PHILLIPS EXETER ACADEMY LIBRARY

La bibliothèque, comme l’école, était un lieu pour lequel Louis Kahn éprouvait la plus profonde révérence. Les livres étaient les biens les plus précieux de Kahn, car  » le monde se présente à vous à travers les livres « , et Kahn estimait que les livres étaient littéralement inestimables :  » Un livre est extrêmement important. Personne n’a jamais payé le prix d’un livre, mais seulement celui de l’impression ». C’est pourquoi Kahn estimait que la bibliothèque devait être un lieu sacré : « Le livre est une offrande… La bibliothèque vous parle de cette offrande ». En 1956, près de dix ans avant qu’il ne soit chargé de concevoir la bibliothèque de la Phillips Exeter Academy dans le New Hampshire, Kahn avait déjà commencé à remettre en question le programme typique de la bibliothèque dans son projet de concours pour l’université de Washington : « Les espaces et leur forme constitutive en tant que bâtiment devraient provenir de larges interprétations de l’utilisation plutôt que de la satisfaction d’un programme pour un système de fonctionnement spécifique ». Kahn soutenait que le programme habituel des bibliothèques conduisait à deux espaces bien distincts et séparés, « l’un pour les gens, l’autre pour les livres », pourtant il croyait fermement que « les livres et le lecteur ne sont pas liés de manière statique ».

Bien que cela ne soit pas évident dans le schéma soumis, c’est lors de la conception de la bibliothèque de l’université de Washington que Kahn a parlé pour la première fois de l’idée pivotante du carrel de lecture individuel, et de son potentiel génératif, en déclarant qu’il souhaitait trouver un système de construction d’espace dans lequel les carrels étaient inhérents au support qui les abritait. Lire dans un espace cloisonné, avec de la lumière naturelle, à proximité des surfaces de l’édifice, lui paraissait une bonne idée. Révélant son inspiration historique, Kahn a ensuite cité une description historique de la bibliothèque monastique médiévale de Durham, en Angleterre, avec sa colonnade de cloître vitrée du sol au plafond, et des carreaux équipés de pupitres placés dans chaque niche de fenêtre, tandis que, de l’autre côté du cloître, contre le mur de l’église et à l’abri de la lumière du soleil, étaient placées de grandes armoires en bois remplies de livres. Cette source aurait été renforcée par les souvenirs de Kahn des sièges  » fenêtres « , donnant sur la cour centrale, construits au niveau supérieur du cloître du monastère de S. Maria della Pace de Bramante à Rome, que Kahn avait visité.

Pour Kahn, l’architecture de la bibliothèque a naturellement évolué à partir de ce début inspirant :  » Puis, à partir du plus petit espace caractéristique hébergé dans la construction elle-même, les espaces plus grands et encore plus grands se déploieraient…. La construction en maçonnerie, avec ses niches et ses voûtes, possède l’ordre structurel attrayant qui permet de créer naturellement de tels espaces ». Bien qu’il faille attendre encore dix ans avant que Kahn ne conçoive réellement un bâtiment où, comme il l’a dit, la carrel est la niche qui pourrait être le début de l’ordre spatial et de sa structure, le concept était si convaincant que Kahn n’a jamais cessé de réfléchir à ses implications. Un an plus tard, en 1957, Kahn parvient à sa deuxième idée maîtresse sur la nature de la bibliothèque : Un homme avec un livre va vers la lumière. Une bibliothèque commence de cette façon. Il ne s’éloignera pas de 15 mètres pour trouver une lampe électrique ». En lien direct avec le concept des carreaux de lecture à la périphérie, cette compréhension empathique de la nature de l’acte individuel de lecture a été complétée par la troisième intuition de Kahn – l’expression collective de la bibliothèque en tant qu’institution, incarnée par la grande salle centrale qui, dès l’entrée, nous présente les livres.

