Si no puedes vencerlas, cómetelas: especies invasoras peligrosas en el menú

Key Largo, Fla.

La pesada botella de buceo que lleva a la espalda no parece pesarle a Emily Pepperman mientras sale del agua turquesa y sube al barco. Está radiante. «¡Tengo un monstruo!», exclama. «¡Tengo uno grande!»

Los otros buceadores se reúnen alrededor de la Sra. Pepperman mientras ella abre el tubo de plástico que llevaba, volcándolo sobre una nevera. Thunk. Thunk. Thunk. Pequeños peces a rayas de color marrón rojizo y blanco con largas aletas plumosas salen disparados. Luego, se detienen. Con una mano enguantada, la Sra. Pepperman mete la mano en el recipiente y lo agita para sacar un ejemplar que apenas cabe. Sujetando el pez por la boca, tiene cuidado de no tocar las largas espinas llenas de veneno que sobresalen de su espalda.

Este monstruo es un pez león. Originario del Indo-Pacífico, el pez león es apreciado en todo el mundo como mascota de acuario. Pero también son comedores voraces. Y después de que algunos llegaran a las aguas de Florida, rápidamente comenzaron a devastar los ecosistemas de los arrecifes de todo el estado y más allá.

¿Por qué escribimos esto

Puede apelar a nuestros estómagos -y a nuestro sentido de la diversión- para preservar un ecosistema? En la costa de Florida, el pez león, una mascota de acuario que se ha vuelto destructiva, se promociona como alimento y en concursos de pesca submarina.

Así que la caza del pez león está en marcha.

Eventos como el Derby de Invierno del Pez León del 30 de marzo en Cayo Largo forman parte de un esfuerzo más amplio para mantener a raya la población del pez león. Tanto las organizaciones de conservación como las agencias estatales están incentivando la pesca del pez león y animando a los floridanos a comerse a los invasores. Este enfoque podría convertirse en un modelo para abordar otras especies invasoras.

«No puedo pensar en un mejor ejemplo para los invasores, hablando de comerlos», dice Joe Roman, un biólogo de la conservación y «editor ‘n’ chef» de Eat the Invaders. «Saben bien, son bastante fáciles de vender, y ahora la mayoría de la gente ha oído hablar de ellos» a través de los derbis y otros esfuerzos de divulgación.

‘El invasor perfecto’

Emily Pepperman de Fort Lauderdale, Florida, alanceó uno de los peces león más grandes durante el Derby de Invierno de Pez León en Key Largo, Florida, el 30 de marzo. Esta especie invasora está devastando los ecosistemas de los arrecifes de la costa de Florida y otros lugares.
Eva Botkin-Kowacki/The Christian Science Monitor

El pez león fue visto por primera vez en aguas del sur de Florida en 1985. A principios de la década de 2000, el invasor se estableció y se extendió por todo el Caribe y la costa este.

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«El pez león es el invasor perfecto», dice Alex Fogg, coordinador de recursos marinos del condado de Okaloosa en Florida. Se reproducen rápidamente y son comedores indiscriminados y oportunistas. Los científicos han encontrado casi 100 especies diferentes de peces y crustáceos autóctonos en los estómagos del pez león. Un estudio realizado en las Bahamas reveló que el pez león puede provocar una disminución del 65% de las presas de peces de arrecife autóctonos en sólo dos años.

Los humanos son los únicos depredadores equipados para controlar la especie invasora. Se han visto peces más grandes y anguilas que intentan comer el pez león, pero no están adaptados para masticar las espinas venenosas del recién llegado.

Incluso para los humanos, la captura del pez león es complicada. No se dejan seducir por el cebo, así que los buceadores tienen que seguirles la pista con arpones.

Es raro que el pez león esté al aire libre, dice la Sra. Pepperman, que lleva casi ocho años cazando a los invasores. Les gusta pasar el rato bajo las cabezas de los corales, las cornisas o en otros rincones y grietas. «Es como una búsqueda de huevos de Pascua», dice. Un estudio sobre los arrecifes de las Islas Caimán reveló que el sacrificio selectivo redujo la abundancia y el tamaño medio del pez león.

Pero los buceadores sólo pueden llegar hasta cierto punto. A medida que el pez comienza a infiltrarse en aguas más profundas, los científicos e ingenieros se esfuerzan por desarrollar trampas específicas para el pez león. Un equipo está trabajando en la construcción de un robot que pueda identificar y capturar vivo al pez león.

