13 faits surprenants sur Ulysses S. Grant

Des débuts modestes et des victoires militaires de la guerre de Sécession à la présidence des États-Unis et aux moments difficiles entre les deux, Ulysses S. Grant était un homme compliqué dans la période peut-être la plus compliquée de l’histoire du pays. Bien que son héritage ait varié au fil des ans, son courage indéniable et sa capacité à se relever par les bretelles (inévitablement ébouriffées) font de lui un personnage fascinant de l’histoire américaine. Voici quelques choses que vous ne saviez peut-être pas sur le 18e président des États-Unis.

Le vrai nom d’Ulysses S. Grant est Hiram Ulysses Grant.

Si vous l’appeliez Ulysses S. Grant pendant sa jeunesse, il ne saurait pas de qui vous parlez. Grant est né Hiram Ulysses Grant à Point Pleasant, dans l’Ohio, le 27 avril 1822, de Jesse Root Grant, un tanneur, et de Hannah Simpson Grant. Le jeune Ulysses utilisait son deuxième prénom lorsqu’il était enfant (selon la légende, il n’aimait pas les initiales H.U.G.), mais le surnom connu dans les livres d’histoire lui a été conféré lorsqu’il a été nommé à West Point par Thomas Hamer, membre du Congrès de l’Ohio. Hamer, un vieil ami du père de Grant, a fait une faveur à Ulysses en proposant son inscription à la prestigieuse académie militaire en 1839 et, d’une manière ou d’une autre, son nom a été inscrit comme « Ulysses S. Grant », le « S » correspondant au nom de jeune fille de la mère de Grant : Simpson. Le jeune Grant, conscient de son maigre statut social, accepte l’erreur d’écriture, et le nom reste. Ses camarades de classe l’ont même utilisé comme surnom, l’appelant « Sam ». Plus tard, dans une lettre adressée en 1844 à sa future épouse Julia, il plaisante : « Trouve-moi un nom commençant par « S », tu sais que j’ai un « S » dans mon nom et que je ne sais pas ce qu’il signifie. » (Grant n’est pas le seul président avec un deuxième prénom étrange, d’ailleurs. L’initiale du second prénom de Harry S. Truman était également juste un « S »)

Ulysses S. Grant détestait l’uniforme de West Point.

Bien que le père de Grant espérait que le pousser dans le prestige de West Point ouvrirait des opportunités pour son fils, le plus jeune Grant détestait plutôt le décorum d’aller à l’école. Il était connu pour être généralement négligé pendant son séjour là-bas, et recevait des démérites pour ses habitudes d’uniforme négligé (quelque chose qu’il continuera pendant son temps comme commandant de l’armée de l’Union pendant la guerre civile).

Dans une lettre de 1839, un Grant de 17 ans a dit à son cousin, McKinstry Griffith, qu’il « rirait de mon apparence » s’il voyait le cadet dans son uniforme : « Mon pantalon est aussi serré sur ma peau que l’écorce sur un arbre. » S’il se penche, écrit-il, « ils sont très susceptibles de craquer avec un bruit aussi fort qu’un pistolet » et « Si vous me voyiez de loin, la première question que vous poseriez serait « Est-ce un poisson ou un animal ? » »

Ulysses S. Grant a été présenté à sa femme, Julia, par son frère.

Julia Boggs Dent est née le 26 janvier 1826 à Saint-Louis. Elle était une lectrice vorace et une pianiste habile qui avait également un certain talent artistique.

Julia a été présentée à son futur mari par son frère, Fred, qui a fréquenté West Point aux côtés du futur général. Il écrit à sa sœur à propos de Grant : « Je veux que tu le connaisses, il est de l’or pur ». L’entremetteuse mentionne également Julia à Grant. Après avoir été diplômé de West Point en 1843 en tant que sous-lieutenant breveté, Grant a commencé à rendre visite aux Dent dans leur maison près de St. Louis en 1844, et a posé la question à Julia quelques mois plus tard. Ils ont caché leurs fiançailles jusqu’en 1845, lorsque Grant a demandé sa main à son père ; bien que M. Dent ait dit oui, la guerre américano-mexicaine a éclaté, et Julia et Grant ne se sont pas mariés avant 1848.

Ulysses S. Grant est allé au combat avec un autre futur président américain : Zachary Taylor.

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Grant a combattu dans la guerre mexico-américaine sous les ordres du général Zachary « Old Rough and Ready » Taylor, qui deviendra le 12e président des États-Unis en 1849.

Taylor a conduit Grant dans sa première bataille militaire, avec des milliers de soldats, à la bataille de Palo Alto, Grant devant ensuite combattre dans presque toutes les grandes batailles de la guerre. En tant que quartier-maître du régiment pendant la bataille de Monterrey, Grant a chevauché à travers les tirs lourds des Mexicains pour transmettre un message pour les munitions très nécessaires après que les troupes de Taylor aient manqué de balles.

Dans ses mémoires, Grant a rappelé comment il admirait Taylor pour les mêmes traits pour lesquels il serait connu, y compris comment Taylor « savait comment exprimer ce qu’il voulait dire avec le moins de mots bien choisis » et comment le style de son général  » l’urgence sans référence à la façon dont ils seraient lus dans l’histoire. »

Ulysses S. Grant n’était pas un militaire au début de la guerre civile.