Chargé par Richard Day, le nouveau directeur de la Phillips Exeter Academy, de trouver un architecte capable de donner à l’école une œuvre significative d’architecture moderne (par opposition au style néo-géorgien jusque-là caractéristique du campus), le comité de construction de la bibliothèque a interviewé un certain nombre des principaux architectes de l’époque, dont I. M. Pei, Paul Rudolph, Philip Johnson et Edward Barnes. Pourtant, le comité a été immédiatement frappé par la conception profonde et richement nuancée de Kahn de la bibliothèque en tant qu’institution moderne, et il a obtenu la commande en novembre 1965.
L’année précédente, Kahn avait fait une déclaration étonnante :  » Vous planifiez une bibliothèque comme si aucune bibliothèque n’avait jamais existé « , indiquant son intention de revenir aux débuts, à l’inspiration originale de la bibliothèque en tant que lieu, plutôt que d’accepter la définition programmatique dominante. Le concept définitif de Kahn pour la bibliothèque d’Exeter, développé en 1966, a évolué à partir de ses trois idées sur la nature de la bibliothèque en tant qu’institution, et a abouti à une inversion littérale du programme et du type de plan traditionnel de la bibliothèque. La séparation habituelle entre la salle de lecture centrale et les rayonnages de livres périphériques a été inversée, de sorte que les salles de lecture se trouvent désormais sur le bord extérieur, sous forme de carreaux avec lumière naturelle ; les rayonnages de livres se trouvent à l’intérieur, protégés de la lumière naturelle ; et à nouveau l’émergence de la lumière au centre « , comme l’a dit Kahn, dans le grand hall central éclairé par le haut où l’on voit les livres en entrant

Dès le début du processus de conception, Kahn a conçu ces trois types d’espaces comme s’il s’agissait de trois bâtiments, construits avec des matériaux différents et à des échelles différentes, des bâtiments-dans-les-bâtiments – une interprétation à grande échelle de ses  » pare-soleil  » en béton enroulés autour des salles vitrées du Salk Institute Meeting House – et pourtant, ici, chaque couche devait être habitable. À la bibliothèque d’Exeter, la couche de construction la plus extérieure, abritant les fauteuils de lecture à double hauteur, devait être en briques porteuses ; la couche de construction intérieure, abritant les piles de livres à un étage, devait être en béton armé ; et la salle centrale, enveloppée par les deux couches extérieures, devait atteindre la hauteur totale du bâtiment. De cette façon, comme il l’avait fait avec son « ordre composite » à l’Indian Institute of Management, Kahn a de nouveau utilisé des méthodes de construction archaïques et modernes dans le même bâtiment : La structure en briques a été réalisée à l’ancienne et la structure intérieure selon les techniques d’aujourd’hui ». Kahn entendait la structure « à l’ancienne » au sens propre, car dans ses premières études, il indiquait que le bâtiment extérieur en briques devait comporter des ensembles empilés d’arcs de maçonnerie semi-circulaires, rappelant les anciens théâtres et arènes romains, tandis que la salle centrale devait comporter des arcs de maçonnerie circulaires et semi-circulaires géants.

Le plan de la bibliothèque d’Exeter était dès le départ fortement redevable au temple de l’Unité de Wright, non seulement dans son plan cruciforme dans le carré, mais aussi dans l’emplacement des escaliers dans les coins ; dans ses mezzanines à double plan carré surplombant l’espace central, tout en hauteur, éclairé par le haut et carré ; et – peut-être le plus révélateur – dans les dimensions du plan de la salle centrale : un carré de 32 pieds (9,5 mètres), correspondant exactement au sanctuaire du temple de l’Unité. Le plan de la bibliothèque d’Exeter de Kahn est en fait remarquablement précédé par le projet de concours non réalisé de Rudolph Schindler pour la bibliothèque publique de Bergen de 1920 à 1929, qui était aussi clairement basé sur le plan du Temple de l’Unité de Wright. Le fait que Kahn ait très probablement totalement ignoré ce projet de bibliothèque non publié de Schindler illustre encore plus le degré auquel ces principes d’ordonnancement font partie d’une tradition partagée dans l’architecture moderne.

