L’effet placebo : du magnétisme mystique à l’utilisation des pouvoirs inhérents à notre corps

La rumeur s’est répandue dans la haute société parisienne à la fin du 18e siècle :

Un nouvel homme en ville avait un remède inédit contre les douleurs, les paralysies et de nombreuses autres maladies.

Le charismatique docteur allemand Franz Anton Mesmer avait découvert une énergie invisible – il l’appelait le magnétisme animal – qui circulerait dans tous les organismes vivants. Les obstacles à ce flux déclenchaient des maladies. Le problème pouvait être corrigé avec quelques outils ou manipulations simples.

Mesmer prétendait que les aimants pouvaient rétablir l’équilibre et débloquer le flux. Plus tard, il prétendit, comme par hasard, qu’il possédait personnellement ces pouvoirs magnétiques et qu’il pouvait guérir les patients simplement en les touchant.

Paris bourdonnait d’histoires de patients qui avaient été guéris de leurs maux. La salle d’attente du docteur Mesmer était de plus en plus remplie de clients parfumés.

Tant de gens qui avaient besoin d’une guérison.

Et un seul Franz Mesmer pour tous.

Franz Anton Mesmer, 1734-1815.
(Wellcome Collection, mis à disposition par Wikimedia Commons.)

Mesmerisé

L’Allemand surbooké dut engager des assistants et bientôt il fit une autre découverte opportune:

Il pouvait agiter ses mains au-dessus de l’eau et la magnétiser. Mesmer conçut alors un tonneau spécial pour tremper des tiges de métal dans l’eau « magnétisée ».

Désormais, les patients pouvaient s’asseoir autour du tonneau, chacun en contact avec le magnétisme via sa propre tige de métal. Mesmer se promenait d’un patient à l’autre, passant ses mains le long de leur corps, guidant le magnétisme animal aux bons endroits.

Les patients – souvent des femmes, de la haute bourgeoisie ou de l’aristocratie – présentaient de fortes réactions. Un mot est apparu pour désigner le phénomène : ils étaient hypnotisés. Ils gémissaient, tremblaient et s’évanouissaient.

Et recouvraient leur santé.

Tout cela pendant que l’assistant jouait une musique résonnante surnaturelle sur une harpe de verre.

Etude aveugle

C’était trop beau pour durer.

À Versailles, le roi Louis XVI a eu vent des résultats stupéfiants obtenus par Mesmer.

Que ce soit par esprit des Lumières, ou par suspicion que certains des adeptes du culte de Mesmer auraient pu être des révolutionnaires, ou les deux, le monarque s’interroge : Le magnétisme animal existe-t-il vraiment ?

Louis fait appel à une commission pour étudier la question. Le groupe était composé de certains des scientifiques les plus renommés de l’époque. Son chef n’était autre que Benjamin Franklin, le prodigieux inventeur, père fondateur et ambassadeur des États-Unis en France à l’époque.

Leur enquête s’est avérée marquer l’histoire de la médecine.

Franklin et ses collègues enquêteurs ont décidé que la meilleure façon de tester si le magnétisme animal existait, était de bander les yeux des patients, afin qu’ils ne puissent plus voir les mains de ceux qui les traitaient.

En d’autres termes, ils ont fait un test scientifique en aveugle.

Pas de magnétisme

Une variété de tests en aveugle – des examens où les patients ne savent pas quel traitement ils reçoivent – a démontré que l’effet du traitement de Mesmer ne pouvait en aucun cas être lié au magnétisme. Les patients avaient tout autant de chances de s’améliorer avec de l’eau qui n’avait pas été « magnétisée ». Ou bien il n’y avait aucun résultat malgré d’amples applications des manœuvres prescrites dirigées vers le patient.

Le seul facteur qui semblait avoir un impact était ce que les patients croyaient. Lorsqu’ils pensaient être traités, ils réagissaient. S’ils pensaient ne pas recevoir de traitement, ils n’avaient aucune réaction. La présence ou non du magnétisme de Mesmer ne faisait aucune différence.

La première étude en aveugle contrôlée par placebo de la science a livré deux révélations importantes :

Le magnétisme animal ne semble pas exister.

Et les individus peuvent d’une manière mystérieuse devenir plus sains tout seuls s’ils croient recevoir un traitement efficace.

Une femme recevant une bonne dose de traitement par magnétisme animal. Ou pas. Des tests en aveugle ont montré que les patients réagissaient lorsqu’ils croyaient que le thérapeute dirigeait l’énergie magnétique mystique vers eux, même lorsqu’aucun de ces hocus pocus n’était réalisé.
(L’image de la Wellcome Collection a été mise à disposition par Wikimedia Commons.)

