Jan Ingenhousz

Réalisations en sciences naturelles

Contrairement à Joseph Priestley et à d’autres chimistes qui travaillaient sur les caractéristiques de l’oxygène d’un point de vue chimique, Ingenhousz s’est penché sur la question de l’équilibre fondamental des règnes animal et végétal. Cela l’a conduit à étudier l’interdépendance mutuelle des plantes et des animaux. Il a introduit le concept selon lequel les feuilles des plantes servent en partie à nettoyer et à purifier l’air. Il a noté que l’émission d’oxygène est un processus diurne effectué par la face inférieure des feuilles, tandis que dans l’obscurité, les plantes émettent de petites quantités de dioxyde de carbone, plutôt que de l’absorber comme elles le font pendant le jour.

Dans ses réflexions à la fin du livre, Ingenhousz a dit:

« Si ces conjectures étaient bien fondées, cela jetterait beaucoup de lumière nouvelle sur la disposition des différentes parties du globe et l’harmonie entre toutes ses parties deviendrait plus évidente. »

Le livre fut rapidement traduit en de nombreuses langues et devint la base de ce type de recherche qui, à l’époque moderne, a conduit à une compréhension plus fondamentale du processus de la photosynthèse ; cependant, sa recherche du concept d’économie ou d’équilibre dans la nature ne fut pas bien comprise par ses contemporains. Quant à la nature et à l’origine de l’oxygène que la plante émet, une controverse s’est développée dans les années 1780 entre Ingenhousz et Priestley. Ingenhousz pensait que l’eau que les plantes absorbent se transforme en végétation et qu’une partie de cette eau est ensuite libérée sous forme d’oxygène.

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