Le héros de guerre du conflit mexico-américain était loin de ces accolades lorsque la guerre civile éclata en 1861. Après sa démission, Grant enchaîne les emplois civils sans grand succès. Il a passé sept ans comme fermier, agent immobilier, collecteur de loyers, et il a même vendu du bois de chauffage au coin des rues de Saint-Louis. Lorsque la guerre civile est annoncée, Grant travaille dans le magasin de cuir de son père à Galena, dans l’Illinois.

Ulysses S. Grant transforme son échec professionnel en succès militaire.

Avec un patriotisme retrouvé au début de la guerre, Grant a tenté de s’enrôler, mais a d’abord été rejeté pour une nomination militaire en raison de ses indiscrétions antérieures.

Le député de l’Illinois Elihu Washburne a tenté sa chance avec Grant et a organisé une rencontre avec le gouverneur de l’Illinois, Richard Yates. Grant est nommé au commandement d’un régiment de volontaires, les fouettant assez bien pour que cela lui vaille finalement une place de général de brigade des volontaires. (Grant rendit plus tard la faveur de Washburne en le nommant secrétaire d’État américain, puis ministre en France.)

Grant est crédité d’avoir commandé deux importantes victoires précoces de l’Union à Fort Henry et Fort Donelson, ce qui lui valut le surnom de « Grant de la reddition inconditionnelle ». »

Ulysses S. Grant a failli perdre son poste à Shiloh.

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Après la double victoire de Henry et Donelson, Grant fait face à de sévères critiques pour son leadership lors de la bataille de Shiloh, l’une des batailles les plus coûteuses de l’histoire américaine à ce jour. Bien que l’Union soit sortie victorieuse, les deux camps ont subi un nombre stupéfiant de 23 746 pertes totales – dont une majorité de soldats de l’Union.

Le 6 avril 1862, l’armée de Grant attendait d’avoir rendez-vous avec les troupes dirigées par le général Don Carlos Buell, dans le but de prendre le contrôle d’une importante jonction ferroviaire confédérée et d’un lien de transport stratégique dans la ville voisine de Corinth, dans le Mississippi. Mais avant l’arrivée de Buell, les forces du général confédéré Albert Sidney Johnston attaquent les troupes de Grant. Pris au dépourvu, les soldats de l’Union passent la majeure partie de cette journée à être repoussés par les forces confédérées, au point d’être presque envahis jusqu’à ce que l’armée de Buell se présente pour fournir des renforts.

L’Union gagne, mais le manque de préparation de Grant entraîne immédiatement des demandes pour sa destitution.

Le politicien de Pennsylvanie Alexander McClure rendit visite au président Abraham Lincoln à la Maison Blanche pour demander le retrait de Grant, déclarant : « J’ai appelé Lincoln pour son propre intérêt à retirer Grant immédiatement, et, en donnant mes raisons, j’ai simplement exprimé la protestation, certes écrasante, du peuple loyal du pays contre le maintien de Grant au commandement. » McClure se rappellera plus tard que Lincoln a répondu :  » Je ne peux pas épargner cet homme ; il se bat. « 

Malgré les rumeurs selon lesquelles sa première bévue à Shiloh était due au fait qu’il était sous influence, Grant assure à Julia dans une lettre, datée du 30 avril 1862, qu’il était  » sobre comme un diacre, quoi qu’on dise du contraire. »

Les quelques batailles suivantes d’Ulysses S. Grant, dont Vicksburg et Chattanooga, ont solidifié sa bonne foi.

Pour son prochain objectif majeur, Grant a commandé un siège de six semaines sur le bastion confédéré de Vicksburg, Mississippi, afin de reprendre la ville au général John C. Pemberton. Les bombardements de l’Union sont si intenses que la plupart des habitants de la ville sont contraints de quitter leurs maisons et de se réfugier dans des grottes. Le rédacteur en chef du journal Daily Citizen de la ville en fut même réduit à imprimer les nouvelles sur du papier peint. Pemberton finit par se rendre le 4 juillet 1863.

Plus tard dans l’année, du 23 au 25 novembre, les forces de l’Union mettent en déroute les Confédérés lors de la bataille de Chattanooga. Grant, alors général de division, dirige une attaque en trois parties – dont l’une est menée par le général de division William Tecumseh Sherman – contre les retranchements ennemis sur deux bastions confédérés : Missionary Ridge et Lookout Mountain. Le pari à multiples facettes fonctionne, et l’armée de l’Union est victorieuse.

En raison des succès de Grant, en mars 1864, il est promu lieutenant général avec le commandement de toutes les forces de l’Union. Dès lors, Grant ne répondra plus qu’au président.

Ulysses S. Grant rédige les termes de la reddition à Appomattox.

Malgré une dernière poussée du général Robert E. Lee pour rallier ses troupes assiégées, la bataille d’Appomattox Court House ne dure que quelques heures après que les forces confédérées aient été coupées de leurs dernières provisions et de leur soutien. Lee a envoyé un message à Grant annonçant qu’il était prêt à se rendre, et les deux généraux se sont finalement rencontrés dans le salon avant de la maison de Wilmer McLean en début d’après-midi le 9 avril 1865.

