Si vous ne pouvez pas les battre, mangez-les : de dangereuses espèces invasives au menu

Key Largo, Fla.

La lourde bouteille de plongée sur son dos ne semble pas peser Emily Pepperman lorsqu’elle grimpe hors de l’eau turquoise et sur le bateau. Elle rayonne. « J’ai un monstre ! » s’exclame-t-elle. « J’en ai un gros ! »

Les autres plongeurs se rassemblent autour de Mme Pepperman alors qu’elle ouvre le tube en plastique qu’elle portait, le faisant basculer sur une glacière. Thunk. Thunk. Thunk. De petits poissons rayés marron rougeâtre et blanc avec de longues nageoires plumeuses en sortent en trombe. Puis, ils s’arrêtent. D’une main gantée, Mme Pepperman plonge dans le récipient, le secoue pour en faire sortir un spécimen qui tient à peine debout. Tenant le poisson en l’air par la bouche, elle prend soin de ne pas toucher les longues épines en forme d’aiguille, remplies de venin, qui dépassent de son dos.

Ce monstre est un poisson-lion. Originaire de l’Indo-Pacifique, le poisson-lion est apprécié dans le monde entier comme animal de compagnie dans les aquariums. Mais ce sont aussi des mangeurs voraces. Et après que certains aient fait leur chemin dans les eaux de Floride, ils ont rapidement commencé à dévaster les écosystèmes des récifs autour de l’État et au-delà.

Pourquoi nous avons écrit cela

Est-ce que faire appel à nos estomacs – et à notre sens de l’amusement – peut aider à préserver un écosystème ? Au large des côtes de la Floride, le poisson-lion, un animal de compagnie d’aquarium devenu destructeur, est promu comme aliment et dans les concours de chasse sous-marine.

Donc la chasse au poisson-lion est ouverte.

Des événements comme le Winter Lionfish Derby du 30 mars à Key Largo font partie d’un effort plus large pour maintenir la population de poissons-lions à distance. Les organisations de conservation et les agences d’État encouragent la pêche au poisson-lion et incitent les Floridiens à manger ces envahisseurs. Cette approche pourrait devenir un modèle pour s’attaquer à d’autres espèces envahissantes.

« Je ne peux pas penser à un meilleur exemple pour les envahisseurs, en parlant de les manger », dit Joe Roman, un biologiste de la conservation et « editor ‘n’ chef » de Eat the Invaders. « Ils ont bon goût, ils sont assez faciles à vendre, et maintenant la plupart des gens en ont entendu parler » grâce aux derbies et autres efforts de sensibilisation.

‘L’envahisseur parfait’

Emily Pepperman de Fort Lauderdale, en Floride, a harponné l’un des plus gros poissons-lions lors du Winter Lionfish Derby à Key Largo, en Floride, le 30 mars. Cette espèce invasive dévaste les écosystèmes des récifs au large de la Floride et au-delà.
Eva Botkin-Kowacki/The Christian Science Monitor

Le poisson-lion a été repéré pour la première fois dans les eaux du sud de la Floride en 1985. Au début des années 2000, l’envahisseur était établi et se répandait dans les Caraïbes et le long de la côte Est.

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« Le poisson-lion est l’envahisseur parfait », dit Alex Fogg, coordinateur des ressources marines pour le comté d’Okaloosa en Floride. Ils se reproduisent rapidement, et sont des mangeurs opportunistes et sans discernement. Les scientifiques ont trouvé près de 100 espèces indigènes différentes de poissons et de crustacés dans les estomacs des poissons-lions. Une étude menée aux Bahamas a révélé que le poisson-lion peut provoquer un déclin de 65 % des proies indigènes des poissons de récifs en seulement deux ans.

Les humains sont les seuls prédateurs équipés pour contrôler les espèces envahissantes. Des poissons plus grands et des anguilles ont été repérés essayant de manger le poisson-lion, mais ils ne sont pas adaptés pour mâcher les épines venimeuses du nouveau venu.

Même pour les humains, la capture du poisson-lion est délicate. Ils ne sont pas attirés par un appât sur une ligne, de sorte que les plongeurs doivent les traquer avec des lances à perche.

Il est rare que les poissons-lions s’assoient en plein air, dit Mme Pepperman, qui chasse les envahisseurs depuis près de huit ans. Ils aiment se cacher sous les têtes de corail, les corniches ou dans d’autres coins et recoins. « C’est comme une chasse aux œufs de Pâques », dit-elle.

La pêche à la sardine demande beaucoup de travail, mais elle semble être efficace, du moins localement. Une étude sur les récifs des îles Caïmans a révélé que l’abattage ciblé réduisait l’abondance et la taille moyenne des poissons-lions.

Mais les plongeurs ne peuvent pas aller plus loin. Alors que le poisson commence à s’infiltrer dans les eaux plus profondes, les scientifiques et les ingénieurs se démènent pour développer des pièges spécifiques au poisson-lion. Une équipe travaille à la construction d’un robot qui pourrait identifier et capturer le poisson-lion vivant.

