Visión y vista de los caballos

Buena pregunta. Los mitos sobre la visión de los caballos se encuentran en el suelo como los talones de las apuestas desechadas después de que el favorito pierda una carrera. Nos dicen que los caballos sólo ven el mundo en blanco y negro. No ven bien de noche. Son miopes. Hay que mostrarles los objetos tanto por el lado izquierdo como por el derecho porque hay un extraño muro mental que no le dice al ojo izquierdo lo que ha visto el derecho. Además de todo eso, se ha sugerido que los caballos no tienen percepción de la profundidad.

Si algo de esto fuera cierto, algunos caballos no se opondrían a ciertos colores. No serían capaces de pastar en pastos irregulares por la noche sin chocar con las cosas. No se asustarían ante una cometa volando a media milla de distancia. No le reconocerían a usted ni a su cubo de pienso si lo vieran desde otra dirección. No serían capaces de saltar una valla, y mucho menos una serie de barreras de alturas, anchuras, aproximaciones y aterrizajes muy variados. Tampoco podrían frenar de golpe y detenerse con un impresionante deslizamiento a centímetros de un obstáculo. Desde luego, no serían capaces de «trabar» y cortar el ganado, correr barriles o hacer cualquiera de las miles de cosas que les pedimos a los caballos.

Dado que evidentemente pueden hacer todas estas cosas -y las hacen bastante bien-, algo aquí no cuadra.

Cambio de percepciones
Los mitos comienzan cuando alguien introduce una técnica de entrenamiento basada en una teoría sobre la visión del caballo. Probamos el método. Parece que funciona. Lo difundimos entre amigos o alumnos. La teoría no tarda en convertirse en una «verdad» aceptada. El problema es que, aunque la técnica de adiestramiento sea sólida, el razonamiento que la sustenta puede estar equivocado. Cuando funciona, la gente sonríe y asiente. Si no funciona, debe ser culpa nuestra o del caballo, porque todo el mundo sabe que los caballos sólo ven de una manera determinada.

¿Pero cómo sabemos lo que ve otra especie, cuando puede que ni siquiera sepamos lo que ven otras personas? Piense en el asombrado alumno de tercer grado que se esfuerza en la escuela hasta que se pone unas gafas y, de repente, ve la pizarra con claridad por primera vez.

Pero, de hecho, cada vez aprendemos más sobre la visión del caballo. Lo que hacemos es comparar la anatomía del ojo del caballo con lo que sabemos de los ojos humanos, utilizando algunos de los mismos instrumentos. Establecemos experimentos cuidadosamente controlados para eliminar las pistas falsas que tan fácilmente nos confunden.

«Hay bastantes mitos y conceptos erróneos sobre cómo ven los caballos», coincide la Dra. Evelyn Hanggi, presidenta de la Fundación de Investigación Equina en Aptos, California. «Después de leer y oír repetidamente cosas extrañas sobre la visión equina, decidimos diseñar algunos estudios no invasivos que aportaran pruebas sólidas en un sentido u otro».

Resulta que, aunque en algunos aspectos los caballos ven el mundo de forma muy parecida a como lo hacemos nosotros, hay algunas diferencias importantes que deben tenerse en cuenta.

La ventana del caballo al mundo

– La visión monocular permite a un caballo ver cosas diferentes a través de cada ojo.
– La visión binocular permite a un caballo enfocar las cosas con ambos ojos al mismo tiempo.
– Los caballos tienen la capacidad de cambiar entre el uso de la visión monocular y binocular.
– Debido a la posición de los ojos de los caballos, tienen pequeños puntos ciegos directamente delante y detrás de ellos cuando sus cabezas y cuellos están rectos.
– Permitir que su caballo levante, baje o incline la cabeza puede ayudarle a juzgar mejor las distancias cuando salta, corta, corre o trabaja con obstáculos.
– Las zonas de alto contraste pueden asustar o preocupar inicialmente a los caballos, pero sus ojos se adaptan rápidamente a las diferencias de brillo y sombra.
– Los caballos no ven los colores de la misma manera que las personas, pero no son «daltónicos»