Les têtes ont commencé à rouler

S’agit-il d’une sorte d’auto-illusion ou de vanité ?

Même le disciple de Mesmer, Charles d’Eslon, était convaincu par les tests en aveugle que quelque chose devait clocher avec la théorie du magnétisme, mais il a perçu que cela pouvait être mis à profit : Lorsqu’elle est correctement administrée, l’auto-tromperie d’un patient pourrait peut-être devenir une procédure médicale utile ?

Peut-être que les chercheurs auraient creusé plus profondément ce potentiel si l’époque n’était pas aussi turbulente.

Franklin est bientôt rappelé aux USA. La Révolution française a renversé le statu quo à Paris et Louis XVI et la moitié de la commission Mesmer ont été guillotinés. Le corps de Mesmer est resté connecté à sa tête mais a dû fermer boutique après que la nouvelle des conclusions de la commission se soit répandue.

Dans les cercles scientifiques, cependant, les résultats ont ouvert un nouveau territoire pour la science médicale.

Illusion gênante

Une graine était semée :

Les expériences de Franklin indiquaient que tout résultat bénéfique des traitements pouvait en réalité être l’effet de la croyance et de l’imagination des patients.

Pour savoir si quelque chose fonctionnait, il fallait le comparer à une substance inactive ou à un traitement factice – un placebo.

Et c’est encore ainsi que la plupart d’entre nous comprennent les placebos : Une illusion plutôt gênante dont il faut tenir compte dans la recherche médicale pour savoir si un remède fonctionne vraiment.

Mais c’est une grosse erreur.

En réalité, l’effet placebo est loin d’être une simple auto-illusion. Il peut être enregistré comme des substances chimiques dans le corps et des décharges électriques dans le cerveau. Dans certains cas, l’effet placebo pourrait être à l’origine de tout l’impact du traitement d’un individu, même lorsque la médecine scolaire traditionnelle est administrée.

Néanmoins, une grande partie de la façon dont nous pouvons utiliser cette remarquable capacité du corps à se guérir lui-même reste un mystère.

De la douleur à la maladie de Parkinson

L’effet placebo a été montré pour aider dans un éventail de maux : Douleurs chroniques, anxiété, dépression, asthme, syndrome du côlon irritable, migraines, hypertension, Parkinson, schizophrénie, allergies, épilepsie et sclérose en plaques, pour n’en citer que quelques-uns.

Il a même un effet sur des afflictions qui sont souvent traitées chirurgicalement.

Des résultats stupéfiants d’une étude finlandaise ont été publiés dans le NEJM en 2014.

De fausses pilules sans aucune substance active peuvent donner des résultats positifs. Des études ont montré que l’effet peut même être modifié par les couleurs, la taille et le prix des pilules.
(Photo : Ziablik / / NTB scanpix)

Des chercheurs médicaux ont mené une étude sur une procédure chirurgicale plutôt courante pour les blessures au genou. La moitié des patients de l’étude ont reçu une opération standard du ménisque. Les autres patients ont également eu les genoux coupés et suturés, mais les chirurgiens n’ont pas vraiment effectué l’intervention, ne changeant ainsi rien au genou.

En moyenne, après un an, les patients allaient mieux. Les taux de récupération étaient les mêmes dans les deux groupes. La chirurgie fictive a fonctionné aussi bien que l’opération réelle.

En 2018, la même conclusion a été faite dans une étude comparable sur l’opération de l’épaule la plus courante au monde, utilisée pour traiter le syndrome dit d’impaction.

La même année, la revue médicale The Lancet a laissé entendre que même l’effet de l’angioplastie – l’élargissement de veines et d’artères étroites ou obstruées – peut être attribué à l’effet placebo.

Mais l’exemple le plus fascinant pourrait être les traitements de la maladie de Parkinson.

Soudainement comme la normale

La maladie de Parkinson est une affliction qui résulte de la dévastation des cellules cérébrales qui produisent le neurotransmetteur dopamine. A terme, la carence en dopamine provoque des symptômes de plus en plus forts, tels que la raideur musculaire, les tremblements et la mobilité réduite.

Il n’existe toujours pas de traitement médical pour guérir la maladie. Mais nous disposons de traitements qui soulagent les symptômes. L’un d’eux est la stimulation cérébrale profonde. Les médecins installent chirurgicalement des électrodes dans la zone du cerveau contenant les cellules productrices de dopamine.