«En el conjunto de las cosas, esto no va a deshacerse del pez león» por completo, dice el Sr. Fogg, un apasionado buceador. Pero reducir su población podría ayudar a salvar a los peces autóctonos que atraen a los buceadores y sostienen a los pescadores comerciales.

Comer al enemigo

Al animar a la gente a comer pez león, los conservacionistas pretenden reducir la población invasora al tiempo que crean una nueva fuente de ingresos para los pescadores.

Al principio, los consumidores se mostraban escépticos ante la idea de comer estas icónicas mascotas de acuario con espinas venenosas. Pero la idea se ha puesto de moda a medida que las organizaciones de conservación marina y la Comisión de Conservación de la Pesca y la Vida Silvestre de Florida han trabajado para disipar las ideas erróneas y enseñar a la gente cómo quitar con seguridad esas espinas venenosas y comer la sabrosa carne blanca.

«Definitivamente hay más demanda que oferta en este momento», dice Allie McCarthy, representante de ventas de Halperns’, un distribuidor que vende pez león a restaurantes, hoteles y tiendas de comestibles, como Whole Foods.

Los conservacionistas han contemplado la posibilidad de comer otras especies invasoras para reducir su número, también. Pero cosas como la carpa asiática ósea que asola el río Mississippi han sido más difíciles de vender. A medida que la historia del pez león se hace más conocida, dice el Dr. Roman, podría ayudar a abrir la puerta a la creación de programas similares en torno a otros invasores – los sabrosos, al menos.

Un pez león vivo se exhibe en un stand educativo en el Winter Lionfish Derby en Key Largo, Florida, el sábado 30 de marzo. En otro puesto, los visitantes podían aprender a filetear un pez león o a degustar un ceviche de pez león.
Eva Botkin-Kowacki/The Christian Science Monitor

El objetivo de este enfoque podría ser contrario a la intuición de los gestores de la pesca, dice el Dr. Roman. «Si se le dice a alguien que está iniciando una nueva pesquería comercial que el objetivo es agotar su recurso, eso es un poco molesto al principio», dice.

En el caso del pez león, ese objetivo atípico de insostenibilidad ha sido abrazado por pescadores, ecologistas, reguladores y científicos por igual. «Es un esfuerzo de grupo», dice Alli Candelmo, coordinadora del programa de especies invasoras de REEF, la organización de conservación marina que está detrás del derby del 30 de marzo. «Creo que eso es lo mejor de la invasión del pez león»

Cazadores de peces león

La mayoría de los equipos del derby compiten de forma independiente, pero hay tres equipos a bordo del Tropical Serenity en este brillante sábado. Esa embarcación está gestionada por la empresa local de buceo Rainbow Reef como donación para los participantes que no tienen embarcación o no quieren transportar la suya a Cayo Largo.

Los equipos proceden de todo el estado, y han llegado con distintos niveles de experiencia. Está el equipo de la Sra. Pepperman, ProWeb ZooKeeper, que está lleno de historias pasadas de derby. También está Defensores del Arrecife, un equipo de tres personas que incluye a Ekaterina Grebenkina, que nunca había matado un pez. Y dos ingenieros que trabajan en el robot cazador de peces león forman el equipo RSE Guardian ROV, aunque esta vez bucean sin el robot.

Todos están allí para proteger el ecosistema nativo que aman. Como dice la Sra. Grebenkina, «considero que es nuestro deber» como buceadores mantener el arrecife prístino.

Los equipos de buceo pueden ganar premios en metálico por capturar el mayor número de peces león, el más pequeño y el más grande. Todos los buceadores del barco coinciden en que el «monstruo» de la Sra. Pepperman podría ser el más grande, pero en las siguientes inmersiones, sus compañeros de equipo capturan otros que rivalizan con el suyo. De vuelta a la orilla, el pez más grande del equipo ProWeb ZooKeeper mide 16,4 pulgadas, superando a un pez de 16 pulgadas para el primer puesto.

«A quién no le gusta ganar», dice Pepperman. «Me encanta la competición. Pero al mismo tiempo, todos somos ganadores si conseguimos que el pez león disminuya en el arrecife».

Sin embargo, no todo son agallas y gloria para los cazadores de peces león como la Sra. Pepperman. «Me siento mal por el pez león», dice. «No es culpa suya. Pero están haciendo mucho daño a los peces que pertenecen a este lugar».

Una versión anterior de esta historia caracterizaba erróneamente el tanque que usan los buzos. Una botella de buceo contiene oxígeno pero también incluye una mezcla de gases.

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