Visión periférica
Al igual que la mayoría de los animales de presa de espacios abiertos, los ojos del caballo están situados predominantemente a los lados de la cabeza. Varios estudios han demostrado que esto permite a los caballos ver casi un círculo completo a su alrededor. En efecto, los caballos reciben una visión panorámica y de gran ángulo del mundo. Sin embargo, los caballos tienen un pequeño punto ciego delante de sus narices, y otro justo detrás de sus colas, y probablemente tampoco pueden ver mucho que esté sentado bajo sus espaldas.

Lo que un caballo ve con un ojo se llama visión «monocular». Y esta capacidad de ver cosas diferentes por cada ojo ayuda al caballo a asimilar lo que ocurre a su alrededor de forma generalizada.

Pero los caballos también tienen la capacidad de enfocar un objeto determinado con ambos ojos. Utilizando la visión «binocular», en la que ambos ojos trabajan juntos, los caballos pueden centrarse en un punto u objeto seleccionado, como ese obstáculo del sendero que les pedimos que sorteen, o la vaca que queremos rastrear.

Ver ojo a ojo
Los malentendidos relativos a la visión monocular probablemente están detrás del mito de «sólo porque lo haya visto con su ojo derecho no significa que lo reconocerá con su ojo izquierdo». Esta teoría errónea sugiere que los dos lados del cerebro del caballo no están conectados ni se comunican. Esto, como señala el Dr. Hanggi, convertiría al caballo en un animal bastante extraño en el reino animal porque, como casi todos los demás mamíferos, los caballos tienen una estructura en el cerebro llamada cuerpo calloso que conecta ambos hemisferios del cerebro, por lo que la información se comparte de un lado a otro.

Dado que la mera presencia de esta parte de la anatomía no demuestra que la información se transfiera realmente, el Dr. Hanggi realizó una serie de pruebas utilizando imágenes que los caballos nunca habían visto antes. Sin la presencia de humanos que pudieran dar señales inadvertidas, se les dio a los caballos la posibilidad de elegir las imágenes que debían tocar con sus narices para recibir recompensas de comida.

Para probar el mito del ojo a ojo, se entrenó a los caballos de la Fundación de Investigación Equina para que respondieran a una de las dos opciones mientras se les vendaba un ojo. Cuando se cambiaba la venda al otro ojo, los caballos no tenían problemas para elegir la imagen correcta. Estos resultados se mantuvieron constantes a través de varios conjuntos diferentes de imágenes.

El Misterio del Buzón
¿Qué pasa con la timidez ante el mismo buzón de siempre cuando venimos de una dirección diferente?

Esta tiene tantas posibilidades que una sola teoría probablemente no la responderá completamente. Una idea es que a veces los caballos simplemente no reconocen los objetos cuando los ven desde un nuevo ángulo. La Dra. Hanggi hizo experimentos sobre este tema y determinó que los caballos realmente pueden reconocer objetos girados desde la mayoría de las orientaciones (pero no todas).

Cree que el problema está más relacionado con el entrenamiento que con la visión. Hay que dejar que los caballos observen con atención su entorno. Los caballos que han visto muchos objetos en diferentes situaciones y han desarrollado confianza en sus jinetes suelen reaccionar con más calma cuando se enfrentan a una rareza más.

Otras razones por las que los caballos pueden rehuir de objetos que deberían ser familiares pueden ser desde cambios en la iluminación, el contraste y las sombras, hasta la clara posibilidad de que, de nuevo, el caballo pueda estar viendo algo que usted no ve. Podría haber un bicho crujiendo en la hierba, o una bisagra rota que le da un contorno muy diferente al que tenía una hora antes.