La stimulation électrique amène les cellules à créer davantage de ce messager chimique essentiel. Le résultat peut être remarquable : Lorsque le courant est mis, le patient passe de raide et à mobilité réduite à presque normal en quelques minutes.

Cependant, ce qui est vraiment incroyable, c’est que le même résultat peut être obtenu lorsque le patient pense simplement que l’électricité a été mise en marche.

« J’ai vu des vidéos de ces patients. C’est assez spectaculaire », déclare Magne Arve Flaten, des universités norvégiennes OsloMet et NTNU. Il a fait des recherches sur l’effet placebo.

La question immédiate est : comment cela est-il possible ?

Bien des choses restent obscures mais il y a des indices :

C’est une question d’attentes mais cela ne peut pas être seulement de l’auto-tromperie. Nous savons que la pharmacie du corps est impliquée et que l’effet n’est pas le même pour tout le monde.

Attentes

D’une certaine manière, c’est une évidence:

Un médicament placebo pour un mal de tête n’aurait aucun effet si vous ne saviez pas que vous le prenez. La définition d’une pilule ou d’un comprimé placebo est, après tout, un remède inerte qui ne contient pas de véritables ingrédients curatifs.

« Nous devons garder à l’esprit que l’effet placebo n’est pas l’effet du placebo – n’oubliez pas que c’est une pilule inactive. C’est l’effet de toutes les autres choses », explique le professeur émérite Arnstein Finset de l’Université d’Oslo (UiO), qui a fait des recherches sur l’effet placebo.

Ou comme l’a dit Ted Kaptchuk de la Harvard Medical School dans son TED-talk en 2015 :

« L’effet placebo est une façon de quantifier et de mesurer tout ce qui entoure les pilules et les procédures – grand public ou alternatives. Ils concernent les rituels, les mots, les engagements, les costumes, les diplômes et ces choses spéciales que vous obtenez lorsque vous allez chez un guérisseur. Il s’agit de la façon dont cette forme dramatique de soins de santé soulage les symptômes et modifie le cours des maladies, même sans produits pharmaceutiques. »

Le médecin est l’alpha et l’oméga

Donc, les attentes selon lesquelles nous irons mieux peuvent effectivement faire en sorte que cela se produise. L’ampleur de l’effet dépend de la quantité d’attentes que la situation crée réellement.

Le rôle du médecin est souvent clé à cet égard.

« La recherche montre que l’effet placebo peut dépendre de la communication entre le médecin et le patient. Il peut dépendre du message que le médecin transmet, mais aussi de l’importance qu’il y met. A quel point il est convaincant », dit Finset.

Récemment, une étude publiée dans Nature a montré que l’effet dépendait en fait du fait que la personne qui administrait le traitement avait foi ou non dans le médicament.

Lorsque le fournisseur du traitement était convaincu que le remède fonctionnait, l’effet placebo d’une crème analgésique par ailleurs inactive augmentait. Dans de tels cas, le patient perçoit également le prestataire comme étant plus empathique.

« La recherche a montré que la couleur et la taille des pilules placebo peuvent être significatives », explique Finset.

Par contre, l’effet ne dépend même pas de la tromperie.

La peur peut contrer l’effet

« Les études menées par Ted Kaptchuk de Harvard sont les plus remarquables. Il dit carrément aux patients qu’ils reçoivent un placebo et obtient quand même un effet du traitement », explique Finset.

D’autres études montrent que les attentes négatives fonctionnent de manière inverse. Des études norvégiennes en font partie.

« La thèse de doctorat de Peter Lyby a montré que la peur joue un rôle essentiel. L’effet placebo est réduit à néant si le patient a peur », déclare Finset.

Une autre étude norvégienne a montré qu’une faible confiance dans l’effet du traitement peut en fait éliminer l’effet des produits pharmaceutiques de bonne foi, explique Magne Arve Flaten, d’OsloMet et de la NTNU.

Les participants à un test ont appris que la crème qu’ils allaient utiliser n’était qu’une pommade ordinaire sans aucun effet antidouleur. Ces sujets n’ont ensuite ressenti aucun effet analgésique alors qu’ils avaient reçu une pommade anesthésique locale puissante.

L’expérience décide de l’effet

Un autre facteur important implique le bagage d’une personne, les expériences que l’on a d’avant, explique Flaten.