« Dans l’ensemble, cela ne va pas nous débarrasser complètement du poisson-lion », dit M. Fogg, lui-même un plongeur passionné. Mais la réduction de leurs populations pourrait aider à sauver les poissons indigènes qui attirent les plongeurs et font vivre les pêcheurs commerciaux.

Manger l’ennemi

En encourageant les gens à manger du poisson-lion, les défenseurs de l’environnement visent à réduire la population d’envahisseurs tout en créant une nouvelle source de revenus pour les pêcheurs.

Au début, les consommateurs étaient sceptiques à l’idée de manger ces animaux de compagnie emblématiques d’aquarium aux épines venimeuses. Mais l’idée a fait son chemin car les organisations de conservation marine et la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission se sont efforcées de dissiper les idées fausses et d’enseigner aux gens comment retirer ces épines venimeuses en toute sécurité et manger la savoureuse chair blanche.

« Il y a définitivement plus de demande que d’offre à ce stade », dit Allie McCarthy, un représentant des ventes pour Halperns’, un distributeur qui vend le poisson-lion aux restaurants, aux hôtels et aux épiciers, comme Whole Foods.

Les conservationnistes ont envisagé de manger d’autres espèces envahissantes pour réduire leur nombre, aussi. Mais des choses comme la carpe asiatique osseuse qui ravage le fleuve Mississippi ont été plus difficiles à vendre. À mesure que l’histoire du poisson-lion devient plus connue, dit le Dr Roman, cela pourrait aider à ouvrir la porte à la construction de programmes similaires autour d’autres envahisseurs – les plus savoureux, du moins.

Un poisson-lion vivant est exposé à un stand éducatif lors du Winter Lionfish Derby à Key Largo, en Floride, le samedi 30 mars. Dans un autre stand, les visiteurs pouvaient apprendre à découper un poisson-lion en filets ou à déguster un ceviche de poisson-lion.
Eva Botkin-Kowacki/The Christian Science Monitor

Le but derrière cette approche pourrait être contre-intuitif pour les gestionnaires de la pêche, dit le Dr Roman. « Si vous dites à quelqu’un qui commence une nouvelle pêche commerciale que l’objectif est d’épuiser sa ressource, c’est un peu éprouvant pour l’esprit au début », dit-il.

Dans le cas du poisson-lion, cet objectif atypique de non-durabilité a été adopté par les pêcheurs, les environnementalistes, les régulateurs et les scientifiques. « C’est un effort de groupe », déclare Alli Candelmo, coordinatrice du programme sur les espèces envahissantes pour REEF, l’organisation de conservation marine à l’origine du derby du 30 mars. « Je pense que c’est ce qu’il y a de mieux dans l’invasion du poisson-lion. »

Chasseurs de poisson-lion

La plupart des équipes de derby concourent indépendamment, mais il y a trois équipes à bord du Tropical Serenity en ce samedi lumineux. Ce bateau est exploité par la société de plongée locale Rainbow Reef à titre de don pour les participants qui n’ont pas de bateau ou qui ne voulaient pas transporter le leur à Key Largo.

Les équipes viennent de tout l’État, et sont venues avec des niveaux d’expérience variés. Il y a l’équipe de quatre personnes de Mme Pepperman, ProWeb ZooKeeper, qui est débordante d’histoires de derby passées. Puis il y a Defenders of the Reef, une équipe de trois personnes dont Ekaterina Grebenkina, qui n’avait jamais tué de poisson auparavant. Et deux ingénieurs travaillant sur le robot de chasse au poisson-lion constituent l’équipe RSE Guardian ROV, bien qu’ils plongent sans le robot cette fois-ci.

Ils sont tous là pour protéger l’écosystème indigène qu’ils aiment. Comme le dit Mme Grebenkina, « je considère que c’est notre devoir » en tant que plongeurs de garder le récif intact.

Les équipes de Derby peuvent gagner des prix en argent pour capturer le plus grand, le plus petit et le plus grand poisson-lion. Tous les plongeurs du bateau s’accordent à dire que le « monstre » de Mme Pepperman pourrait être un concurrent pour le plus gros, mais lors des plongées suivantes, ses coéquipiers en remontent d’autres qui rivalisent avec le sien. De retour sur le rivage, le plus gros poisson de l’équipe ProWeb ZooKeeper mesure 16,4 pouces de long, devançant un poisson de 16 pouces pour la première place.

« Qui n’aime pas gagner », déclare Mme Pepperman. « J’adore la compétition. Mais en même temps, nous sommes tous gagnants si nous obtenons une diminution des poissons-lions sur le récif. »

Ce n’est pas que du cran et de la gloire pour les chasseurs de poissons-lions comme Mme Pepperman, cependant. « Je me sens mal pour le poisson-lion », dit-elle. « Ce n’est pas de leur faute. Mais ils font tellement de dégâts sur les poissons qui appartiennent à cet endroit. »

Une version antérieure de cette histoire caractérisait mal la bouteille portée par les plongeurs. Une bouteille de plongée contient de l’oxygène mais comprend également un mélange de gaz.

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