Bridger, James

Né le 17 mars 1804

Richmond, Virginie

Décédé le 17 juillet 1881

Missouri

Montagnard, trappeur, guide

« Seul un homme doté d’un extraordinaire et implacable pouvoir d’observation, seul un homme doté d’une mémoire tout à fait fiable pouvait éventuellement acquérir et conserver une connaissance exacte du puissant fouillis de montagnes, de l’enchevêtrement sans fin de ruisseaux et de vallées qui constituaient les vastes terrains de chasse de Bridger. »

Stanley Vestal dans Jim Bridger : Mountain Man

L’un des montagnards et éclaireurs les plus tristement célèbres de l’Ouest américain, Jim Bridger a également exploité un poste de traite clé sur la piste vers la Californie et a servi de guide pour des expéditions cartographiques et des croisades militaires contre les Indiens. On lui attribue la découverte du Grand Lac Salé dans l’actuel Utah, ainsi que du col qui a été utilisé plus tard par l’Overland Mail et le Pony Express.

Des débuts difficiles

Bridger est né le 17 mars 1804 à Richmond, en Virginie, où il passe sa jeunesse à travailler dans l’entreprise familiale, une taverne (restaurant et bar). Lorsqu’il avait huit ans, sa famille a voyagé vers l’ouest jusqu’au territoire du Missouri dans un chariot couvert, pour finalement s’installer dans une ferme à Six-Mile-Prairie, qui n’était pas loin de la ville en plein essor de St. Louis. Jim a rapidement acquis les compétences d’un garçon de la frontière : il a chassé, pêché, appris à connaître le terrain et gardé un œil vigilant sur les Indiens. Cependant, sa vie fut bouleversée lorsque sa mère, son frère, puis son père moururent, laissant Jim, âgé de quatorze ans, et sa jeune sœur seuls.

Pour gagner sa vie, Bridger obtint un emploi de conducteur d’un bateau plat qui transportait les gens sur le fleuve Mississippi. Il a ensuite été embauché comme apprenti chez un forgeron à St. Louis. C’est là qu’il entendit les histoires des trappeurs et des commerçants qui allaient et venaient dans la ville animée. Il a rapidement eu envie de vivre ses propres aventures. Lorsque le trappeur William Henry Ashley publia un avis de recherche de « jeunes hommes entreprenants » pour se joindre à son expédition dans l’Ouest en 1822, Bridger s’empressa de s’engager.

Vers les montagnes!

L’expédition d’Ashley allait devenir légendaire, car elle lança la carrière de plusieurs montagnards renommés, dont Jim Beckwourth (1800-1866 ; voir entrée), Tom Fitzpatrick (1799-1854 ; voir entrée), William Sublette et Jim Bridger (1804-1881). De nombreux hommes qui n’avaient aucune expérience de la vie en milieu sauvage se sont rapidement retrouvés à porter des peaux de daim (vêtements de cuir), à piéger le castor et à tirer au fusil. C’était une vie difficile sur le sentier, mais pour un jeune homme qui aimait le travail acharné et l’aventure, c’était une vie formidable.

En 1824, Bridger croyait en savoir assez sur la façon de vivre de la terre pour devenir un « trappeur libre ». Les castors étaient abondants dans les Rocheuses, et un homme pouvait bien gagner sa vie s’il savait lire le terrain et trouver de bonnes rivières. Selon le biographe Stanley Vestal, « Seul un homme doté d’un extraordinaire et implacable pouvoir d’observation, seul un homme doté d’une mémoire tout à fait fiable pouvait acquérir et conserver une connaissance exacte de l’immense enchevêtrement de montagnes, de l’enchevêtrement sans fin de ruisseaux et de vallées qui formaient les vastes terrains de chasse de Bridger ». Bridger était cet homme, et il devint connu même parmi les autres montagnards pour sa connaissance exceptionnelle des états actuels du Wyoming, du Montana, de l’Idaho, de l’Utah et du Colorado.

