Découvrez les faits sur cet étrange requin à collerette capturé au Portugal

Lors d’un chalut offshore dans le sud du Portugal au début de l’année, des chercheurs ont capturé un étrange animal des profondeurs : un requin à collerette.

Le requin mâle d’un mètre et demi a été remonté près de la région de l’Algarve en août dernier, mais la découverte a commencé à faire les gros titres cette semaine. Certains des détails accompagnant l’histoire, cependant, ne sont pas tout à fait exacts.

Le requin mâle a été capturé par des chalutiers en août. Images : IMPA/Projet MINOUW.

Le requin à collerette (Chlamydoselachus anguineus) fait partie des espèces de requins les plus primitives du monde. Il arbore une gorge ébouriffée et une tête arrondie semblable à celle d’un lézard, des traits caractéristiques de notre passé océanique que l’on voit rarement aujourd’hui.

Cependant, la mesure dans laquelle ces requins restent « inchangés » – et la date exacte de leur apparition – est encore sujette à débat, et les affirmations selon lesquelles l’espèce est « l’un des animaux les plus anciens de la planète » sont un peu trompeuses.

Certains scientifiques pensent que ces animaux proviennent de la fin du Jurassique (jusqu’à 165 millions d’années) ; d’autres soupçonnent que ce nombre devrait être divisé par deux (ce qui placerait les requins dans le Crétacé supérieur), mais l’espèce que nous voyons aujourd’hui pourrait être bien plus récente.

Le squelette des requins est constitué de cartilage et ne se fossilise donc pas bien, si bien que la plupart de ce que nous savons sur leurs anciens congénères provient de leurs dents minéralisées. Seuls une dizaine de fossiles de requins Chlamydoselachus existent dans les archives, et si la dent la plus ancienne de ce lot date d’environ 85 millions d’années, l’animal auquel elle appartenait n’était qu’un prédécesseur du requin à collerette moderne.

De nombreux rapports ont suggéré que ce requin est « l’un des animaux les plus rares de la planète », ce qui est également faux. Depuis sa découverte dans les années 1880, le requin à collerette a été repéré dans plus de 20 pays, notamment en Norvège arctique, en Nouvelle-Zélande, sur les deux côtes américaines, au Japon et au Chili. L’espèce est occasionnellement vendue dans les marchés aux poissons au Japon, et prise accidentellement par les pêcheries au chalut et au filet maillant dans le monde entier.

« Les requins à collerette ne sont pas vraiment si inhabituels en provenance de l’est de l’Atlantique Nord », explique le directeur du Pacific Shark Research Center, le Dr Dave Ebert, qui a réussi à attraper 28 de ces étranges animaux en mars dernier lors d’un voyage de recherche dans la baie de Tokyo. « Nous étions en fait à la recherche de requins gobelins, que nous avons marqués avec succès, un autre animal bizarre ! J’adore ces requins perdus », dit-il.

Dr Dave Ebert avec un requin à collerette capturé au large des côtes du Japon. Image : Dave Ebert/Discovery Channel

La sensibilité du requin à collerette aux prises accessoires a conduit l’UICN à inscrire l’espèce sur la liste des espèces « quasi menacées » dès 2003, et ce statut de menace a été largement cité depuis l’observation au Portugal. Cependant, une évaluation plus récente a montré que l’habitat préféré de l’animal – jusqu’à 1 500 mètres (4 900 pieds) sous la surface – le met hors de portée des pêcheurs au chalut, en raison des restrictions de profondeur de chalutage dans de nombreux pays de son aire de répartition (Australie et Nouvelle-Zélande, par exemple).) Pour cette raison, le requin à collerette a été réinscrit sur la liste des espèces de « préoccupation mineure ».

Ce qui est vrai, c’est que les requins à collerette ne sont que rarement vus vivants dans leur habitat naturel, et la récente observation ne fait pas exception, malgré les rapports selon lesquels l’animal a été « trouvé en train de nager ». Selon le Dr Margarida Castro, professeur et chercheur au Centre des sciences marines de l’Université d’Algarve au Portugal, le requin n’était pas vivant lorsqu’il a été retiré du chalut.