Une fois que ce plan cruciforme en carré à trois couches (carreaux de lecture, rayonnages de livres et hall central) a été fixé, les premiers projets de Kahn pour la bibliothèque d’Exeter ont impliqué une exploration exhaustive des possibilités des quatre coins extérieurs, qui, à différents moments, ont été proposés comme des tours autonomes en saillie ou des coins rétractés et rentrants ; comme abritant les escaliers ou comme salles de séminaire ; et comme de forme trapézoïdale, triangulaire, carrée, semi-circulaire ou circulaire. Parmi ces premières conceptions, le schéma proposant des coins circulaires, abritant les escaliers placés sur une diagonale de 45 degrés par rapport au bâtiment principal carré, est le plus monumental, avec la grille de fenêtres des cinq étages à double hauteur des salles de lecture encadrée par les tours d’angle cylindriques solides, de près de 100 pieds (30 mètres) de haut, ouvertes uniquement sur la diagonale où une fente verticale va de haut en bas.

Le schéma final a émergé avec la reconnaissance par Kahn de la primauté des carreaux de lecture, qu’il a fait se dresser librement comme des « bâtiments de briques », formant les quatre élévations de la bibliothèque, et sa suppression concomitante des tours d’angle pour créer des coins rentrants, qui présentent à l’extérieur les 16 pieds (4.La profondeur de la structure porteuse en briques, mesurée de la face extérieure de la brique aux colonnes en béton des rayonnages de livres, représente précisément la moitié de la dimension de 9,5 mètres de la salle centrale. Chaque baie structurelle des « bâtiments en brique » a une largeur de 6,2 mètres et la structure en brique a une profondeur de 3,8 mètres, ce qui constitue un « nombre d’or » en proportion. Le « bâtiment en béton », qui abrite les piles de livres, mesure 6 mètres de profondeur et 12 mètres de largeur, un double carré flanquant l’espace central carré – exactement comme dans le Temple de l’Unité de Wright. La hauteur des quatre étages « intermédiaires » de la bibliothèque, qui abritent les rayonnages de livres, est de 10,5 mètres et la largeur de l’espace central, mesurée de la face extérieure à la face extérieure du mur en béton, est également de 10,5 mètres, ce qui forme un carré en élévation, dans lequel Kahn a inscrit une ouverture circulaire de 9 mètres de diamètre. L’importance de ces proportions pour Kahn est clairement indiquée par le fait que la hauteur de la pièce centrale, mesurée du sol au bas de la structure du toit, qui avait été fixée à 15 mètres au début du projet en 1966, a été modifiée par Kahn en 1968 pour atteindre 16 mètres. Il s’agissait d’une modification apparemment mineure, mais de la plus grande importance, car, associée à la dimension en plan de 32 pieds (9,5 mètres), elle a permis à la section du hall central d’avoir une proportion parfaite de  » nombre d’or  » (1:1,618), comme nous le voyons aujourd’hui.

