Gage, Thomas

Né vers 1721
Firle, Angleterre
Décédé le 2 avril 1787
Portland, Angleterre

Gouverneur du Massachusetts, chef militaire

Thomas Gage était le plus haut fonctionnaire britannique en Amérique à une époque où les Britanniques n’étaient pas populaires. À la veille de la Révolution américaine, Gage a été chargé par ses supérieurs en Angleterre de faire entendre raison aux colons et, s’ils ne le faisaient pas, de les écraser avec la puissance de l’armée britannique. Gage a maintenu la paix aussi longtemps qu’il le pouvait, pour finalement donner les ordres qui ont conduit à l’affrontement de Concord, dans le Massachusetts, et au début de la Révolution américaine.

Thomas Gage est né dans le domaine de sa famille, appelé High Meadow, à Firle, en Angleterre, vers 1721. Il était le deuxième fils de Benedicta Hall et de Thomas Gage, un membre de la Chambre des lords du Parlement (comme le Sénat américain) qui détenait également les titres aristocratiques de vicomte Gage de Castle Island et de baron Gage de Castlebar. Ces titres se transmettaient de père en fils aîné et, dans le cas des Gage, étaient attachés à des propriétés en Irlande. Le frère aîné de Thomas, William, a succédé aux titres et s’est montré utile pour lancer la carrière militaire de son frère.

En 1728, Thomas et William Gage sont entrés à l’école de Westminster, que Thomas devait fréquenter pendant huit ans. Cette école était destinée aux fils des riches et des nobles. Pendant leur scolarité, les frères Gage rencontrèrent de nombreux jeunes hommes qui se révéleront plus tard influents dans la définition et la mise en œuvre de la politique politique britannique à l’égard des colonies américaines.

Service militaire dans les guerres européennes

Après l’école, vers l’âge de seize ans, Thomas Gage entra dans l’armée, qui était considérée comme une profession convenable pour un fils cadet d’une famille aristocratique. La première commission (grade militaire) de Gage était celle d’enseigne, un officier de rang inférieur. C’était une époque propice à l’armée pour un jeune homme désireux d’obtenir une promotion, car la Grande-Bretagne serait presque constamment en guerre avec une nation ou une autre pendant les soixante-quinze années suivantes. Gage devient lieutenant en 1741 et capitaine en 1743, servant dans un régiment irlandais. (L’Irlande faisait partie de la Grande-Bretagne.)

Gage a d’abord servi dans les guerres de la Grande-Bretagne avec ses voisins européens. En 1745, il a combattu en Belgique dans la guerre de Succession d’Autriche. En avril 1746, Gage combattit à Culloden Moor en Écosse, où le dernier des rois Stuart exilés d’Angleterre fut vaincu avec ses alliés écossais (voir l’entrée Flora MacDonald). Gage retourna en Belgique (alors appelée Flandres) et en Hollande en 1747 et y passa les deux années suivantes, alors que la Grande-Bretagne continuait à se battre avec ses ennemis européens. Il gravit les échelons, devenant d’abord le major en 1748, puis le lieutenant-colonel du 44e régiment (une unité de combat d’environ 1 000 hommes) en 1751.

Les combats de la guerre française et indienne en Amérique

Ces querelles européennes pour le territoire et la domination des mers ont fini par déborder sur leurs possessions coloniales, dont l’Amérique et le Canada. Pendant des années, la Grande-Bretagne a défié la France pour le contrôle du Canada, un conflit qui a éclaté dans la Guerre française et indienne (1754-63). En 1754, Gage et le 44e régiment sont envoyés en Amérique dans le cadre de l’expédition (mission militaire) du général Edward Braddock. Leur premier affrontement avec les Français et leurs alliés indiens a lieu en 1755 dans l’ouest de la Pennsylvanie. Les Britanniques perdent la bataille. Gage, légèrement blessé, réussit à ordonner à ses soldats de porter le blessé Braddock en lieu sûr, mais le général mourut rapidement. Pendant la retraite, Gage se lia d’amitié avec un jeune officier colonial dont l’unité de milice de Virginie (soldats citoyens) renforçait l’armée britannique. Ce jeune Américain était George Washington (1732-1799 ; voir l’entrée).

En août et septembre 1756, Gage sert comme commandant en second lors de la poussée britannique infructueuse dans la vallée des Mohawks, dans le nord de l’État de New York, et lors d’une expédition vers Halifax, en Nouvelle-Écosse.