En 1824, alors qu’il campait avec d’autres trappeurs le long de la Bear River, dans l’actuel Idaho, Bridger se porta volontaire pour découvrir où la rivière se terminait. Il se construisit un « bullboat », une embarcation ronde en forme de panier recouverte de peau de bison, et partit sur le cours d’eau turbulent. Des kilomètres plus loin, la rivière se jette dans un immense lac. Lorsque Bridger y plongea ses mains pour boire, il fut surpris de constater qu’il était salé. Quand il retourna retrouver ses amis, ils jurèrent tous qu’il avait atteint l’océan Pacifique. En réalité, il avait découvert le Grand Lac Salé et la vallée du Lac Salé dans l’actuel Utah. Bridger a toujours ressenti un lien particulier avec la région du Grand Lac Salé, et sa mémoire détaillée de sa disposition sera utile aux Mormons qui y voyageront quelques années plus tard.

En 1830, Bridger, Fitzpatrick, Milton Sublette et plusieurs autres montagnards fondent leur propre compagnie de commerce de fourrures, connue sous le nom de Rocky Mountain Fur Company. La concurrence de la Compagnie de la Baie d’Hudson et de l’American Fur Company est féroce, et la situation s’aggrave lorsque le marché des fourrures commence à décliner. En 1834, la compagnie – qui avait perdu près de cent mille dollars en biens et avait vu soixante-dix de ses trappeurs tués dans des accidents ou des combats avec des Indiens – fut dissoute. Bridger trappe seul pendant quelques années encore, mais en 1840, le commerce de la fourrure s’est effondré en raison d’un commerce excessif et de changements dans l’industrie de la mode. Il n’y avait plus d’argent à gagner ; Bridger dut trouver un autre mode de vie.

Fort Bridger

En 1842, Bridger s’installa à Fort Laramie, dans l’actuel Wyoming, le principal poste de traite sur la piste de l’Oregon. Les voyageurs de passage étaient désireux de s’imprégner des conseils d’un montagnard expérimenté comme Bridger. Ce dernier décida de profiter de ce besoin et, avec son partenaire Louis Vasquez, il construisit un fort sur Black’s Fork de la Green River, dans le coin sud-ouest de l’actuel Wyoming. Le fort, appelé Fort Bridger, était situé près de l’endroit où la piste de l’Oregon bifurquait, envoyant certains voyageurs vers l’Oregon et d’autres vers le sud en direction de la Californie. C’était, écrit Vestal, « non seulement ‘une oasis dans le désert’ pour tous les voyageurs, le refuge de tous les émigrants grouillants qui avaient besoin de réparations, de provisions et de bétail frais, mais aussi le poste de traite de toutes les tribus environnantes, le rendez-vous des hommes des montagnes errants et un grand bureau d’information pour tous et chacun. »

En 1847, Brigham Young (1801-1877 ; voir l’entrée) a conduit un grand groupe de Mormons vers l’ouest sur la piste de l’Oregon. Les mormons étaient un groupe religieux fuyant les persécutions dans l’est des États-Unis. Ils pensaient que dans la vallée du lac Salé, ils pourraient être libérés de l’intolérance religieuse. Ils consultent Bridger, qui fait l’éloge de la vallée du lac Salé comme lieu de colonisation ; selon Vestal, Bridger dit à Young : « C’est mon paradis, mais vous pouvez vous y installer avec moi. » Il fournit aux mormons des cartes et des conseils pour éviter les problèmes avec les Amérindiens vivant dans la région. Cependant, BrighamYoung n’a pas invité Bridger à être leur guide. Young voulait la région uniquement pour les Mormons.

À qui appartenait cette vallée ?