Envisagée à travers la pelouse du campus de la Phillips Exeter Academy, la bibliothèque est un bloc de briques massif et cubique, large de 111 pieds (334 mètres) et haut de 80 pieds (24 mètres), ses coins rentrants s’écartant pour révéler les quatre ‘bâtiments de briques’ de 88 pieds (2,7 mètres) de large abritant les carreaux. Chaque façade s’étend au-delà du dernier pilier perpendiculaire en brique à chaque extrémité, ainsi que du mur en retrait à 45 degrés à chaque coin, apparaissant ainsi comme un plan ou un écran indépendant. Sur les quatre façades, qui sont alignées avec les directions cardinales, les piliers en brique sont enjambés par des arcs plats en forme de « vérin » au niveau des lignes d’étage ; un seul étage au rez-de-chaussée, avec quatre étages à double hauteur au-dessus. Au fur et à mesure que le bâtiment s’élève, les piliers en brique diminuent en largeur, les ouvertures de fenêtre entre les piliers augmentent en largeur et les arcs plats (dont la maçonnerie angulaire affecte cette transition dans la largeur des piliers) augmentent en profondeur à chaque étage. L’ensemble forme une expression « statiquement hiérarchisée » des murs porteurs en briques – les piliers sont plus épais en bas, là où la charge est la plus forte, et plus minces en haut, là où la charge est la plus faible, ce qui nous permet de voir « la façon dont ils font descendre le poids » jusqu’au sol. Kahn voulait que l’habitant lise avec empathie la structure du bâtiment, incarnée par les piliers en brique de la façade, percevant à travers les changements de leur largeur la manière dont les piliers du haut  » dansent comme des anges « , par rapport à  » ceux du bas, où ils grognent « .
Une arcade profondément ombragée fait le tour de la bibliothèque au rez-de-chaussée, tandis que le dernier étage du  » bâtiment en brique  » est ouvert comme une pergola, à travers laquelle nous pouvons voir le ciel au-delà – sombre en bas, lumineux en haut. Dans les trois étages à double hauteur qui se trouvent entre les deux, les ouvertures sont vitrées, avec une grande feuille de verre encastrée dans la profondeur du mur de briques, placée au-dessus de volumes revêtus de bois de teck qui affleurent la face extérieure du mur de briques, et dans lesquels s’ouvrent typiquement de petites fenêtres doubles, éclairant les paires de fauteuils qui s’y trouvent. À la transition entre la fenêtre supérieure en retrait et la carrel en teck se trouve un larmier en acier inoxydable plié – le seul élément que Kahn a autorisé à dépasser le mur de briques – qui crée une ligne d’ombre nette. Des poutres de couronnement en grès de couleur rouge sont placées au-dessus des balustrades ouvertes en brique de 8 mètres à chaque balcon d’angle et à la pergola sur le toit. Au niveau du sol, les murs en briques reposent sur une bande de pierre noire, exprimant les fondations en béton situées en dessous, et la lourde arcade ouverte ancre le bâtiment dans le sol ; comme l’a déclaré Kahn, « L’arcade est un élément du paysage. Elle appartient au bâtiment, certes, mais elle appartient aussi à l’entrée et appartient au terrain.’

On peut entrer dans la Bibliothèque, comme l’a dit Kahn, de n’importe quelle direction, par l’arcade : ‘De tous les côtés, il y a une entrée. Si vous vous précipitez sous la pluie pour accéder au bâtiment, vous pouvez entrer à n’importe quel endroit et trouver votre entrée. C’est une entrée continue, de type campus ». Une fois dans l’arcade basse au plancher et aux murs en briques, nous nous dirigeons vers le côté nord du bâtiment, où se trouve un vestibule d’entrée vitré. En entrant, nous nous trouvons dans un espace à double hauteur, au centre duquel s’élève un superbe escalier double, dont les hautes parois extérieures cylindriques encadrent deux séries d’escaliers courbes, à gauche et à droite, qui se rejoignent au milieu sur le palier situé au-dessus d’un étage. Dans la Bibliothèque Laurentienne de Michel-Ange (1525) à Florence, nous constatons que nous sommes entrés au niveau de service inférieur et que nous devons monter ce magnifique escalier pour atteindre le premier étage, le piano nobile. Le bord extérieur de l’escalier de Kahn forme un cercle de 9,5 mètres de diamètre – la largeur exacte de la salle centrale de la bibliothèque – centré précisément à mi-chemin entre le bord extérieur de l’arcade en bas et le bord de la salle centrale en haut. La structure en béton de l’escalier est exposée sur sa courbe intérieure, mais toutes les surfaces que nous touchons en montant sont revêtues de marbre travertin – les murs extérieurs, les contremarches et les marches de l’escalier, et les mains courantes. Au-dessus de nos têtes, une paire de poutres de transfert en béton d’une profondeur de tout l’étage, avec des extrémités triangulaires en forme de contrefort et des poutres de liaison en tension, enjambent l’escalier de gauche à droite, encadrant de grandes ouvertures à travers lesquelles nous voyons le hall d’entrée.