Si vous avez précédemment trouvé que le paracétamol soulageait vos maux de tête, vous êtes plus susceptible d’obtenir l’effet placebo lorsque vous pensez que vous avalez cette substance. Ou bien de telles attentes augmentent l’effet du comprimé réel suivant.

De cette façon, l’impact que vous obtenez de la plupart des médicaments est un mélange de l’effet placebo et de l’effet réel.

« L’effet placebo représente une partie de presque tous les traitements », dit Flaten.

Pour quelques affections, comme les migraines, l’effet placebo comprend la majeure partie de l’influence des médicaments. Ceci est bien documenté.

Plus incertaine, cependant, est la façon dont les attentes peuvent jouer comme un effet dans le corps.

L’armoire à pharmacie du corps

Lorsque Ben Franklin et ses associés du 18ème siècle ont révélé la vérité derrière les traitements miracles de Franz Mesmer, ils ont conclu que l’effet devait être causé par l’auto-illusion. C’était simplement ce que nous appellerions aujourd’hui un effet psychologique.

Mais cela ne semble pas être le cas.

Bien sûr, le résultat implique la psychologie. Cela ne fonctionne pas sur les personnes dans le coma ou qui souffrent de démence grave. Mais il ne s’agit pas d’ignorer la douleur, de se ressaisir mentalement ou de se débarrasser d’une affliction imaginaire.

Au cours des dernières décennies, la recherche a montré que l’effet placebo crée réellement des changements biologiques dans le corps. Les attentes peuvent-elles, d’une manière ou d’une autre, ouvrir la porte de la propre armoire à pharmacie du corps ?

La masse vivante de cellules, de tissus et d’organes qui nous composent tous dispose vraiment d’un arsenal étonnant de médicaments.

Par exemple, ils génèrent des substances de type opioïde qui soulagent la douleur. Ils produisent des endocannabinoïdes de type cannabis qui contrôlent la sensation de bien-être. Et ils fournissent la dopamine qui a un impact à la fois sur la mobilité et sur la sensation de douleur.

Des opioïdes dans les veines

« Une étude qui retient l’attention nous vient de Fabrizio Benedetti, de l’université de Turin en Italie », explique Finset de l’UiO.

L’Italien a posé la question : Un traitement placebo contre la douleur peut-il déclencher les opioïdes de l’organisme, qui donnent le même effet que la morphine et les médicaments similaires ?

Benedetti a lancé une expérience astucieuse pour vérifier si c’était l’un des mécanismes à l’origine de l’effet placebo.

Le chercheur a administré une douleur aux sujets dans des conditions expérimentales. Puis il a dit à dix des participants qu’ils recevaient un analgésique, mais en réalité ils ne l’ont pas reçu. Le résultat a été – comme le lecteur le devine maintenant – que les participants ont signalé une atténuation de la douleur.

De nombreux endroits dans le corps ont des cellules réceptrices (vues ici comme les grappes grises) qui peuvent se lier aux opioïdes (grappes rouges). Lorsque cela se produit, nous ressentons une diminution de la douleur. Les opioïdes peuvent être soit des molécules que le corps synthétise lui-même, soit des molécules provenant d’un médicament comme la morphine.
(Illustration : Juan Gaertner / / NTB scanpix)

Mais ensuite est venu le vrai test :

Au milieu de l’expérience, certains de ces mêmes participants sous placebo ont reçu ce qu’on appelle un antagoniste des opioïdes, une substance qui bloque les récepteurs et rend le corps insensible aux opioïdes.

Les résultats ont été accablants : Le groupe qui a reçu l’antagoniste opioïde a commencé à signaler des retours de la douleur. Ils ont perdu tous les effets du traitement placebo. Il y a donc de bonnes raisons de conclure que l’effet antidouleur du traitement placebo est lié à la sécrétion d’opioïdes naturels par le corps.

Et ici, nous avons un lien avec les attentes, explique Finset.

« On trouve des structures au niveau central du cerveau qui sont activées par des attentes positives et cela est également important pour les opioïdes naturels », dit-il.

Dopamine et réduction du stress

Les médicaments propres au corps s’appliquent également lorsqu’il s’agit de la maladie de Parkinson.

Les électrodes utilisées dans la stimulation cérébrale profonde font produire aux cellules du cerveau de la dopamine, dont les patients manquent. Le même phénomène se produit lorsque le patient fait l’expérience de l’effet placebo.

Mais qu’en est-il de l’effet placebo dans les procédures chirurgicales fictives ?

Peut-il être lié à un soulagement temporaire de la douleur, permettant au patient d’utiliser plus facilement son genou ou son épaule ?

