École des affaires marines et environnementales

Par Karin Otsuka

L’émergence précoce de l’environnementalisme aux États-Unis a été stimulée par diverses perceptions de la conservation et de la préservation, telles que le maintien de la nature sauvage pour les activités de loisirs, le maintien des ressources naturelles pour les générations futures, ou la préservation d’un environnement vierge sans présence humaine. Cependant, à partir des années 1960, l’augmentation des niveaux de pollution et les cas de problèmes sociaux associés à la dégradation de l’environnement ont donné naissance au mouvement moderne de conservation.

Rachel Carson (crédit : Alfred Eisenstaedt, Getty Images)

Une œuvre synonyme de cette ère d’environnementalisme est Printemps silencieux de Rachel Carson, une écrivaine et écologiste. Publiée en 1962, Rachel Carson décrit dans son livre un monde où les produits chimiques polluent l’eau, l’air et le sol, rendant malades les animaux sauvages et les humains. Elle était particulièrement préoccupée par les pesticides synthétiques tels que le DDT, qui, selon Carson, provoquaient chez des oiseaux tels que le pygargue à tête blanche la ponte d’œufs à coquille mince, entraînant leur rupture prématurée et le déclin des populations. Face aux réactions des fabricants de pesticides et aux attaques personnelles virulentes contre sa personne, elle a témoigné devant le Congrès en 1963 pour réclamer de nouvelles réglementations visant à préserver la santé humaine et environnementale. Son entreprise, ainsi que les efforts déployés par d’autres entités urbaines et blanches partageant sa vision, ont conduit les États-Unis à interdire les ventes domestiques de DDT en 1972.

La bioaccumulation est l’augmentation progressive de la concentration d’un polluant (jaune) dans un organisme, ce qui est représenté dans cette illustration. Les polluants peuvent ensuite se bioamplifier, c’est-à-dire que les polluants augmentent en concentration en passant d’un niveau trophique à un autre. L’homme fait également partie de ce phénomène, puisqu’il peut consommer des organismes qui ont bioaccumulé des polluants. Plus le temps passe, plus le potentiel d’accumulation de la contamination est élevé.

Carson a en outre fait le lien entre le fait que non seulement ces produits chimiques tuent les insectes, sa cible prévue, mais qu’ils se bioaccumulent également en amont de la chaîne alimentaire, menaçant les prédateurs tels que les poissons, les oiseaux et finalement les personnes. Ces informations étaient fondées sur des preuves scientifiques de l’époque qui n’avaient pas été portées à la connaissance du grand public avant le livre de Carson. Carson est décédée d’un cancer du sein en 1964, bien que tout au long de cette épreuve, elle ait choisi de garder son état de santé secret, malgré les liens possibles entre l’exposition aux produits chimiques et son propre bien-être. Pour un angle légèrement différent, jetez un coup d’œil à Living Downstream de Sandra Steingraber, publié en 1997. À l’âge de 20 ans, Sandra Steingraber a appris qu’elle avait un cancer de la vessie, ce qui l’a amenée à se demander pourquoi cela lui était arrivé. Cela l’a conduite à retourner dans sa ville natale de Pekin, dans l’Illinois, pour explorer la relation entre ce qui se trouvait dans son environnement de jeunesse et son état de santé actuel. Ainsi, Living Downstream était son enquête personnelle sur le lien entre les produits chimiques synthétiques et le cancer.

L’incendie de la rivière Cuyahoga de l’Ohio en 1969 s’est produit à la suite d’une pollution pétrolière industrielle lourde dans l’eau qui a pris feu.

Au delà de l’exposition aux produits chimiques de synthèse, les autres problèmes urgents du milieu des années 60 au début des années 70 comprenaient le smog mortel dû à la pollution automobile et industrielle à New York et Los Angeles, le déversement du forage de l’Union Oil au large de Santa Barbara et le déversement de produits chimiques toxiques dans la rivière Cuyahoga. Cette période de crise environnementale a conduit à la promulgation par le Congrès de la loi sur la politique environnementale nationale de 1969, de la loi sur la pureté de l’air de 1970 et de la loi sur la pureté de l’eau de 1972, qui sont mises en œuvre par l’Agence de protection de l’environnement. La première Journée de la Terre a également été mobilisée en 1970, ce qui a ouvert la voie à une nouvelle période d’environnementalisme portée par le militantisme de la base, la pollution et la surpopulation étant au premier plan des préoccupations des environnementalistes blancs et urbains. Cependant, il est également important d’examiner l’ordre du jour derrière ces actions et de savoir à qui elles s’adressaient. Par exemple, il y avait eu des conversations pour l’expansion des parcs et des zones sauvages afin de mieux préserver les terres perçues comme inhabitées des polluants. Les tribus amérindiennes, dont les terres étaient menacées de disparition, s’y sont opposées. Elles ont protesté contre les processus d’élaboration des politiques décidés par des environnementalistes et des législateurs blancs sans tenir compte des affaires ou des moyens de subsistance des Amérindiens.