Épouse une Américaine

À ce stade de sa vie, Gage est décrit comme un jeune homme sérieux mais bon compagnon et bon causeur. Contrairement à de nombreux autres officiers britanniques, Gage ne courtise pas les femmes, ne joue pas et ne boit pas à l’excès. Au lieu de cela, il concentre son énergie à avoir le meilleur régiment. Il entraînait bien ses hommes et veillait à ce qu’ils aient une apparence ordonnée et élégante. Gage était un bon administrateur (manager) mais moins inspiré sur le champ de bataille. Il est décrit comme un commandant prudent, ce qui lui vaut les surnoms de « Tommy le timide » et de « la vieille femme » de la part de ses troupes. Avec le temps, il deviendra évident que son véritable talent réside dans la gestion des territoires gagnés par les armées de la Grande-Bretagne. Ses amis décrivent Gage comme ayant un sens aigu du fair-play. Les surnoms de Kinder accordés à Gage incluent « Quiet Tommy », « Honest Tom » et le « Mild General ».

En 1757, Gage a reçu la permission de créer une unité spéciale de troupes américaines qui seraient formées comme un régiment légèrement armé. Alors qu’il recrutait pour ce 80e régiment à la fin de l’année 1757, Gage rencontra une belle jeune Américaine nommée Margaret Kemble. Elle était la fille de Peter Kemble, un propriétaire terrien et marchand qui vivait dans la ville de Mount Kemble, dans le New Jersey. La famille Kemble est d’ascendance française, grecque, hollandaise et anglaise. Pendant l’année suivante, Gage courtisa Margaret Kemble par des visites et des lettres.

Le 7 décembre 1758, Gage épousa sa dulcinée américaine lors d’une cérémonie anglicane (Église d’Angleterre) chez elle à Mount Kemble. Le nouveau beau-frère de Gage, Stephen, était un enseigne dans le régiment de Gage. Ses connaissances décrivent Margaret Kemble Gage comme très fière, et consciente de la place de son mari dans l’aristocratie anglaise.

Les Gage ont eu un mariage très heureux, un mariage béni par onze enfants. Leur premier enfant, leur fils Henry, est né en 1761 alors que les Gage étaient affectés à Montréal. Lorsqu’ils ont été assez grands, Henry et son frère William ont fréquenté Westminster, l’ancienne école de leur père en Angleterre, tandis que leur soeur Maria Theresa a fréquenté un pensionnat pour filles. Parmi les six fils et les cinq filles des Gage, il y avait John, Louisa Elizabeth et Harriet. Leur fille, Charlotte Margaret, fut le seul enfant Gage à naître en Angleterre plutôt qu’en Amérique.

Serve dans la conquête du Canada

En 1758, Gage servit comme colonel sous Lord Abercrombie, chef de l’armée britannique, dans la tentative de capturer le fort de Ticonderoga, dans l’État de New York, tenu par les Français. Il fut légèrement blessé au cours de cette action. Au début de l’année 1759, Gage et sa femme, Lady Gage, s’installèrent à Albany pour être près du nouveau commandant en chef, Lord Amherst. Alors que les Britanniques tentaient de reprendre le Canada aux Français, Gage se vit confier le commandement d’une unité et reçut l’ordre de prendre le fort La Galette sur le lac Ontario en vue de s’emparer de la ville clé de Montréal. Gage est arrivé jusqu’à Niagara et s’est arrêté parce qu’il pensait avoir trop peu d’hommes et de fournitures pour mener à bien sa mission. Amherst était furieux de la décision de Gage, mais leur querelle a fini par se régler. Amherst s’est ensuite appuyé sur le leadership militaire de Gage lorsque l’armée britannique a pris Québec aux Français en 1759.

En 1760, Gage a servi comme général de brigade sous les ordres de Lord Amherst, qui était en charge lorsque les Français ont cédé leur vaste empire canadien aux Anglais. Plus tard la même année, Gage est nommé gouverneur de Montréal, une ville de 25 000 civils. En tant que gouverneur, Gage s’est montré capable de traiter avec les nombreux groupes représentés à Montréal, notamment les catholiques français, les Indiens, les militaires britanniques et les civils britanniques.

Gage a été promu major général en 1761, a reçu un régiment à commander en 1762 et, en 1763, Gage a succédé à Lord Amherst en tant que commandant en chef des forces britanniques en Amérique du Nord. Gage établit son quartier général à New York. Il est resté commandant en chef pendant près de dix ans, jusqu’en 1772. Les responsabilités de Gage comprenaient la supervision des cinquante forts britanniques qui protégeaient les colons canadiens et américains de Terre-Neuve à la Floride sur la côte atlantique, et de l’île des Bermudes au fleuve Mississippi dans le sud.