Au centre de la bibliothèque d’Exeter, Kahn nous fait monter dans le hall d’entrée – un espace carré qui s’élève sur toute la hauteur du bâtiment, ses ouvertures circulaires géantes en béton révélant les livres sur les quatre côtés, célébrant le but du bâtiment ;  » Ainsi, vous ressentez l’invitation des livres « , comme l’a dit Kahn. Inévitablement, nos yeux sont d’abord attirés par les lignes des piliers d’angle, par les murs carrés en béton percés d’ouvertures circulaires, par les profondes poutres en béton qui se croisent au plafond, leurs bords inférieurs formant un énorme X sombre contre la clarté du dessus, où la lumière des fenêtres à claire-voie ouvertes de tous côtés frappe les côtés des poutres. Ce grand hall d’entrée, composé des formes géométriques primaires que sont les carrés, les cercles et les triangles, un espace étonnant absolument essentiel à l’expérience et à la fonction du bâtiment, était en fait absent du programme écrit des espaces remis à Kahn au début du projet – une pièce « sans nom » sans laquelle la Bibliothèque, telle qu’elle se présente aujourd’hui, est tout simplement inconcevable. Dans cette pièce, Kahn a réalisé son idéal :  » Un glorieux espace central et unique, les murs et leur lumière laissés en plans facettés, les formes de l’enregistrement de leur fabrication, entremêlées avec la sérénité de la lumière du dessus.’

Un piano à queue a été placé dans le hall d’entrée quelque temps après l’ouverture de la Bibliothèque d’Exeter, ce qui aurait certainement plu à Kahn, car le son de la musique dans cette grande pièce est vraiment merveilleux. Kahn aurait également été satisfait de la table qui a également été placée dans le hall d’entrée, par ailleurs vide, car en 1964, il avait imaginé une telle table dans la bibliothèque, « sur laquelle les livres reposent, et ces livres sont ouverts ». Le bibliothécaire les a conçus de manière très, très intelligente pour qu’ils s’ouvrent sur des pages… avec des dessins merveilleux ». Ainsi, avant même de recevoir la commande d’Exeter, Kahn pensait déjà que la bibliothèque n’est pas seulement, ni même principalement, un lieu où  » on feuillette les dossiers et les catalogues  » pour remplir les recherches assignées en devoir, mais plutôt un lieu qui donne à chaque personne qui entre ce qui était pour Kahn l’expérience joyeuse de  » découvrir un livre « .

Après avoir pris cette première impression, nous commençons à examiner cette pièce plus attentivement. Le sol du hall d’entrée est fait de travertin de couleur claire, tout comme l’escalier, et notre œil se dirige d’abord vers ses coins, où se dressent quatre piliers en béton, d’une épaisseur de 18 pouces (46 centimètres) et d’une profondeur de 6 pieds (1,8 mètre), qui sont tournés en diagonale de sorte que nous voyons leurs extrémités étroites, éclairées par la lumière d’en haut. De façon inattendue, nous voyons de fines tranches de lumière du soleil depuis les coins sombres derrière ces piliers, car des fenêtres étroites sont ouvertes dans le coin extérieur des deux escaliers, à l’intérieur des coins rentrants du bâtiment. Ce détail important, assez semblable aux étroites fenêtres à fente que Wright a ouvertes dans les escaliers d’angle ombragés du Temple de l’Unité, est apparu assez tard dans la conception, qui avait déjà montré des piliers en forme de L au rez-de-chaussée (avec des piliers en forme de X au-dessus), ainsi que des ascenseurs au centre des escaliers, qui auraient tous deux bloqué cet aperçu de lumière provenant des angles. Les deux autres coins reçoivent également des fenêtres étroites à leurs coins extérieurs, mais, comme il s’agit des toilettes, leurs coins intérieurs ne sont pas ouverts sur la pièce centrale.

