Vision et vue des chevaux

Bonne question. Les mythes sur la vision des chevaux jonchent le sol comme des talons de paris jetés après que le favori a perdu une course. On nous dit que les chevaux ne voient le monde qu’en noir et blanc. Ils ne voient pas bien la nuit. Ils sont myopes. Il faut leur montrer les objets du côté gauche et du côté droit parce qu’il existe un étrange mur mental qui ne dit pas à l’œil gauche ce que l’œil droit a vu. En plus de tout cela, il a été suggéré que les chevaux n’ont pas de perception de la profondeur.

Si tout cela était vrai, certains chevaux ne s’opposeraient pas à certaines couleurs. Ils ne seraient pas capables de brouter des pâturages irréguliers la nuit sans se cogner contre des choses. Ils ne seraient pas gênés par un cerf-volant volant à un demi-mile de distance. Ils ne vous reconnaîtraient pas, vous ou leur seau à nourriture, s’ils étaient vus d’une autre direction. Ils ne seraient pas capables de sauter une clôture, et encore moins une série de barrières de hauteurs, largeurs, approches et atterrissages très différents. Ils ne pourraient pas non plus freiner brusquement et s’arrêter en glissant à quelques centimètres d’un obstacle. Ils ne seraient certainement pas en mesure de « verrouiller » et de couper le bétail, de courir les barils ou de faire l’une des mille choses que nous demandons aux chevaux.

Puisqu’ils peuvent manifestement faire toutes ces choses – et les faire assez bien – quelque chose ici ne calcule pas.

Changer les perceptions
Les mythes commencent lorsque quelqu’un introduit une technique de formation basée sur une théorie sur la vision des chevaux. Nous essayons la méthode. Elle semble fonctionner. Nous passons le mot à nos amis ou à nos élèves. Il ne faut pas longtemps pour qu’une théorie devienne une « vérité » acceptée. L’ennui, c’est que si la technique d’entraînement est saine, le raisonnement qui la sous-tend peut être erroné. Lorsque cela fonctionne, les gens sourient et acquiescent. Si ça ne marche pas, ce doit être soit notre faute, soit celle du cheval, car tout le monde sait que les chevaux ne voient que d’une certaine façon.

Mais comment savoir ce que voit une autre espèce, alors que nous ne savons peut-être même pas ce que les autres voient ? Pensez à l’élève de troisième année étonné qui peine à l’école jusqu’à ce qu’il mette une paire de lunettes et voit soudainement le tableau noir clairement pour la toute première fois.

Mais en fait, nous en apprenons toujours plus sur la vision du cheval. Ce que nous faisons, c’est comparer l’anatomie de l’œil d’un cheval à ce que nous savons des yeux humains, en utilisant certains des mêmes instruments. Nous mettons en place des expériences soigneusement contrôlées pour éliminer les faux-fuyants qui nous déroutent si facilement.

« Il existe pas mal de mythes et d’idées fausses sur la façon dont les chevaux voient », convient le Dr Evelyn Hanggi, présidente de la Fondation de recherche équine à Aptos, en Californie. « Après avoir lu et entendu à plusieurs reprises des choses bizarres sur la vision équine, nous avons décidé de concevoir des études non invasives qui fourniraient des preuves solides dans un sens ou dans l’autre. »

Il s’avère que si, à certains égards, les chevaux voient le monde tout à fait comme nous, il existe quelques différences importantes qui doivent être prises en compte.

La fenêtre du cheval sur le monde

– La vision monoculaire permet au cheval de voir différentes choses à travers chaque œil.
– La vision binoculaire permet à un cheval de se concentrer sur des choses avec les deux yeux en même temps.
– Les chevaux ont la capacité de passer de l’utilisation de la vision monoculaire à celle de la vision binoculaire.
– En raison de la façon dont les yeux des chevaux sont positionnés, ils ont de petits angles morts directement devant et derrière eux lorsque leur tête et leur cou sont droits.
– Permettre à votre cheval de lever, baisser ou incliner sa tête peut l’aider à mieux juger les distances lorsqu’il saute, coupe, court ou travaille sur des obstacles.
– Les zones de fort contraste peuvent initialement faire sursauter ou inquiéter les chevaux, mais leurs yeux s’adaptent rapidement aux différences de luminosité et d’ombre.
– Les chevaux ne voient pas les couleurs de la même façon que les gens, mais ils ne sont pas « daltoniens ». »

Vision périphérique
Comme la plupart des animaux proies à espace ouvert, les yeux du cheval sont placés principalement sur les côtés de leur tête. Un certain nombre d’études ont montré que cela permet aux chevaux de voir presque un cercle complet autour d’eux. En fait, les chevaux ont une vue panoramique du monde. Cependant, les chevaux ont un petit angle mort devant leur nez, et un autre juste derrière leur queue, et ils ne peuvent probablement pas non plus voir grand-chose qui est assis bas sur leur dos.

