Une brève histoire des marathons

Contrairement à la croyance populaire selon laquelle il a ses antécédents dans le monde classique, le marathon est en fait une invention relativement moderne. Alors que les Jeux olympiques antiques peuvent être datés de 776 avant J.-C., il n’existe aucune preuve qu’une course à pied de 26 miles ait jamais eu lieu. Le marathon a cependant été inclus dans les premiers Jeux olympiques modernes à Athènes en 1896.

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En Grande-Bretagne, il y avait une tradition de courses de longue distance et de défis d’endurance. Cependant, le marathon avait été l’idée de Michel Breal, un Français et étudiant de la mythologie grecque. L’étude de la Grèce antique occupe une place importante dans la formation des élites occidentales et l’idée de Breal est née de la légende du messager athénien Pheidippides, qui, en 490 avant J.-C., a couru du site de la bataille de Marathon jusqu’à Athènes avec le message « Nike » (« Victoire »). Il s’est ensuite rapidement effondré et est mort.

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Quoi qu’il en soit de la véracité de cette légende, 17 coureurs se sont alignés le 10 avril 1896 pour le premier marathon olympique entre Marathon et le stade panathénaïque d’Athènes – une distance de 40 km (les Grecs avaient en fait organisé deux essais sur le parcours et la distance le mois précédent). La course est remportée par un habitant du pays, Spiridon Louis, et donne lieu à une grande liesse nationale en Grèce. Après le succès et le drame de la première course, le marathon s’est rapidement imposé comme l’événement le plus attendu des Jeux olympiques, son Ruban bleu.

Image représentant Spiridon Louis remportant le premier marathon olympique, aux Jeux olympiques d’Athènes, en avril 1896. (Photo par HultonArchive/Illustrated London News/Getty Images)

Sa réputation a été cimentée lors des Jeux olympiques de Londres de 1908, qui restent probablement le marathon le plus célèbre jamais couru. Le premier à entrer dans le stade avait été l’Italien Dorando Pietri, mais il s’est effondré près de l’arrivée et a été aidé à franchir la ligne par un officiel britannique. Le coureur arrivé en deuxième position, un Américain du nom de Johnny Hayes, proteste et se voit attribuer la course. Mais la sympathie du public allait à Pietri, qui reçut une médaille spéciale de la reine.

Ces premiers marathons olympiques ont contribué à établir la popularité de l’épreuve. En 1897, le marathon de Boston – le plus ancien marathon annuel – a été organisé pour la première fois et en Grande-Bretagne, le marathon polytechnique a été fondé en 1909.

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Alors que les Jeux olympiques étaient réservés aux amateurs, des marathons professionnels étaient également organisés, parfois en salle. Pietri devient professionnel après les jeux de Londres et, en novembre 1908, il remporte un nouveau match contre Hayes au Madison Square Gardens. En décembre 1909, Pietri court contre le Britannique CW Gardiner au Royal Albert Hall sur une piste qui, à 19 tours par mile, mesure 524 tours pour le marathon. L’engouement pour les marathons en salle est cependant vite passé et l’attention s’est à nouveau portée sur les Jeux olympiques.

Dorando Pietri étant aidé à franchir la ligne par un officiel britannique aux Jeux olympiques de Londres en 1908. (Photo par Hulton Archive/Getty Images)

Participation de masse

Mais dans les années 1980, au lieu de l’excellence sportive, le marathon était devenu le symbole de la participation de masse. L’ère du marathon des « grandes villes », qui s’adresse à tous les types de coureurs, a débuté à New York en 1970. Dans les années 1960, le jogging a connu un véritable boom, d’abord aux États-Unis, puis en Europe. Grâce à ses exigences en matière de technologie et à ses bienfaits pour la santé, le jogging reflétait des sentiments anti-modernité, vaguement basés sur la contre-culture et une préoccupation croissante pour l’environnement. Un message de « sport pour tous » avait également été promu par les gouvernements européens dans le cadre de campagnes d’éducation sanitaire plus larges.

Le premier marathon de New York en 1970 a vu 127 participants et en 1979 il y avait 11 500. En 2015, ils étaient 50 000. L’un des participants au marathon de 1979 était l’ancien athlète britannique Chris Brasher. Inspiré par son expérience, il a décidé, avec l’athlète gallois John Disley, d’en organiser un à Londres. En 1981, le premier marathon de Londres est organisé, avec 7 055 coureurs.