Lee est arrivé en tenue militaire complète – avec ceinture et épée – tandis que Grant est resté, de manière caractéristique, avec son uniforme de campagne et ses bottes bien usés et boueux. Il a ensuite rédigé les termes de la reddition en un seul paragraphe.

Selon ces termes, les soldats et les officiers confédérés ont été autorisés à rentrer chez eux ; les officiers ont été autorisés à garder leurs chevaux pour les utiliser comme animaux de ferme (selon le National Park Service, Grant a également ordonné aux officiers d’autoriser les soldats privés à garder leurs animaux) et à conserver leurs armes secondaires. Grant autorise que les troupes confédérées affamées soient nourries avec les rations de l’Union.

Lorsque la nouvelle de la capitulation atteint les troupes de l’Union à proximité, les salves de canon retentissent, mais Grant, conscient du poids de la guerre sanglante, envoie un ordre pour que toutes les célébrations cessent. « La guerre est terminée », dit-il. « Les rebelles sont à nouveau nos compatriotes ; et le meilleur signe de réjouissance après la victoire sera de s’abstenir de toute manifestation sur le terrain. »

Ulysses S. Grant était censé être au Ford’s Theatre la nuit où Abraham Lincoln a été abattu.

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Jours après la capitulation d’Appomattox, Lincoln invite Grant à assister à une représentation de Our American Cousin au Ford’s Theatre. Les publicités pour la représentation du vendredi saint 1865 se vantent même que Grant accompagnera le président Lincoln et la première dame.

Le célèbre général fait marche arrière, expliquant que lui et Julia doivent plutôt se rendre dans le New Jersey pour voir leurs enfants. (En réalité, Julia méprisait Mary Todd Lincoln et ne voulait pas être en sa compagnie. Grant n’avait de toute façon pas particulièrement envie d’y aller. )

Grant était soi-disant une cible du complot d’assassinat de John Wilkes Booth, et devait être éliminé en même temps que Lincoln cette nuit-là.

Ulysses S. Grant n’avait aucune expérience politique lorsqu’il est devenu président.

Bien qu’il ait été un héros de guerre, et qu’il ait siégé aux réunions du cabinet pendant la Reconstruction sous le président Andrew Johnson, Grant n’avait aucune expérience politique à proprement parler lorsqu’il a été nommé à la présidence en 1868. Mais comme la guerre civile menaçait toujours à l’époque, il est logique que l’une des personnes créditées de maintenir l’unité des États-Unis ait eu sa chance.

Il a été élu pour un second mandat, mais des scandales – y compris l’incident du vendredi noir de 1869, où deux financiers ont tenté de s’accaparer le marché de l’or du pays tandis que le département du Trésor de Grant vendait de l’or à intervalles hebdomadaires pour rembourser la dette nationale – et son incapacité à manœuvrer la politique du parti ont empoisonné ses mandats.

« Ce fut ma chance, ou mon malheur, d’être appelé au poste de chef de l’exécutif sans aucune formation politique préalable », écrit-il dans son message d’adieu au Congrès. « Dans de telles circonstances, il n’est que raisonnable de supposer que des erreurs de jugement ont dû se produire. »

Ulysses S. Grant a eu de la malchance après sa présidence.

Malgré la règle officieuse des deux mandats en vigueur depuis George Washington – le 22e amendement, établissant une limite officielle des mandats présidentiels, a été ratifié en 1951 – Grant a tenté un troisième mandat quatre ans après avoir quitté ses fonctions, mais n’a pas pu obtenir suffisamment de voix à la convention républicaine. James Garfield remporte la nomination et finalement la présidence.

Après s’être retiré de la politique, Grant investit ses économies et devient associé dans une société financière où son fils est également associé. Mais celle-ci finit par faire faillite en 1884 après qu’un autre des partenaires ait escroqué les investisseurs avec des prêts défectueux.

Sa chance ne semble pas s’améliorer – peu après, il apprend qu’il a un cancer de la gorge. Pour rembourser ses dettes croissantes et subvenir aux besoins de sa famille après son départ, Grant commence à écrire ses mémoires et finit par signer un contrat avec nul autre que l’auteur de Tom Sawyer et Huckleberry Finn, Mark Twain, dont la maison d’édition Charles L. Webster & Company avait besoin d’un succès.

Ulysses S. Grant est mort le 23 juillet 1885.

Grant a terminé son livre juste avant de mourir ; les Mémoires personnelles d’Ulysses S. Grant, en deux volumes, ont été un succès critique et commercial, rapportant à Julia des royalties d’environ 450 000 dollars (soit plus de 10 millions de dollars aujourd’hui).

Le lieu de repos final de Grant est une tombe de 150 pieds de haut à New York. Selon le NPS, la tombe, conçue par John Duncan, est le plus grand mausolée d’Amérique du Nord. À l’extérieur, on peut lire « Let us have peace ». Julia a été enterrée à côté de son mari après sa mort en 1902.

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