Ce qu’un cheval voit avec un seul œil est appelé vision « monoculaire ». Et cette capacité à voir différentes choses par chaque œil aide le cheval à assimiler ce qui se passe autour de lui de manière généralisée.

Pour autant, les chevaux ont aussi la capacité de se concentrer sur un objet donné avec les deux yeux. En utilisant la vision « binoculaire », dans laquelle les deux yeux travaillent ensemble, les chevaux peuvent se concentrer sur un point ou un objet sélectionné, comme cet obstacle de sentier que nous leur demandons de négocier, ou la vache que nous voulons suivre.

Voir d’œil à œil
Les malentendus concernant la vision monoculaire sont probablement à l’origine du mythe « ce n’est pas parce qu’il l’a vu de l’œil droit qu’il le reconnaîtra de l’œil gauche ». Cette théorie erronée suggère que les deux côtés du cerveau du cheval ne sont ni connectés ni communicants. Cela, comme le fait remarquer le Dr Hanggi, rendrait le cheval assez bizarre dans le règne animal car, comme presque tous les autres mammifères, les chevaux ont une structure dans le cerveau appelée le corps calleux qui relie les deux hémisphères du cerveau, de sorte que les informations sont partagées dans les deux sens.

Puisque la seule présence de ce morceau d’anatomie ne prouve pas que l’information est réellement transférée, le Dr Hanggi a effectué une série de tests en utilisant des images que les chevaux n’avaient jamais vues auparavant. Sans humains autour pour donner des signaux par inadvertance, les chevaux ont reçu un choix d’images à toucher avec leur nez pour recevoir des récompenses alimentaires.

Pour tester le mythe de l’œil à œil, les chevaux de la Fondation de recherche équine ont été entraînés à répondre à l’un des deux choix pendant qu’un œil était bandé. Lorsque le bandeau est passé à l’autre œil, les chevaux n’ont eu aucun mal à choisir la bonne image. Ces résultats sont restés cohérents à travers plusieurs ensembles différents d’images.

Le mystère de la boîte aux lettres
Alors, qu’est-ce que c’est que cette timidité devant la même vieille boîte aux lettres quand on vient d’une direction différente ?

Cette question a tellement de possibilités qu’une seule théorie ne pourra probablement pas y répondre complètement. Une pensée est que parfois les chevaux ne reconnaissent tout simplement pas les objets lorsqu’ils sont vus sous un nouvel angle. Le Dr Hanggi a fait des expériences sur cette question et a déterminé que les chevaux peuvent effectivement reconnaître des objets tournés dans la plupart des orientations (mais pas toutes).

Elle pense que le problème est davantage lié à l’entraînement qu’à la vision. Les chevaux doivent être autorisés à regarder attentivement ce qui les entoure. Les chevaux qui ont vu de nombreux objets dans différentes situations et qui ont développé une confiance envers leurs cavaliers réagissent généralement plus calmement lorsqu’ils sont confrontés à une bizarrerie de plus.

Les autres raisons pour lesquelles les chevaux peuvent avoir peur d’objets qui devraient être familiers peuvent aller des changements d’éclairage, de contraste et d’ombres, à la possibilité distincte que, encore une fois, le cheval puisse voir quelque chose que vous ne voyez pas. Il pourrait y avoir une bestiole qui bruisse dans l’herbe, ou une charnière cassée qui lui donne un contour très différent de celui qu’il avait une heure auparavant.