« A cette profondeur, la plupart des poissons remontent morts », a-t-elle déclaré à BBC Brésil . « Le filet remonte très vite, et ils ne survivent pas au changement soudain de pression ».

Castro fait partie du projet européen MINOUW, qui vise à développer des outils pour réduire les prises accessoires et les déchets inutiles dans les pêcheries européennes. C’est au cours de l’un des chaluts tests du projet que le requin à collerette a été découvert.

On en sait très peu sur l’écologie de cette créature, mais on commence lentement à comprendre sa place dans le réseau alimentaire. Les scientifiques pensaient auparavant que ces animaux étaient trop lents pour capturer des proies rapides, mais une étude menée dans la baie de Suruga, au Japon, a montré que ces requins aiment se nourrir de calmars et de poissons osseux. Derrière le sinistre « sourire » de l’animal se cachent 300 dents en forme de trident, disposées sur environ 25 rangées.

« Elles sont très pointues, fines et pointent vers l’intérieur », explique Castro. « Cela leur permet d’attraper de grosses proies et de ne pas les laisser s’échapper ; les dents empêchent les proies de sortir de la bouche. C’est clairement un prédateur très apte ». Ces dents recourbées font partie des nombreuses caractéristiques qui donnent à l’espèce son nom latin, qui, traduit grossièrement, signifie « en forme de serpent ».

Ebert a décrit une deuxième espèce de requin-fleur (Chlamydoselachus africana) en 2009, et a acquis une certaine expérience de première main (littéralement !) avec ces dents impressionnantes au cours de son travail. « Je peux vous dire, pour avoir accroché mes doigts sur les dents, que vous ne pouvez reculer que d’une seule manière et c’est vers la bouche, puis vers l’extérieur », a-t-il confié à Wired après la découverte. « Ça ne m’a pas fait du bien, je peux vous le dire ».

Les dents sont si efficaces, en fait, qu’un requin à collerette est capable de chasser des proies aussi grandes que la moitié de sa propre longueur. Et contrairement à de nombreux animaux des profondeurs (comme le flasque « requin canapé »), les requins à collerette sont assez musclés. Les scientifiques soupçonnent qu’ils pourraient être capables de donner des coups de fente, un mouvement similaire à celui que l’on attendrait d’un serpent terrestre.

De plus, selon Ebert, la couleur blanche et brillante des dents pourrait aider à attirer leur nourriture sur le fond sombre des eaux profondes. « Au moment où ils réalisent, oh, ce sont les dents d’un requin, ils sont trop proches et le requin est capable de les prendre en embuscade à ce moment-là », a-t-il déclaré. C’est un peu comme lorsque vous sortez d’une sortie de parking et qu’il y a des pointes qui sortent et qui disent : « Ne reculez pas ». C’est un peu ce qui se passe quand ces choses attrapent des proies ». Cela pourrait également expliquer pourquoi les requins ont tendance à nager avec la bouche ouverte.

En 2013, Shark Week a présenté un clip d’un requin à collerette nageant librement lors de son émission « Alien Sharks », montrant les dents uniques dans des détails étonnants:

La séquence est unique en son genre, et il faudra probablement un certain temps avant qu’un autre clip émerge pour le surpasser. En effet, les requins à collerette ne s’aventurent presque jamais dans des eaux de moins de 20 mètres de profondeur. Et lorsqu’ils le font, c’est généralement le signe que quelque chose ne tourne pas rond chez l’animal. Le parc marin d’Awashima, au Japon, a tenté d’héberger un requin à collerette en 2007 après l’avoir trouvé en train de se déplacer dans une baie côtière. On pensait que cet animal était malade ou blessé, et il est mort quelques heures seulement après sa capture.

Parce que nous ne savons pas vraiment combien de requins à collerette existent, il est essentiel que chaque prise – accidentelle ou non – soit enregistrée. On ne sait pas encore si le spécimen portugais a été conservé pour être étudié, mais nous avons contacté MINOUW pour en savoir plus. Nous mettrons à jour cet article au fur et à mesure que nous en apprendrons davantage, alors n’oubliez pas de revenir sur le site.

Image d’en-tête supérieure : Citron/Wikimedia Commons

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