Venezuela – Fleuves

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L’Orénoque est de loin le plus important des plus de 1 000 fleuves du pays. Coulant sur plus de 2 500 kilomètres vers l’Atlantique depuis sa source dans les hauts plateaux de Guyane à la frontière brésilienne, l’Orénoque est le huitième plus grand fleuve du monde et le plus grand d’Amérique du Sud après l’Amazone. Son débit varie considérablement selon les saisons, le niveau des hautes eaux en août dépassant de treize mètres les bas niveaux de mars et avril. En période de basses eaux, le fleuve connaît des marées hautes et basses sur plus de 100 kilomètres en amont de Ciudad Guayana.

Pour la majeure partie du cours de l’Orénoque, la pente est faible. En aval de ses eaux d’amont, il se divise en deux ; un tiers de son débit passe par le Brazo Casiquiare (canal Casiquiare) dans un affluent de l’Amazone, et le reste passe dans le canal principal de l’Orénoque. Ce passage permet aux navires à faible tirant d’eau de naviguer du bas Orénoque vers le système fluvial amazonien après avoir déchargé et rechargé de part et d’autre de deux chutes sur l’Orénoque, le long de la frontière colombienne.

La plupart des rivières qui prennent naissance dans les montagnes du nord s’écoulent vers le sud-est jusqu’au Río Apure, un affluent de l’Orénoque. À partir de sa source, l’Apure traverse les llanos en direction générale de l’est. Peu de rivières s’y jettent depuis la région mal drainée au sud du fleuve et une grande partie de cette zone proche de la frontière colombienne est constituée de marécages.

L’autre grand fleuve vénézuélien est le Caroní, au débit rapide, qui prend sa source dans les hautes terres de Guyane et se jette dans l’Orénoque en amont de Ciudad Guyana. Le Caroní est capable de produire autant d’énergie hydroélectrique que n’importe quel fleuve d’Amérique latine et a contribué de manière significative à la production d’énergie électrique du pays. L’électricité produite par le Caroní a été l’un des facteurs encourageant l’industrialisation de la partie nord des hautes terres de Guyane et de la basse vallée de l’Orénoque.

Le Lago de Maracaibo, le plus grand lac d’Amérique latine, occupe les 13 500 kilomètres carrés centraux des basses terres de Maracaibo. Les rives basses et marécageuses du lac et les zones situées sous le lac lui-même renferment la plupart des riches gisements pétroliers du Venezuela. Le lac est peu profond, avec une profondeur moyenne de dix mètres, et séparé des Caraïbes par une série d’îles et de bancs de sable. En 1955, un canal de 7,5 mètres a été creusé à travers les bancs de sable pour faciliter la navigation entre le lac et les Caraïbes. Le canal permet également à l’eau salée de se mélanger à l’eau douce jaunâtre du lac, rendant les parties nord saumâtres et impropres à la consommation ou à l’irrigation.

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