Little Foot, le fossile d’australopithèque le plus complet, s’expose

Little Foot est l’un des squelettes les plus connus de la paléontologie. Depuis la découverte des ossements du jeune hominine entre 1994 et 1997, les chercheurs ont daté les restes, examiné les os et publié de nombreux articles sur ce qui est considéré comme l’un des squelettes les plus complets d’un ancêtre humain jamais trouvé. Maintenant, rapporte la BBC, après 20 ans de fouilles et de nettoyage minutieux, les restes ont été exposés au public pour la première fois en Afrique du Sud.

Le voyage hors de la poubelle de l’histoire a été long et laborieux pour Little Foot. David McKenzie, de CNN, rapporte qu’en 1994, le paléontologue Ron Clarke examinait une boîte de fossiles provenant du système de grottes de Sterkfontein, en Afrique du Sud, qui avait été dynamité par des mineurs de chaux. Il a trouvé quatre minuscules fragments d’os de cheville qu’il pensait provenir d’un ancêtre humain primitif. En 1997, il a trouvé d’autres os du squelette dans une école de médecine voisine et a décidé de chercher d’autres Little Foot dans la grotte elle-même.

Avec ses assistants, il a trouvé des restes encastrés dans un matériau ressemblant à du béton appelé brèche. Ils ont découpé Little Foot en blocs dans la brèche, puis ont commencé le processus d’extraction des minuscules fragments fragiles de la pierre. Il a fallu attendre 2012 pour localiser et éliminer toute trace de Little Foot dans la grotte. Puis un travail encore plus difficile a commencé. « Nous avons utilisé de très petits outils, comme des aiguilles, pour l’excaver. C’est pourquoi cela a pris tant de temps », explique Clarke à la BBC. « C’était comme excaver une pâtisserie moelleuse dans du béton ».

Les résultats, cependant, sont étonnants. Alors que Lucy, le plus célèbre squelette d’hominidé découvert en Éthiopie dans les années 1970, est complet à environ 40 %, Little Foot l’est à 90 % et a toujours sa tête, rapporte Elaina Zachos au National Geographic. On pense qu’il s’agit d’une espèce d’australopithèque différente de Lucy et qu’elle est peut-être plus âgée. Lucy serait âgée d’environ 3,2 millions d’années tandis que Clarke et son équipe ont daté Little Foot à 3,67 millions d’années, bien que cette date soit controversée.

Zachos rapporte que Little Foot a fait ses débuts à l’Hominin Vault de l’Institut d’études évolutionnistes de l’Université du Witwatersrand à Johannesburg mercredi. L’année prochaine, McKenzie rapporte que l’équipe qui examine Little Foot prévoit de publier environ 25 articles scientifiques sur le fossile, ce qui ne manquera pas d’attiser le débat en cours sur la question de savoir si c’est en Afrique du Sud, et non en Afrique de l’Est, que s’est déroulée une grande partie de l’évolution humaine précoce.

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