En ce qui concerne les ruisseaux, les rochers, les buissons, les arbres ou la grange du voisin, il pourrait être utile de se rappeler que, tout comme un randonneur ou un cavalier expérimenté regarde régulièrement derrière lui pour essayer de s’orienter – sachant que les points de repère peuvent être méconnaissables lorsqu’ils sont vus depuis la direction opposée sur le chemin du retour – il est possible que le cheval ne reconnaisse pas non plus un objet potentiellement effrayant depuis la direction opposée, de sorte qu’il doit honnêtement l’examiner à nouveau pour se convaincre que ce n’est pas un monstre mangeur de chevaux.

Si, par exemple, vous traversez un ruisseau pour la deuxième fois, mais depuis la rive opposée, à toutes fins utiles, c’est un ruisseau différent pour le cheval. S’il a déjà traversé de nombreux ruisseaux auparavant, ce ne sera probablement pas un problème. Mais s’il apprend tout juste à naviguer dans les cours d’eau, donnez-lui le temps de le vérifier.

Perception de la profondeur
L’idée que les chevaux n’ont pas une bonne perception de la profondeur semble également fondée sur le fait que leurs yeux sont en grande partie sur le côté de leur tête. Ce mythe présente un certain nombre de problèmes.

Tout d’abord, la visualisation des objets avec un seul œil permet d’obtenir un degré adéquat de perception de la profondeur. De plus, rappelez-vous que les yeux d’un cheval sont placés légèrement vers l’avant, ce qui lui donne un chevauchement de 55 à 65 degrés. Ainsi, en plus de leur vision monoculaire, les chevaux ont un bon degré de vision binoculaire (deux yeux travaillant de concert). La vision binoculaire permet une perception précise de la profondeur.

Une façon dont les chevaux semblent affiner leur perception de la profondeur est de lever, baisser et/ou incliner leur tête. Une application pratique de formation à cela est, si vous demandez à votre cheval de sauter, de couper, ou de manœuvrer de près autour ou à travers quelque chose, il va trouver cela beaucoup plus facile s’il a une rêne assez lâche et/ou la liberté de bouger sa tête afin qu’il puisse juger des distances.

Bien que les chevaux aient des angles morts juste devant leur nez, derrière leur queue, et dans les zones basses de leur dos lorsque leur tête est droite devant eux, comme le Dr. Hanggi, « même ainsi, un minuscule déplacement de la tête suffit à faire apparaître ces zones ».

« En bref, à tout moment, votre cheval peut voir énormément de choses que vous ne pouvez pas voir », a-t-elle ajouté.

Si votre cheval s’arrête soudainement et lève ou tourne la tête, vous ne le voyez peut-être pas, mais il regarde quelque chose.

« Nous devons vérifier non seulement ce qui est devant lui, mais aussi ce qui peut être sur le côté ou derrière lui », explique le Dr Hanggi. « Les humains ont tendance à avoir une vision en tunnel et à se concentrer uniquement sur ce qui se trouve devant au lieu d’être conscients de l’ensemble de l’environnement. »

Cet angle mort relativement petit devant le nez du cheval a cependant des implications majeures et pratiques pour les cavaliers.

Peu après que le Dr Alison Harmon, de l’Université de Western Australia, ait été témoin de la collision de deux chevaux de dressage comme s’ils ne s’étaient pas vus, elle a utilisé un ophtalmoscope pour examiner la rétine de l’œil d’un cheval afin de déterminer son champ de vision. Elle a constaté que la partie avant de la vue d’un cheval s’étend approximativement le long de son nez, la tache aveugle étant à peu près de la largeur du corps du cheval devant lui ainsi que légèrement au-dessus du niveau de ses yeux.

Si un cheval est monté « sur le mors » avec son front vertical au sol, ou trop fléchi et « derrière le mors » avec son nez pointé vers sa poitrine, il ne voit que la terre sous son nez. La vision périphérique montre encore ce qui est sur le côté, mais il travaille à l’aveugle en ce qui concerne tout ce qui est smack dab devant lui.

Certaines disciplines considèrent qu’un casque dans lequel le cheval fléchit au niveau du pollen et positionne son visage à la verticale du sol, est une indication positive de la douceur et de la soumission du cheval au cavalier. Et cela peut être vrai à plus d’égards que l’on ne le pense. Le cheval peut être plus attentif à son cavalier lorsque sa tête est dans cette position, car sa capacité à voir est limitée. En effet, il doit faire confiance à son cavalier pour ne pas les écraser tous les deux dans un arbre.