Ces années furent turbulentes, car la Grande-Bretagne adoptait loi après loi, et les colons étaient de plus en plus mécontents. Souvent, ces lois étaient adoptées sur la recommandation des officiers britanniques servant en Amérique, des officiers comme Thomas Gage. De nombreux historiens attribuent à Gage le mérite d’avoir recommandé la loi qui a conduit à la fermeture du port de Boston après la Boston Tea Party en 1773 et le Quartering Act, qui autorisait l’armée britannique à loger ses soldats dans des maisons civiles à Boston. Au fil du temps, il perdait de la sympathie pour les Américains, car les colons avaient recours à la violence pour faire valoir leur volonté de pouvoir se gouverner eux-mêmes.

Nommé gouverneur du Massachusetts

En 1773, après dix-sept ans de service en Amérique, Gage demanda la permission de retourner en Angleterre pour des affaires familiales. En juin, il s’embarqua avec sa femme et trois de leurs enfants pour l’Angleterre. Pendant son séjour en Angleterre, Lady Gage est présentée à la cour (présentée au roi et à la reine). Les deux Gage ont découvert qu’ils aimaient la vie mondaine de Londres. Mais leur visite fut écourtée en avril 1774 lorsque Gage fut nommé gouverneur du Massachusetts et reçut l’ordre de retourner en Amérique.

On espérait que Gage, avec sa connaissance du peuple américain et de sa politique, pourrait calmer les colons rebelles. Les politiciens du Parlement donnèrent à Gage des ordres pour mettre fin à la rébellion sans céder à trop de demandes des colons.

Gage retourna en Amérique en mai 1774 en tant que gouverneur en chef et capitaine général de la province de la baie du Massachusetts, avec un quartier général à Boston. L’année suivante, il est nommé commandant en chef des forces britanniques en Amérique du Nord. En tant que chef militaire de la Grande-Bretagne dans les colonies, il a notamment pour mission de réprimer la rébellion qui se prépare dans les colonies américaines avant que le conflit ne dégénère en une véritable guerre. Boston étant un lieu de ralliement pour les rebelles, Gage devait diriger cette ville américaine clé d’une main ferme.

En 1774, les colonies américaines frémissent au bord de la rébellion pure et simple contre la domination anglaise. Gage, qui pour la plupart aimait encore les colons américains, a essayé de calmer les esprits. Il tente de diminuer l’importance de Boston en déclarant Salem capitale de la colonie du Massachusetts, et y passe l’été 1774. Il rencontre les chefs coloniaux et tente de trouver des compromis à leurs doléances. Pendant ce temps, Gage reçoit des messages d’Angleterre l’incitant à être plus sévère avec les Américains. C’était un acte d’équilibre politique prudent pour Gage.

Les événements menant à Lexington et Concord

En réponse aux ordres de l’Angleterre, Gage a essayé de tuer la rébellion américaine dans l’œuf. Il savait que sans armes et sans chefs, la rébellion vacillerait. L’une des tactiques de Gage consistait à rechercher et à saisir les munitions et les armes des rebelles. Au début de l’année 1775, il envoya des unités britanniques pour découvrir les réserves des rebelles à Jamaica Plains, Marshfield et Salem, des villes situées à l’extérieur de Boston. Il a ensuite appris que les rebelles avaient un stock d’armes à Concord, une ville située à une trentaine de kilomètres à l’ouest de Boston. Gage prévoit d’envoyer une unité de sept cents soldats britanniques pour saisir les armes et arrêter deux des chefs rebelles américains, John Hancock et Samuel Adams (voir les entrées). Gage avait entendu dire que Hancock et Adams se cachaient à Concord ou dans les environs.

La nouvelle des plans de Gage s’est répandue chez les Américains. Deux messagers, Paul Revere voir entrée et William Dawes, parcourent la campagne pour alerter la milice de se rassembler à Lexington, une petite ville sur le chemin de Concord. Là, la milice américaine tenterait d’arrêter l’avancée britannique.

En fait, les Britanniques ont brisé la résistance américaine à Lexington et ont poussé sur les six miles restants jusqu’à Concord. Là, ils ont commencé à saisir des canons, des mousquets et des munitions appartenant à la milice coloniale. Alors que les Britanniques sortent de Concord, ils sont accueillis par 150 miliciens du Massachusetts. Les Britanniques sont mis en déroute (chassés) et les provisions sont récupérées. Les Américains ont repoussé les Britanniques jusqu’à Boston, une marche de vingt miles. Les Britanniques avaient subi une défaite humiliante.

Armée britannique piégée à Boston

Gage et ses officiers furent surpris par le succès de la résistance américaine. Ils continuaient cependant à croire que l’armée britannique était la meilleure du monde et que les rebelles se rendraient bientôt. Le 12 juin 1775, Gage offre l’amnistie (le pardon) à tout rebelle ayant pris part à l’action à Lexington ou Concord. Il excepte John Hancock et Samuel Adams de l’amnistie, inquiet de leur capacité à inciter le peuple à la résistance armée.

