1453-Mehmed II institue le système Millet dans l’Empire ottoman

Comme les précédents empires musulmans, les Ottomans font preuve d’une grande tolérance et acceptation des communautés non musulmanes dans leur empire. Ceci est basé sur les lois musulmanes existantes concernant le statut des non-musulmans. Ceux-ci sont protégés, bénéficient de la liberté de culte et ne sont pas persécutés, conformément à la charia. L’un des premiers précédents en la matière est le traité d’Omar ibn al-Khattab, dans lequel il garantit aux chrétiens de Jérusalem une liberté religieuse et une sécurité totales.

Le système des millets

Le premier cas où les Ottomans ont dû gouverner un grand nombre de chrétiens a été après la conquête de Constantinople par le sultan Mehmed II en 1453. Constantinople était historiquement le centre du monde chrétien orthodoxe et comptait encore une importante population chrétienne. Au fur et à mesure que l’empire s’étendait en Europe, de plus en plus de non-musulmans passaient sous l’autorité ottomane. Par exemple, dans les années 1530, plus de 80 % de la population de l’Europe ottomane n’était pas musulmane. Pour faire face à ces nouveaux sujets ottomans, Mehmed a institué un nouveau système, appelé plus tard le système du millet.

Ce portrait de Mehmed II a été peint par un chrétien italien, Gentile Bellini

Dans ce système, chaque groupe religieux était organisé en un millet. Millet vient du mot arabe pour « nation », indiquant que les Ottomans se considéraient comme les protecteurs de multiples nations. Chaque groupe religieux était considéré comme son propre millet, et plusieurs millets existaient dans l’empire. Par exemple, tous les chrétiens orthodoxes de l’Empire ottoman étaient considérés comme constituant un millet, tandis que tous les juifs constituaient un autre millet.

Chaque millet était autorisé à élire sa propre figure religieuse pour les diriger. Dans le cas de l’Église orthodoxe (la plus grande Église de l’Empire ottoman), le patriarche orthodoxe (l’archevêque de Constantinople) était le chef élu du millet. Les chefs des millets étaient autorisés à imposer les règles de leur propre religion à leur peuple. La loi islamique (charia) n’avait aucune juridiction sur les non-musulmans dans l’Empire ottoman.

En cas de crime, les gens étaient punis selon les règles de leur propre religion, et non selon les règles islamiques ou celles des autres religions. Par exemple, si un chrétien volait, il serait puni selon les lois chrétiennes concernant le vol. Si un juif volait, il était puni selon les lois juives, etc. Le seul cas où la loi islamique entrait en ligne de compte était celui où le criminel était musulman, ou celui où deux personnes de millets différents étaient impliquées. Dans ce cas, un juge musulman devait présider l’affaire et juger selon son meilleur jugement et la loi commune.

En plus de la loi religieuse, les millets avaient la liberté d’utiliser leur propre langue, de développer leurs propres institutions (églises, écoles, etc) et de percevoir des impôts. Le sultan ottoman n’exerçait son contrôle sur les millets que par l’intermédiaire de leurs chefs. Ces derniers rendaient compte au sultan et, en cas de problème avec un millet, le sultan consultait le chef de ce millet. Théoriquement, la population musulmane de l’Empire ottoman constituait également un millet, avec le sultan ottoman comme chef de millet.

Légitimité

L’Empire ottoman a duré de 1300 à 1922. Pendant la majeure partie de cette histoire, le système des millets a fourni un système d’harmonie religieuse et d’appartenance dans tout l’empire. Au fur et à mesure de l’expansion de l’empire, d’autres millets ont été organisés. Des millets distincts existaient pour les chrétiens arméniens, catholiques et orthodoxes, par exemple, chaque secte étant encore divisée en églises régionales plus spécifiques.

Ces décrets impériaux des sultans ottomans Mehmed II et Bayezid II ont accordé à la communauté grecque la propriété de l’église. Les décrets et l’église demeurent aujourd’hui à Istanbul.

Le système du millet n’a pas duré jusqu’à la fin de l’Empire ottoman. Alors que l’empire s’affaiblissait dans les années 1700 et 1800, l’intervention européenne dans l’empire s’est étendue. Lorsque les Tanzimat libéraux ont été adoptés dans les années 1800, le système du millet a été aboli, en faveur d’un gouvernement laïc de style plus européen. Les Ottomans ont été contraints de garantir de vagues « droits » aux minorités religieuses, ce qui a en fait limité leurs libertés. Au lieu d’être autorisés à se gouverner selon leurs propres règles, tous les groupes religieux ont été contraints de suivre le même ensemble de lois laïques. Cela a en fait fini par provoquer plus de tensions religieuses dans l’empire, ce qui a été l’une des causes du génocide des Arméniens pendant la Première Guerre mondiale dans les derniers jours de l’Empire ottoman.

Le système du millet était une solution unique et créative pour gérer un empire multiethnique et multireligieux. Les droits et libertés qu’il accordait aux minorités religieuses étaient très en avance sur leur temps. Alors que l’Europe a lutté contre les persécutions religieuses jusque dans les années 1900, les Ottomans ont créé un système pluraliste religieux harmonieux et stable qui a garanti la liberté religieuse pendant des centaines d’années.

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