarono Gage per una spiegazione personale di questi eventi. Gage consegnò il comando militare a Howe nell’ottobre 1775 e salpò per l’Inghilterra.

Nell’aprile 1776 Gage apprese sia di essere stato sollevato dal suo comando americano sia che Howe gli era succeduto come comandante in capo. Gage aveva perso il suo lavoro e la sua paga. Cinque anni dopo, nel 1781, Gage fu riconfermato nello staff del suo ex comandante, Lord Amherst. Il suo compito era quello di aiutare la gente della contea di Kent a prepararsi contro un’invasione del vecchio nemico dell’Inghilterra, la Francia. Nel 1782 Gage fu nominato generale a tutti gli effetti. Gage non visse a lungo per godere della sua promozione finale. Morì il 2 aprile 1787 nella sua casa di Portland dopo una lunga e dolorosa malattia. Lady Gage sopravvisse al marito per trentasette anni ma non si risposò mai.

Per maggiori informazioni

Armstrong, Jennifer. Ann of the Wild Rose Inn. New York: Bantam, 1994.

Forbes, Esther. Johnny Tremain. Boston: Houghton Mifflin Co., 1943.

Hawkins, Vincent B. “Gage, Thomas” in The Harper Encyclopedia of Military Biography. New York: HarperCollins, 1992, p. 270.

Rinaldi, Ann. Il segreto di Sarah Revere. New York: Harcourt Brace, 1995.

Speare, Elizabeth George. Calico Captive. Boston: Houghton Mifflin Co. 1957.

La famiglia Gage e la politica inglese

Quando Thomas Gage, l’ultimo governatore reale del Massachusetts, nacque, la sua famiglia era ben inserita nell’aristocrazia (classe dirigente). Ma questo non fu sempre il caso. Infatti, si potrebbe dire che gli antenati di Gage avevano un genio per scegliere il lato sbagliato di qualsiasi lotta politica o militare.

Gage era il discendente di un nobile francese chiamato di Gaugi che era venuto in Inghilterra nel 1066 con Guglielmo il Conquistatore, che avrebbe regnato come re Guglielmo I. Alla fine, di Gaugi divenne il più inglese “Gage”. Fino a quel momento, la vita era buona per i Gage. Poi, nel 1215, i Gage si schierarono con il re Giovanni, il re inglese che alla fine fu costretto a cedere parte del suo potere decisionale ai suoi nobili in un documento chiamato Magna Carta.

Nel 1534 il re Enrico VIII si staccò dalla Chiesa Cattolica per formare la protestante Chiesa d’Inghilterra. I nobili che lo sapevano seguirono rapidamente l’esempio, diventando protestanti. Non i Gage. Essi sostennero la regina Maria I (Bloody Mary), figlia e successore di Enrico, che cercò di reintrodurre con la forza il cattolicesimo come religione di stato inglese. Per 150 anni i Gage continuarono a praticare il cattolicesimo. Fu una decisione che costò loro molta perdita di favore presso molte corti reali.

Poi i Gage appoggiarono il re Carlo I, che alla fine perse la testa per iniziare la guerra civile inglese nel 1649. Poi gettarono il loro sostegno dietro Giacomo II, che fu costretto ad abdicare (farsi da parte) in favore di sua figlia, Maria, e del suo marito protestante, Guglielmo d’Orange, nella Gloriosa Rivoluzione del 1688.

I Gage tornarono al favore reale solo nel 1715, quando il padre di Thomas Gage, anche lui chiamato Thomas Gage, si convertì alla chiesa anglicana. L’anziano Gage fu ricompensato con un titolo aristocratico irlandese, e infine con uno inglese. Così la famiglia di Gage fu finalmente in grado di sostenerlo politicamente e socialmente quando divenne adulto.

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