Nous n’avons pas toutes les réponses. Plusieurs mécanismes pourraient être à l’œuvre simultanément.

Le professeur Per Aslaksen de l’UiT, l’Université arctique de Norvège, qui a également mené des recherches sur l’effet placebo, pense que le stress peut jouer un rôle chez certaines personnes.

« Plus le patient subit un stress négatif, plus la réponse sera importante sur un fournisseur de traitement qui déclenche des attentes positives », dit-il.

Flaten d’OsloMet et NTNU est du même avis : « Le stress est lié à une augmentation de la douleur et de l’inconfort. Si quelque chose inhibe le stress, cela réduit aussi la douleur », dit-il.

Mais il existe des différences individuelles notables à cet égard. Tout le monde ne réagit pas à tous les types de placebos et certaines personnes ressentent un effet beaucoup plus important que d’autres.

Ces dernières années, des études ont indiqué que notre constitution génétique pouvait être impliquée.

Traitement alternatif

Quoique les recherches futures puissent apporter, il ne fait guère de doute que les médecins et autres personnels de santé ont accès à deux outils pour aider les patients :

Le premier est constitué de médicaments et de techniques médicales dont les effets sont documentés.

Et puis il y a cette autre chose.

Ce qui complique la question, c’est que les médecins ne sont pas les seuls à avoir accès à l’effet placebo.

Aslaksen, Flaten et Finset pensent tous que l’effet placebo est ce qui fait que les gens ressentent l’effet d’un traitement alternatif.

L’effet placebo permet aux fournisseurs de traitements alternatifs d’aider les patients même si leur traitement n’est pas d’un point de vue scientifique réellement pertinent.
(Photo : Diego Cervo / / NTB scanpix)

Alors que rien n’indique que des choses comme les cristaux tournants ou la succion ont un effet, le fournisseur de traitements alternatifs peut toujours déclencher l’effet placebo.

Ce pourrait être la raison pour laquelle tant de gens se tournent vers les traitements alternatifs malgré le fait que les recherches sur de nombreux types de médecine complémentaire ont donné des résultats décevants, dit Flaten.

Il pense que la profession médicale devrait dans l’ensemble devenir plus consciente de l’effet des attentes positives.

Le médecin peut altérer l’effet

Les médecins diffèrent. Certains insufflent un sentiment de sécurité, mais d’autres sont moins compétents à cet égard. Les médecins qui freinent le stress et suscitent des attentes positives chez les patients vont faire en sorte que les médicaments fonctionnent mieux, car le bénéfice de l’effet placebo s’ajoute à l’effet pharmaceutique.

A l’inverse, un médecin peut affaiblir l’effet d’un traitement bénéfique en provoquant des attentes négatives et en insécurisant les patients.

On peut donc se retrouver dans une situation où un patient ne parvient pas à s’améliorer après avoir consulté un médecin, même s’il reçoit un traitement médical solide. Le même patient pourrait profiter des bons résultats d’un praticien alternatif qui n’a pas de traitement efficace réel mais qui est habile à déclencher l’effet placebo.

Contrairement aux MD, les praticiens alternatifs ont souvent plus de temps pour un patient. Ils peuvent utiliser n’importe quoi, des cristaux suspendus aux lavements. Plus l’expérience est extraordinaire, plus l’effet placebo est important, selon certaines recherches.

Plus de spectacle n’est pas la réponse

Néanmoins, Aslaksen de l’UiT ne pense pas que la pratique médicale scientifique établie doive mettre en place un plus grand spectacle.

« L’effet placebo se produit lorsque les médecins sont bons pour créer des attentes positives. Il s’agit de vraiment se connecter avec le patient, pas de jouer la comédie », dit-il.

« La profession médicale devrait en faire davantage usage. »

Assumément, nous n’avons pas encore libéré tout le potentiel de cet effet des attentes. Et nous sommes loin d’avoir une compréhension complète de l’effet placebo.

Nous n’avons pas vraiment abordé la question la plus profonde.

Si le corps a un potentiel intégré pour se guérir lui-même – pourquoi attend-il pour l’utiliser qu’un médecin ou un chaman se présente ?

Pourquoi sommes-nous dépendants de ces interactions sociales avec d’autres personnes pour lancer le processus ?

« Je me suis moi-même posé cette question », dit Flaten du NTNU.

Cette question attend une réponse.

Traduit par : Glenn Ostling

Lisez la version norvégienne de l’article sur forskning.no

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