En cuanto a los arroyos, las rocas, los arbustos, los árboles o el granero del vecino, podría ayudar a recordar que, al igual que un excursionista experimentado o un jinete de sendero mirará regularmente detrás de él para tratar de mantenerse orientado -sabiendo que los puntos de referencia pueden ser irreconocibles cuando se ven desde la dirección opuesta en el camino a casa- es posible que el caballo tampoco reconozca un objeto potencialmente aterrador desde la dirección opuesta, por lo que honestamente tiene que investigarlo todo de nuevo para convencerse de que no es un monstruo devorador de caballos.

Si, por ejemplo, está cruzando un arroyo por segunda vez, pero desde la orilla opuesta, a todos los efectos, ese es un arroyo diferente para el caballo. Si ya ha cruzado muchos arroyos antes de esto, probablemente no sería un gran problema. Pero si está aprendiendo a navegar por los lechos de los arroyos, dale tiempo para que lo compruebe.

Percepción de la profundidad
La idea de que los caballos no tienen una buena percepción de la profundidad también parece basarse en que sus ojos están en gran medida en el lado de la cabeza. Hay varios problemas con este mito.

En primer lugar, ver los objetos con un solo ojo proporciona un grado adecuado de percepción de la profundidad. Además, recuerde que los ojos de un caballo están colocados ligeramente hacia delante, lo que le proporciona un solapamiento de entre 55 y 65 grados. Así que, además de su visión monocular, los caballos tienen un buen grado de visión binocular (recuerde, dos ojos trabajando en conjunto). La visión binocular permite una percepción precisa de la profundidad.

Una forma en la que los caballos parecen perfeccionar su percepción de la profundidad es levantando, bajando y/o inclinando la cabeza. Una aplicación práctica de esto es que, si le pide a su caballo que salte, corte o maniobre de cerca alrededor o a través de algo, le resultará mucho más fácil si tiene una rienda bastante suelta y/o la libertad de mover la cabeza para poder juzgar las distancias.

Aunque los caballos tienen puntos ciegos justo delante de sus narices, detrás de sus colas y en las zonas bajas de sus lomos cuando sus cabezas están rectas delante de ellos, como señala el Dr. Hanggi, «aun así, basta con un pequeño desplazamiento de la cabeza para que estas zonas queden a la vista».

«En pocas palabras, en un momento dado su caballo puede ver muchas cosas que usted no puede ver», añadió.

Si su caballo se detiene de repente y levanta o gira la cabeza, es posible que usted no lo vea, pero está mirando algo.

«Hay que comprobar no sólo lo que tiene delante, sino también lo que puede haber a su lado o detrás», explica el Dr. Hanggi. «Los humanos tienden a tener una visión de túnel y a concentrarse sólo en lo que está delante en lugar de ser conscientes de todo el entorno».

Sin embargo, ese punto ciego relativamente pequeño delante de la nariz del caballo tiene algunas implicaciones importantes y prácticas para los jinetes.

Poco después de que la Dra. Alison Harmon, de la Universidad de Australia Occidental, presenciara el choque de dos caballos de doma como si no se hubieran visto, utilizó un oftalmoscopio para examinar la retina del ojo de un caballo y determinar su campo de visión. Descubrió que la parte delantera de la vista de un caballo corre aproximadamente por su nariz, con el punto ciego siendo aproximadamente el ancho del cuerpo del caballo delante de él, así como ligeramente por encima del nivel de sus ojos.

Si un caballo es montado «en el bocado» con su frente vertical al suelo, o sobreflexionado y «detrás del bocado» con su nariz apuntando hacia su pecho, sólo ve la suciedad debajo de su nariz. La visión periférica sigue mostrando lo que hay a los lados, pero está trabajando a ciegas con respecto a cualquier cosa que tenga delante.

Algunas disciplinas consideran que una cabezada en la que el caballo se flexiona en la cruz y coloca su cara vertical al suelo, es una indicación positiva de la suavidad y sumisión del caballo al jinete. Y eso puede ser cierto en más sentidos de los que se cree. El caballo puede estar más atento a su jinete con la cabeza en esta posición, porque su capacidad de ver es limitada. En efecto, tiene que confiar en que su jinete no se estrellará contra un árbol.