Dans la nuit du 16 juin, les Américains envoient des troupes sur deux collines entourant la ville. Lorsqu’il est informé du mouvement américain le matin du 17 juin, Gage donne personnellement l’ordre aux forces britanniques d’attaquer la position américaine sur Breed’s Hill. L’action allait bientôt inclure la colline voisine de Bunker Hill, qui a donné son nom au premier conflit majeur de la guerre d’Indépendance. Gage confia alors le commandement de la bataille au général Sir William Howe voir entrée, qui venait d’arriver d’Angleterre. Gage, en sa qualité de gouverneur, voulait se concentrer sur l’activité dans la ville. Les Britanniques remportent la bataille, mais à un prix élevé. Près de la moitié de leurs soldats et de leurs officiers furent tués ou blessés.

Relié au commandement américain

Le gouvernement d’Angleterre fut consterné lorsque Gage rapporta la défaite de Lexington, puis le siège de Boston et la bataille de Bunker Hill. En septembre 1775, ils ont rappelé Gage pour une explication personnelle de ces événements. Gage remit le commandement militaire à Howe en octobre 1775 et s’embarqua pour l’Angleterre.

En avril 1776, Gage apprit à la fois qu’il avait été relevé de son commandement américain et que Howe lui avait succédé comme commandant en chef là-bas. Gage avait perdu son emploi et sa solde. Cinq ans plus tard, en 1781, Gage est de nouveau nommé à l’état-major de son ancien commandant, Lord Amherst. Sa mission était d’aider les habitants du comté de Kent à se préparer à une invasion de l’ancien ennemi de l’Angleterre, la France. En 1782, Gage est nommé général à part entière. Gage n’a pas vécu longtemps pour profiter de sa dernière promotion. Il meurt le 2 avril 1787, à son domicile de Portland, après une longue et douloureuse maladie. Lady Gage survécut à son mari de trente-sept ans mais ne se remaria jamais.

Pour en savoir plus

Armstrong, Jennifer. Ann of the Wild Rose Inn. New York : Bantam, 1994.

Forbes, Esther. Johnny Tremain. Boston : Houghton Mifflin Co., 1943.

Hawkins, Vincent B. « Gage, Thomas » dans The Harper Encyclopedia of Military Biography. New York : HarperCollins, 1992, p. 270.

Rinaldi, Ann. Le secret de Sarah Revere. New York : Harcourt Brace, 1995.

Speare, Elizabeth George. Calico Captive. Boston : Houghton Mifflin Co. 1957.

La famille Gage et la politique anglaise

À l’époque où Thomas Gage, le dernier gouverneur royal du Massachusetts, est né, sa famille était bien établie dans l’aristocratie (classe dirigeante). Mais cela n’a pas toujours été le cas. En fait, on pourrait dire que les ancêtres de Gage avaient le génie de choisir le mauvais côté de n’importe quel combat politique ou militaire.

Gage était le descendant d’un noble français nommé di Gaugi qui était venu en Angleterre en 1066 avec Guillaume le Conquérant, qui allait régner en tant que roi Guillaume Ier. Finalement, di Gaugi est devenu le « Gage » à consonance plus anglaise. Jusque-là, la vie était belle pour les Gage. Puis, en 1215, les Gage se rangent du côté du roi Jean, le roi anglais qui sera finalement contraint de céder une partie de son pouvoir de décision à ses nobles dans un document appelé la Magna Carta.

En 1534, le roi Henri VIII se sépare de l’Église catholique pour former l’Église protestante d’Angleterre. Les nobles dans le savoir ont rapidement suivi le mouvement, devenant protestants. Pas les Gages. Ils ont soutenu la reine Marie Ier (Bloody Mary), fille et successeur d’Henri, qui a essayé de rétablir le catholicisme par la force comme religion d’État anglaise. Pendant 150 ans, les Gage ont continué à pratiquer le catholicisme. C’est une décision qui leur a coûté beaucoup de perte de faveur dans de nombreuses cours royales.

Puis les Gages ont soutenu le roi Charles Ier, qui a fini par perdre la tête pour déclencher la guerre civile anglaise en 1649. Ils ont ensuite jeté leur soutien derrière Jacques II, qui a été forcé d’abdiquer (s’écarter) en faveur de sa fille, Marie, et de son mari protestant, Guillaume d’Orange, dans la Glorieuse Révolution de 1688.

Les Gage ne sont revenus en faveur royale qu’en 1715, lorsque le père de Thomas Gage, également nommé Thomas Gage, s’est converti à l’église anglicane. L’aîné des Gage fut récompensé par un titre aristocratique irlandais, et finalement par un titre anglais. Ainsi, la famille de Gage était enfin en mesure de le soutenir politiquement et socialement lorsqu’il atteignit l’âge adulte.

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