Dès leur première rencontre en 1847, Jim Bridger et le leader mormon Brigham Young étaient en désaccord. Bridger revendiquait la vallée du lac Salé comme la sienne, mais proposait de la partager avec les Mormons. Brigham Young voulait désespérément revendiquer la région comme la terre promise pour le peuple mormon persécuté. Bien que Bridger ait aidé les Mormons à trouver leur chemin vers la vallée du lac Salé, Young le soupçonna d’inciter les Indiens à attaquer les colonies mormones et d’espionner les Mormons pour le compte du gouvernement américain, qui était quelque peu menacé par la communauté mormone séparatiste. Selon le biographe de Bridger, Stanley Vestal, Young écrivit en 1849 :  » Je crois que le vieux Bridger est la mort sur nous. « 

En 1853, les mormons cherchèrent à mettre fin à l’influence de Bridger dans  » leur  » vallée. Ils ont envoyé une bande d’hommes pour reprendre le lucratif service de ferry de Bridger sur la Green River, mais ont été chassés par les montagnards bien armés. Puis, accusant Bridger d’inciter les Indiens à faire des raids, un shérif mormon dirigea un groupe de 150 hommes pour capturer Jim Bridger et prendre son fort. Ils ont pris le fort, mais pas Bridger, qui avait quitté les lieux. Après avoir pillé le fort et tué certains des hommes de Bridger, les Mormons partirent et Bridger revint, mais son influence dans la vallée ne fut plus jamais la même. Les Mormons construisirent Fort Supply pour maintenir leur influence, et en 1855, ils achetèrent Fort Bridger pour la somme de huit mille dollars. En 1857, pendant la guerre dite des Mormons (voir encadré p. 36), les Mormons détruisent le fort afin de ralentir les forces américaines qui marchent sur Salt Lake City. De son côté, Bridger contesta jusqu’à sa mort la propriété mormone des terres entourant le fort.

Guide de l’Ouest

À l’été 1849, Bridger accepta un énorme défi. Le capitaine Howard Stansbury de l’armée américaine demanda si Bridger pouvait tracer une piste plus courte entre Fort Bridger et la South Platte River, raccourcissant ainsi le parcours de la piste de l’Oregon. « Bridger a eu le regard fixe », écrit Vestal, « mais a eu la grâce de ne pas rire au visage de l’officier. Trouvez-le ! Sans quitter son siège, en cinq minutes, Jim dit au capitaine où cette route de chariots doit passer, en grattant une carte … sur le sol en terre  » Bridger conduisit bientôt Stansbury sur cette piste, qui devint plus tard la route utilisée par l’Overland Stage Coach, le Pony Express, l’Union Pacific Railroad et l’Interstate 80.

La guerre des mormons

La communauté mormone a vécu dans la vallée du lac Salé sans interférence du gouvernement américain jusqu’en 1850, lorsque l’Utah est devenu un territoire américain. Le leader mormon Brigham Young a été nommé gouverneur du territoire. Au fil du temps, les dirigeants publics non-mormons ont commencé à s’opposer à la quantité de pouvoir que la figure religieuse détenait sur le territoire. Les fonctionnaires nommés à des postes en Utah se plaignent rapidement que l’influence de Young est trop forte et qu’il dirige une théocratie (un gouvernement dans lequel l’Église et l’État ne font qu’un). De plus, les non-mormons ne sont pas à l’aise avec certaines pratiques de l’Église. L’adoption officielle par l’Église mormone des mariages pluriels (mariage avec plus d’un partenaire à la fois) en 1852 suscite un tollé contre l’immoralité mormone. Certains accusent les mormons de croire qu’ils peuvent vivre en dehors de la loi américaine. En 1857, convaincu que les mormons envisagent une rébellion, le président James Buchanan (1791-1868) envoie deux mille soldats en Utah pour installer un nouveau gouverneur, Alfred Cumming. Craignant une recrudescence des persécutions et des effusions de sang, Young ordonne aux mormons d’évacuer Salt Lake City et de se cacher dans des communautés situées au sud. En juin 1857, après que les troupes américaines aient marché sans résistance sur Salt Lake City, une commission de paix négocia un accord qui faisait de Cumming un gouverneur mais laissait le pouvoir réel entre les mains de Young. La guerre mormone était terminée et la vie reprenait son cours normal.