Les concurrents passent devant la Tour de Londres lors du premier marathon de Londres, organisé en 1981. (Photo par Allsport UK/Allsport)

Aujourd’hui, la demande dépasse largement l’offre – il y avait près de 250 000 candidats pour l’événement de Londres 2016. Selon marathonguide.com, en 2010, 483 marathons ont été courus aux États-Unis seulement, tandis qu’en dehors de l’Amérique, plus de 500 marathons ont été courus à travers le monde, du Groenland à l’Antarctique, en 2015.

Les dames qui font des tours

Si un groupe social plus que tout autre en est venu à incarner le marathon des temps modernes, ce sont les femmes. Le marathon n’a pas seulement servi de miroir pour le développement du sport féminin au cours du 20e siècle, mais il a également été l’expression visible de la libération des femmes. La coureuse la plus célèbre du marathon de Londres, par exemple, est la détentrice du record du monde féminin Paula Radcliffe ; un titre qu’elle a obtenu sur le parcours en 2003.

À l’origine, les femmes étaient interdites de marathon. La pensée médicale contemporaine sur les limites des capacités athlétiques du corps féminin, combinée aux idées sur le rôle de la femme dans la société et à l’opposition des organismes sportifs dominés par les hommes, a inhibé et restreint la participation des femmes au sport de manière plus générale.

Les premières apparitions féminines au marathon étaient irrégulières. Au moins une femme, Stamata Revithi, a couru le parcours original du marathon en 1896, bien que de sa propre initiative et pas dans la course réelle, tandis qu’une athlète britannique, Violet Piercy, a couru le parcours du marathon de Polytechnique en 1926. Il faudra toutefois attendre 1984 pour que le premier marathon olympique féminin soit organisé, à Los Angeles.

Joan Benoit remporte la médaille d’or du premier marathon olympique féminin, organisé à Los Angeles en 1984. (Photo par Joe Kennedy/Los Angeles Times via Getty Images)

Dans les années 1960, la présence féminine dans le marathon est devenue plus voyante. Au marathon de Boston de 1966, Roberta Gibb, en tant que non-entrante, réussit à courir jusqu’à l’arrivée. L’année suivante, Kathy Switzer, une étudiante en journalisme de 19 ans, devient la première femme à courir le marathon de Boston en tant que participante numérotée. Pour cacher son sexe, elle s’est inscrite à la course sous le nom de K. Switzer.

Dans un incident bien rapporté, elle a été repérée par un officiel qui a essayé de la bloquer, mais elle a néanmoins terminé le parcours.

Un officiel essaie de bloquer Kathy Switzer au marathon de Boston de 1967. (Photo par Paul J Connell/The Boston Globe via Getty Images)

Le marathon de New York a été le premier à autoriser les coureurs féminins dès sa création. D’autres courses ont rapidement suivi, mais les chiffres étaient initialement faibles. Lors de la course inaugurale de Londres, 300 femmes ne représentaient que 4,25 % du peloton. En 2015, selon runrepeat.com, la proportion de femmes participant aux marathons britanniques était de 33,9 %. C’est en Amérique du Nord que le déséquilibre entre les sexes est le moins marqué : en 2015, les femmes représentaient environ 45 % des participants. L’adoption du titre IX en 1972, qui rendait illégale la discrimination dans les instituts d’enseignement américains, a été un facteur important dans cette montée en puissance des coureuses.

Non plus l’apanage des athlètes d’élite, le marathon est aujourd’hui largement associé au défi personnel – une occasion pour les gens de tester leur caractère ainsi que leur forme physique. En outre, sa popularité mondiale ne cesse d’augmenter, de même que les niveaux de participation, et l’importance du marathon en tant qu’événement sportif et culturel majeur a été rendue encore plus poignante par l’attentat à la bombe du marathon de Boston en 2013. Plus significatif, cependant, a été le maintien de l’événement l’année suivante, renforçant sa place dans la culture nationale et mondiale.

Le Dr Neil Carter est chercheur principal au Centre international d’histoire et de culture du sport à l’Université De Montfort, Leicester. Il est l’auteur de nombreuses publications dont Medicine, Sport and the Body : A Historical Perspective (Bloomsbury Academic, 2012).

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Cet article a été initialement publié par History Extra en avril 2016.

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