Venezuela – Ríos

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El Orinoco es, con mucho, el más importante de los más de 1.000 ríos del país. Con más de 2.500 kilómetros de recorrido hasta el Atlántico desde su nacimiento en el altiplano guayanés en la frontera con Brasil, el Orinoco es el octavo río más grande del mundo y el mayor de Sudamérica después del Amazonas. Su caudal varía sustancialmente según la estación, y el nivel alto de agua en agosto supera hasta en trece metros los niveles bajos de marzo y abril. Durante los períodos de aguas bajas, el río experimenta mareas altas y bajas durante más de 100 kilómetros aguas arriba de Ciudad Guayana.

Durante la mayor parte del curso del Orinoco, la pendiente es leve. Aguas abajo de su cabecera, se divide en dos; un tercio de su caudal pasa por el Brazo Casiquiare hacia un afluente del Amazonas, y el resto pasa al canal principal del Orinoco. Este paso permite a los barcos con poco calado navegar desde el bajo Orinoco hasta el sistema fluvial del Amazonas después de descargar y recargar a ambos lados de dos saltos en el Orinoco a lo largo de la frontera con Colombia.

La mayoría de los ríos que nacen en las montañas del norte fluyen hacia el sureste hasta el Río Apure, un afluente del Orinoco. Desde su cabecera, el Apure atraviesa los llanos en dirección generalmente oriental. Pocos ríos desembocan en él desde la región mal drenada al sur del río y gran parte de esta zona cercana a la frontera con Colombia es terreno pantanoso.

El otro gran río venezolano es el Caroní, de gran caudal, que nace en el altiplano guayanés y desemboca hacia el norte en el Orinoco, aguas arriba de Ciudad Guyana. El Caroní es capaz de producir tanta energía hidroeléctrica como cualquier otro río de América Latina y ha contribuido significativamente a la producción de energía eléctrica del país. La electricidad generada por el Caroní fue uno de los factores que fomentaron la industrialización de la parte norte del altiplano guayanés y del bajo valle del Orinoco.

El Lago de Maracaibo, el mayor lago de América Latina, ocupa los 13.500 kilómetros cuadrados centrales de las tierras bajas de Maracaibo. Las orillas bajas y pantanosas del lago y las zonas bajo el mismo albergan la mayor parte de los ricos yacimientos de petróleo de Venezuela. El lago es poco profundo, con una media de diez metros, y está separado del Caribe por una serie de islas y bancos de arena. En 1955 se abrió un canal de 7,5 metros a través de los bancos de arena para facilitar la navegación entre el lago y el Caribe. El canal también permite que el agua salada se mezcle con el agua dulce amarillenta del lago, lo que hace que las partes septentrionales sean salobres e inadecuadas para beber o regar.

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