De l’autre côté du hall central depuis l’escalier d’entrée se trouve le bureau de référence, à l’Ieft et à droite se trouvent le catalogue de cartes et les périodiques, tous trois positionnés autour de l’espace central, sous les piles de livres. Chacun des « bâtiments en béton » abritant les livres est encadré à chaque extrémité par des murs en béton massif, la profondeur de 16 pieds (4,9 mètres) des piles de livres, avec quatre colonnes en béton aux trois points entre eux, tous supportant une dalle en béton épaissi sur laquelle sont portés les casiers à livres en métal, éclairés par des lampes fluorescentes (dont la lumière n’est pas nocive pour les livres, comme l’est la lumière du soleil). Au niveau de la mezzanine, juste au-dessus du rez-de-chaussée, les poutres en treillis en béton de toute la profondeur du plancher reçoivent la charge des paires de colonnes qui soutiennent les piles de livres au-dessus, et transfèrent cette charge aux murs en béton massif de chaque côté. L’espace de 12 mètres de large dans la profondeur de la poutre de transfert est laissé ouvert au niveau de l’escalier d’entrée, comme nous l’avons vu, pour « dramatiser le support », comme l’a dit Kahn, et est fermé par des murs en bois sur les trois autres côtés du hall d’entrée. Au-dessus de ces poutres de transfert à la mezzanine, et atteignant le dessous des poutres diagonales au plafond, se trouvent des poutres de contreventement en béton qui s’étendent entre les quatre piliers d’angle, chacun étant un carré ouvert avec un cercle de 30 pieds (9 mètres) de diamètre, à travers lequel les quatre niveaux de piles de livres revêtus de panneaux de bois sont visibles depuis le sol du hall d’entrée.

Au bord extérieur de la bibliothèque sont placées les salles de lecture à double hauteur, encadrées par les hauts piliers de brique qui défilent dans l’espace de 80 pieds (24 mètres) de long à intervalles de 20 pieds (6 mètres). Les salles de lecture et les rayonnages sont reliés par la dalle de béton qui s’étend entre les « bâtiments en béton » et les « bâtiments en briques ». La moquette recouvre le sol en béton dans les magasins de livres et les salles de lecture, où elle est divisée par des bandes d’ardoise noire qui relient les paires de piliers en briques. Comme Kahn l’avait compris, il est tout à fait naturel de trouver un livre dans l’obscurité protectrice des rayonnages et de le transporter sur la courte distance jusqu’à ces salles de lecture ensoleillées. Le niveau supérieur de la mezzanine est encadré à son bord par un mur bas à panneaux de bois et des bibliothèques et des places pour s’asseoir et lire, donnant sur la salle de lecture du dessous, sont intégrées dans l’épaisseur de la pile de briques. Dans la partie supérieure plus large de chaque ouverture de la façade, un cadre en bois accueille une seule fenêtre, placée à fleur de la face intérieure du mur de briques, de sorte que la lumière du soleil pénètre dans la salle de lecture par le haut. Sous chacune de ces grandes fenêtres, une double carrel d’étude est encastrée dans la profondeur du mur de briques ; comme l’a dit Kahn,  » le nom carrel implique quelque chose qui se trouve dans la construction elle-même, que vous trouvez comme un bon endroit pour lire « 

Chaque carrel est un meuble en chêne élégamment détaillé, divisé en son milieu par un panneau d’intimité permettant à deux lecteurs de s’asseoir face à face sans se déranger, et fournissant à chaque lecteur un bureau et un retour en forme de L, avec des étagères de livres en dessous. Le bord intérieur de chaque carrel est fermé par une cloison angulaire, tandis que le bord extérieur, à l’extérieur du bâtiment, est équipé d’un panneau coulissant qui permet de fermer la petite fenêtre et de moduler la lumière du soleil en fonction du lecteur : « Le carrel est la pièce dans la pièce », comme l’a décrit Kahn. Un double jeu de lampes fluorescentes assure l’éclairage nocturne, la supérieure encastrée dans la dalle de béton, éclairant la salle de lecture, et la inférieure suspendue directement au-dessus des carreaux.

Laisser un commentaire