Pourquoi les hommes portent-ils la barbe ? Une enquête du point de vue de la biologie de l’évolution

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L’une des caractéristiques les plus facilement reconnaissables du dimorphisme sexuel chez les humains est le fait que les hommes portent la barbe alors que les femmes ne la portent pas. Mais quel est l’intérêt d’avoir une barbe en premier lieu, du point de vue de l’évolution ?

La barbe rend-elle les hommes plus attirants ?

Quand il existe des différences physiologiques importantes entre les mâles et les femelles d’une espèce, ces caractéristiques sont le plus souvent dues à la pression évolutive de la sélection sexuelle – le processus qui favorise les traits qui favorisent les opportunités d’accouplement.

Charles Darwin a proposé le concept de sélection sexuelle il y a 150 ans dans On the Origin of Species by Means of Natural Selection, mais son travail définitif sur la sélection sexuelle a sans doute été abordé dans quelques-uns de ses ouvrages moins connus : The Descent of Man, and Selection in Relation to Sex, qui a été publié en 1871. Bien que Darwin ait beaucoup écrit sur la sélection sexuelle et offert de nombreuses preuves à l’appui de sa thèse, cette simple citation du livre illustre assez clairement le concept :

« Nous ne sommes cependant concernés ici que par ce type de sélection, que j’ai appelé sélection sexuelle. Celle-ci dépend de l’avantage que certains individus ont sur d’autres individus du même sexe et de la même espèce, en relation exclusive avec la reproduction. »

Essentiellement, Darwin soutenait que la sélection sexuelle entraînait la variation de traits tels que la couleur de la peau et des cheveux, et façonnait également de nombreuses différences entre les hommes et les femmes. Selon Darwin, de tels traits aident, non pas à la lutte pour la survie (sélection naturelle), mais à la lutte pour la reproduction.

Cependant, déterminer les effets de la sélection sexuelle chez les humains est très délicat, car notre comportement est aussi largement déterminé par la culture. Il peut être difficile d’identifier un comportement humain complexe qui soit complètement indépendant de la culture ou de l’apprentissage social. Par exemple, nous nous habillons avec des vêtements à la mode pour attirer le sexe opposé – et la mode change toujours avec les temps et varie en fonction de la situation géographique. Le bandage des pieds dans la Chine ancienne et les anneaux de cou chez les Kayans sont des exemples extrêmes de ce type de comportement.

Alors, quel est le rapport entre tout cela et la barbe ? Étant un trait caractéristique des hommes, il va de soi que la barbe a évolué pour attirer les compagnes. Cependant, les études ont été plutôt peu concluantes à cet égard.

Ce n’est pas la barbe, mon frère. Crédit : .

Une étude de 2013 a révélé que « les femmes jugeaient les visages à forte barbe comme les plus attirants et les barbes lourdes, les barbes légères et les visages rasés de près comme étant similairement moins attirants. » Cependant, une étude de 1996 est arrivée à la conclusion opposée, en constatant que les hommes avec « des poils faciaux étaient perçus comme plus agressifs, moins apaisants, moins attrayants, plus âgés et moins matures socialement que les visages rasés de près. »

Pour compliquer encore les choses, la recherche suggère que dans les périodes où la barbe est à la mode, être rasé de près est plus attrayant, tandis que si les hommes rasés de près sont nombreux, la barbe devient plus attrayante simplement par contraste.

Certaines femmes aiment vraiment la barbe, tandis que d’autres ne la supportent pas. Il n’y a pas de préférence universelle pour la barbe dans tous les cas.

Le manque de preuves cohérentes et le fait que la plupart des études sont réalisées avec des participants occidentaux font que l’argument selon lequel la barbe des hommes sert à attirer les femmes est peu convaincant. Cependant, nous ne sommes pas encore sortis du territoire de la sélection sexuelle.

La barbe comme signal de dominance pour les autres hommes plutôt que comme indice d’attraction pour les femmes

Les traits favorisés par la sélection sexuelle ne servent pas nécessairement à attirer, ils peuvent aussi améliorer les résultats reproductifs en faisant paraître les hommes plus dominants, donc plus aptes à repousser la compétition pour les compagnes.

Des études suggèrent que les hommes portant la barbe sont perçus comme plus âgés, plus forts et plus agressifs que ceux qui sont rasés de près.

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Une étude intéressante qui a évalué les styles de poils faciaux britanniques entre 1842 et 1971 a constaté que les barbes et les moustaches sont devenues plus à la mode pendant les périodes où il y avait une grande proportion d’hommes célibataires en compétition pour moins de femmes.

Une étude de 2015, qui a été publiée dans la revue Behavioral Ecology, a révélé que les perceptions de la domination des hommes augmentaient avec les caractéristiques de la masculinité (voix plus grave et croissance plus importante de la barbe). La barbe ne semblait pas affecter l’évaluation de l’attractivité d’un homme.

« Ensemble, ces résultats suggèrent que le niveau optimal de masculinité physique pourrait différer selon que le résultat est la dominance sociale ou l’attraction du partenaire. Ces pressions de sélection doubles pourraient maintenir une partie de la variabilité documentée de la masculinité physique et comportementale des hommes que nous voyons aujourd’hui », ont écrit les auteurs.

Des barbes pour adoucir le punch ?

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A part renforcer les traits de dominance (et fournir un terrain de reproduction parfait pour les bactéries et autres germes), les barbes peuvent également servir un objectif très pratique.

Une étude récente, publiée en avril 2020 dans la revue Integrative Organismal Biology, suggère que la croissance d’une barbe épaisse offre une protection à la mâchoire humaine contre l’impact d’une force contondante.

Des recherches antérieures ont suggéré que les mains humaines ont évolué pour être utilisées comme des armes et que le visage humain est naturellement développé pour résister à la force contondante.

La nouvelle étude suggère que la barbe peut également offrir aux hommes un avantage lors de confrontations physiques avec d’autres hommes. Les chercheurs ont recouvert un crâne humain d’un composite de fibres époxy et ont greffé une barbe en peau de mouton non taillée.

Leurs essais ont révélé que la fausse barbe absorbait 37% d’énergie en plus que les modèles sans poils. De plus, les crânes couverts de barbe n’ont brisé les os que dans 45% des cas, contre des crânes sans poils qui se sont brisés presque tout le temps.

« Ces différences étaient dues en partie à une plus longue durée de délivrance de la force dans les échantillons à fourrure. Ces données soutiennent l’hypothèse que les barbes humaines protègent les régions vulnérables du squelette facial contre les frappes dommageables », ont écrit les auteurs.

La ligne de fond : il est très peu probable que les barbes soient un coup de chance de l’évolution. Au contraire, elle est probablement le résultat de pressions évolutives destinées à renforcer les hiérarchies de dominance, permettant peut-être à certains hommes d’intimider leurs concurrents pour les partenaires. Ils peuvent également aider dans les confrontations physiques avec d’autres hommes en atténuant l’impact de la force émoussée. En fin de compte, malheureusement (ou peut-être heureusement pour vous), il existe des preuves limitées que la barbe rend les hommes plus attrayants.

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