Es un argumento convincente para que los jinetes miren hacia arriba y hacia delante, no hacia el cuello del caballo, ya que al menos uno de los miembros de la combinación caballo-jinete tiene que ver lo que viene. También podría explicar por qué algunos caballos se sienten incómodos o se resisten a que se les pida que cumplan con un juego de cabeza antinatural.

¿Miopes?
También se hizo un experimento para determinar la agudeza de la visión de un caballo. Los caballos fueron entrenados para elegir entre imágenes de rayas verticales blancas y negras de diferentes anchos. Los investigadores fueron reduciendo la anchura de las rayas hasta que los caballos demostraron que ya no podían detectar la diferencia. Esencialmente, esto se probó con una visión de 20/30. Se considera que la visión humana perfecta es de 20/20, por lo que su caballo probablemente podría pasar un examen de la vista para el carné de conducir.

Visión nocturna
La visión nocturna de un caballo probablemente no sea tan buena como la de un búho, pero probablemente sea mucho mejor que la de la mayoría de las personas. Los ojos de los caballos parecen bastante sensibles a la luz baja y pueden ver razonablemente bien de noche. El Dr. Hanggi, que está realizando experimentos sobre la visión nocturna de los caballos, relata un buen ejemplo de ello.

«Estaba en el alto desierto con el director del programa ERF, Jerry Ingersoll, en nuestro viaje anual para observar a los Mustangs salvajes. Una noche, a medianoche, nos despertó lo que parecía el estruendo de un tren que se acercaba. En menos de un minuto, una gran banda de Mustangs pasó al galope por delante de nuestra tienda, en la oscuridad, a través de un terreno accidentado formado por colinas, barrancos, rocas y arbustos. Fue una experiencia increíble para nosotros y, claramente, vieron por dónde iban».

También hay que destacar que los caballos pueden ajustarse a las grandes diferencias de luminosidad y sombra con bastante rapidez, pero las situaciones específicas pueden afectar a sus reacciones en gran medida. La razón por la que su caballo puede dudar al entrar en una puerta oscura o estar «mirando» a un tronco en el camino cuando está pasando de un campo brillante a árboles más oscuros podría ser porque no puede ver de inmediato lo que se le pide que entre o pase por encima. Puede que necesite más entrenamiento para desarrollar la confianza en ese tipo de condiciones.

Visión en color
Aunque los investigadores están reduciendo este aspecto, no parece que tengamos todavía todas las respuestas sobre lo que ven los caballos. La anatomía nos dice que los caballos tienen «bastones y conos» (los «conos» detectan diferentes colores) en sus ojos. Las personas tienen más conos que la mayoría de los animales, incluidos los caballos, por lo que, aunque los caballos parecen ser capaces de detectar algunos colores, probablemente sean «daltónicos» en el sentido de que no ven tantos colores como nosotros. Los recientes experimentos de la Dra. Hanggi, que se publicarán próximamente, indican claramente que los caballos tienen deficiencias en cuanto al rojo/verde.

Aún así, en un experimento diseñado para refutar una teoría que intentaba explicar un accidente especialmente desagradable, la Dra. Hanggi demostró que los caballos sí pueden, por ejemplo, detectar objetos verdes delante de fondos verdes. Explica que «aunque los caballos no vean los colores como los humanos, siguen siendo capaces de ver los objetos. Las deficiencias en la visión del color no hacen que los objetos sean invisibles».

Así que, al final, la única pregunta que no puede ser respondida del todo por la ciencia es «¿Cómo nos ven nuestros caballos?». ¿Somos amigos? ¿Enemigos? ¿Líderes? ¿Subordinados? ¿Depredadores? ¿Compañeros? ¿Somos alguien que los pone en constante peligro, o somos alguien en quien se puede confiar?

Esos maravillosos ojos no sólo reflejan imágenes. También reflejan lo mucho que hemos aprendido y cómo tratamos a nuestros caballos. Nos reflejan a nosotros.

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