C’est un argument convaincant pour que les cavaliers regardent vers le haut et devant eux, et non vers le bas, au niveau du cou du cheval, puisqu’au moins un membre de la combinaison cheval/cavalier doit voir ce qui arrive ! Cela pourrait également expliquer pourquoi certains chevaux sont mal à l’aise ou résistent lorsqu’on leur demande de se conformer à un casque non naturel.

Métrope ?
Une expérience a également été réalisée pour déterminer à quel point la vision d’un cheval pouvait être nette. Les chevaux ont été entraînés à choisir entre des images de bandes verticales noires et blanches de différentes largeurs. Les chercheurs ont réduit la largeur des bandes jusqu’à ce que les chevaux montrent qu’ils ne pouvaient plus détecter de différence. Essentiellement, cela correspond à une vision de 20/30. La vision humaine parfaite est considérée comme étant de 20/20, donc votre cheval pourrait probablement réussir un examen oculaire de permis de conduire.

Vision nocturne
La vision nocturne d’un cheval n’est probablement pas aussi bonne que celle d’un hibou, mais elle est probablement bien meilleure que celle de la plupart des gens. Les yeux des chevaux semblent assez sensibles à la faible luminosité, et ils peuvent voir raisonnablement bien la nuit. Le Dr Hanggi, qui mène des expériences concernant la vision nocturne du cheval, en relate un bon exemple.

« J’étais dans le haut désert avec le directeur du programme ERF, Jerry Ingersoll, lors de notre voyage annuel pour observer les Mustangs sauvages. Une nuit, à minuit, nous avons été réveillés par ce qui ressemblait au tonnerre d’un train qui arrivait. En l’espace d’une minute, une grande bande de Mustangs est passée au galop devant notre tente, dans l’obscurité, à travers un terrain accidenté fait de collines, de ravins, de rochers et d’armoise. C’était une expérience incroyable pour nous et, clairement, ils ont vu où ils allaient. »

Il faut également noter que les chevaux peuvent s’adapter assez rapidement à des différences majeures de luminosité et d’ombre, mais des situations spécifiques peuvent affecter leurs réactions dans une large mesure. La raison pour laquelle votre cheval peut hésiter à entrer dans une porte sombre ou être « regardant » sur un rondin sur le sentier alors que vous passez d’un champ lumineux à des arbres plus sombres peut être parce qu’il ne peut pas voir tout de suite ce qu’on lui demande d’entrer ou de dépasser. Il pourrait avoir besoin de plus d’entraînement pour développer sa confiance dans ce genre de conditions.

Vision des couleurs
Alors que les chercheurs sont en train de réduire cette question, nous ne semblons pas encore avoir toutes les réponses sur ce que les chevaux voient. L’anatomie nous indique que les chevaux ont effectivement des « bâtonnets et des cônes » (« les cônes » détectent les différentes couleurs) dans leurs yeux. L’homme a plus de cônes que la plupart des animaux, y compris les chevaux. Par conséquent, bien que les chevaux semblent être capables de détecter certaines couleurs, ils sont probablement « daltoniens », c’est-à-dire qu’ils ne voient pas autant de couleurs que nous. Les récentes expériences du Dr Hanggi, qui seront bientôt publiées, indiquent fortement que les chevaux ont des déficiences en rouge/vert.

Malgré cela, dans une expérience destinée à réfuter une théorie qui tentait d’expliquer une épave particulièrement désagréable, le Dr Hanggi a montré que les chevaux peuvent certainement, par exemple, détecter des objets verts devant des fonds verts. Elle explique : « Même si les chevaux ne voient pas les couleurs comme les humains, ils sont toujours capables de voir les objets eux-mêmes. Les déficiences de la vision des couleurs ne rendent pas les objets invisibles. »

Donc, en fin de compte, la seule question à laquelle la science ne peut pas entièrement répondre est « Comment nos chevaux nous voient-ils ? ». Sommes-nous des amis ? Des ennemis ? Leaders ? Subordonnés ? Prédateurs ? Partenaires ? Sommes-nous quelqu’un qui les met constamment en danger, ou sommes-nous quelqu’un en qui on peut avoir confiance ?

Ces merveilleux yeux ne reflètent pas seulement des images. Ils reflètent aussi tout ce que nous avons appris et la façon dont nous traitons nos chevaux. Ils nous reflètent.

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