De 1849 à 1868, Bridger servit de guide à divers titres dans tout l’Ouest. Il a conduit le capitaine William Raynolds du corps des ingénieurs de l’armée américaine dans son voyage vers la région de Yellowstone. (Pendant des années, Bridger avait raconté des histoires sur les geysers et les sources chaudes bouillonnantes de Yellowstone, même si la plupart des gens les considéraient comme les  » histoires à dormir debout  » d’un homme des montagnes). En 1861, il conduisit le capitaine E. L. Berthoud et son groupe d’arpenteurs vers l’ouest, de Denver à Salt Lake City, en passant par les montagnes, et pendant les années suivantes, il aida les unités de l’armée qui gardaient le courrier terrestre. Avec sa connaissance encyclopédique du paysage de l’Ouest, Bridger était le meilleur guide de l’Ouest.

Bridger a continué à servir de guide après la fin de la guerre civile (1861-65 ; guerre opposant les États-Unis du Nord et du Sud sur la question de l’esclavage). Entre-temps, l’armée était déterminée à protéger les chercheurs d’or et les colons qui voyageaient sur la piste de Bozeman, qui traversait le nord-est du Wyoming et le Montana. Cependant, elle se heurte à la résistance déterminée des Sioux et des Cheyennes. Bridger a conseillé les soldats sur la façon de traiter avec ces groupes d’Amérindiens, mais les jeunes militaires enthousiastes n’ont pas suivi les conseils du vieux montagnard. Ils ignorèrent Bridger, ce qui eut des conséquences fatales en 1866, lorsque le capitaine William Fetterman conduisit un groupe de quatre-vingts soldats dans une embuscade indienne ; les quatre-vingts soldats furent tués. Lorsque l’armée abandonna la piste Bozeman en 1868, Bridger sut que ses jours en tant que guide étaient terminés.

Éventuellement, Bridger s’installa avec ses enfants dans le Missouri. Il avait été marié trois fois à des femmes amérindiennes. Ses petits-enfants aimaient entendre les histoires racontées par leur grand-père. En 1875, il était totalement aveugle. Il est mort le 17 juillet 1881 et a été enterré à Kansas City. Incapable de lire ou d’écrire, Bridger n’a laissé aucune trace écrite de sa vie, mais les Bridger Mountains, Fort Bridger et Bridger’s Pass portent tous son nom. Peut-être plus important encore, il a contribué à conduire de nombreux Américains dans l’Ouest, ouvrant ainsi la voie à la colonisation blanche.

Pour plus d’informations

Livres

Alter, Cecil J. Jim Bridger : A Historical Narrative. Norman : University of Oklahoma Press, 1986.

Gowans, Fred R., et Eugene E. Campbell. Fort Bridger : Island in the Wilderness. Provo, UT : Brigham Young University Press, 1975.

Hafen, LeRoy R., et Harvey L. Carter, eds. Hommes des montagnes et commerçants de fourrures du Far West. Lincoln : University of Nebraska Press, 1982.

Luce, Willard, et Celia Luce. Jim Bridger : Man of the Mountains. New York : Chelsea House, 1991.

Vestal, Stanley. Jim Bridger : L’homme des montagnes. 1946. Réimpression. Lincoln : University of Nebraska Press, 1970.

Sites Web

« Mountain Man Jim Bridger. » http://xroads.virginia.edu/~HYPER/HNS/Mtmen/jimbrid.html (consulté le 9 mai 2000).

Despain, S. Matthew, et Fred R. Gowans. « James Bridger. » http://www.media.utah.edu/medsol/UCME/b/BRIDGER%2CJAMES.html (consulté le 9 mai 2000).

Laisser un commentaire