Activisme par l’art (crédit : Ricardo Levins Morales)

Considérez une autre perspective. Le  » poison pour l’humanité  » dont Carson s’était plaint s’était largement concentré sur les impacts de la dégradation de l’environnement sur les Américains urbains, blancs et anglophones. Ces sentiments étaient partagés par les écologistes dits « traditionnels », qui sont caractérisés comme faisant partie des communautés blanches, riches et privilégiées. Cette approche ne tient pas compte des familles latino, noires, amérindiennes et blanches à faible revenu qui ont été exposées de manière disproportionnée à la pollution tout au long de cette période et jusqu’à aujourd’hui. Cette situation a donné naissance au mouvement pour la justice environnementale dans les années 1980. L’un des principaux incidents à l’origine de ce mouvement s’est produit en 1982 en Caroline du Nord. L’État prévoyait de faire du comté de Warren, une communauté majoritairement noire, une décharge de terre contaminée par des biphényles polychlorés. Sans aucun soutien de la part des principaux groupes écologistes, les résidents ont perdu ce procès. Malgré cette défaite, les militants de la justice environnementale ont commencé à protester contre ce problème dans tout le pays, attirant l’attention des leaders nationaux des droits civiques et des environnementalistes. La mobilisation de la base s’est poursuivie dans les années 1990, période au cours de laquelle des leaders culturels et communautaires de localités marginalisées et colorées se sont réunis à Washington D.C. pour jeter les bases du mouvement moderne de justice environnementale. Malgré ces efforts, les quartiers noirs, latinos, amérindiens et blancs à faible revenu sont à ce jour situés à côté d’usines chimiques, de centrales électriques au charbon et d’autres sources de polluants les plus toxiques de la nation.

Jusqu’à présent, les problèmes de dégradation de l’environnement étaient largement visibles et localisés, ayant un impact direct sur les individus et les communautés. Cela a entraîné un grand défi dans le cadrage du changement climatique, un problème croissant à la fin des années 90 et dans les années 2000 qui mettait en garde contre les impacts à long terme et était à l’échelle des proportions mondiales. Des sujets liés au changement climatique, tels que l’élévation du niveau de la mer, l’acidification des océans, les vagues de chaleur fréquentes et l’intensification des tempêtes, avaient commencé à circuler dans les médias de masse grâce aux climatologues. Cela a incité les étudiants, les militants, les journalistes et les jeunes du monde entier à commencer à s’opposer à ces impacts environnementaux prévus et aux menaces qu’ils font peser sur la santé humaine. Cependant, avec des événements environnementaux récurrents et extrêmes dans le monde entier qui sont directement ressentis aujourd’hui et couverts dans les médias de masse, tels que l’ouragan Katrina en 2005, la marée noire Deepwater Horizon de 2010, et le tremblement de terre et le tsunami de 2011 au Japon qui ont conduit à la fusion de la centrale nucléaire de Fukushima, il y a eu une pression croissante pour prendre des mesures proactives contre ces menaces potentielles.

Protestants à la marche populaire pour le climat à Washington, DC…, qui a eu lieu le 29 avril 2017.

A mesure que de nouveaux sujets, incidents et menaces de dégradation de l’environnement émergent, en tant que société, nous devons également être critiques à l’égard des mouvements associés qui cherchent à résoudre ces problèmes. Qui est représenté ? Quelles sont les voix manquantes ? Quelles entités détiennent le pouvoir socio-politique ? Quelles entités sont les plus vulnérables aux prises de décisions inéquitables ? Ce sont quelques-unes des innombrables questions qui doivent être intégrées dans notre examen des mouvements environnementaux passés, présents et futurs.

Chaque jeudi d’avril et de mai, Currents couvre le passé, le présent et l’avenir du mouvement de conservation aux États-Unis et au-delà. Ceci est le deuxième article de la série, lisez le premier article ici.

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