Si gasta el dinero de su hijo en la UTMA, ¿está infringiendo la ley?

Dada la importancia de enseñar a sus hijos sobre el dinero, es posible que haya pasado mucho tiempo discutiendo el tema con su familia a lo largo de los años, especialmente en lo que respecta a una forma común de mecanismos de donación no fiduciaria, la Ley de Transferencias Uniformes a Menores, o UTMA. Tanto si se hace una donación en efectivo a través de la UTMA como si se transfieren acciones en virtud de las leyes de la UTMA, se trata de una herramienta muy popular para las familias.

Sin embargo, para sorpresa de muchos padres, no se puede deshacer una donación a un menor debido a la forma en que está redactada la UTMA. No se puede deshacer la campana una vez que se ha depositado el cheque, se han transferido las acciones o se han registrado las transacciones del fondo de inversión.

Desgraciadamente, muchas personas no parecen entender el memorándum y se ven tentadas a infringir las normas de retirada de UTMA. Hacerlo constituye un fraude del custodio de UTMA. Un curso de actualización parece estar en orden. Esperemos que esto evite que alguien cometa lo que podría ser un error que altere su vida, amenazando con separar a su familia y dejarla financieramente devastada.

Situaciones hipotéticas de UTMA en las que un padre podría verse tentado a gastar el dinero de su hijo

Imagínese que abre una cuenta de ahorros para su hijo en el banco local, depositando 10.000 dólares con la esperanza de que algún día los utilice para pagar la universidad. Pones su nombre en la cuenta y te nombras a ti mismo como custodio. Todas las instituciones financieras que permiten este tipo de configuración estructuran el título como «cuenta UTMA». A la semana siguiente, te llega una enorme factura médica que pone en peligro tu solvencia: es posible que tengas que declararte en quiebra si no consigues llegar a un acuerdo. Presa del pánico, vuelve al banco, retira los 10.000 dólares que puso en la cuenta de su hijo y piensa que ya los repondrá más tarde.

O qué tal este escenario: Su madre fallece y deja a su hija de cinco años (su nieta) 150.000 dólares. Le nombra a usted custodio sucesor de una cuenta de corretaje que ella creó, repleta de acciones de primera línea como Coca-Cola, Colgate-Palmolive, Johnson & Johnson, Hershey y Procter & Gamble. Cuando su hija tiene 13 años, se rompe una pierna en un accidente deportivo en un momento en que usted está en el paro y no tiene seguro médico. Usted decide retirar unos miles de dólares de su cuenta para pagar sus facturas médicas.

Aquí va una última hipótesis: su hermano decide dar a su hijo (su sobrino) un cheque de 1.000 dólares cada Navidad para ayudarle a pagar la universidad. El cheque está hecho a nombre de «como custodio de .» Usted ingresa el dinero en su cuenta corriente y hace un cálculo aproximado para tener una idea decente de lo que debería estar disponible para su hijo. A lo largo de los años, tu hermano te da un total de 18.000 dólares. Cuando tu hijo llega a la edad adulta, te pide su dinero. Tienes 7.000 dólares en tu cuenta corriente y le dices: «Lo hemos utilizado en la familia a lo largo de los años, pero esto es lo que puedo darte ahora». Usted escribe un cheque más pequeño.

Cada uno de estos escenarios rompió la ley de una manera significativa y seria. En el proceso, usted se ha abierto a todo lo que va desde la persecución penal a las demandas civiles. Los procedimientos legales podrían dar lugar a la restitución de los fondos que tomó, el pago de los ingresos de inversión no percibidos que deberían haber sido generados, los honorarios de los abogados y una serie de otros gastos que pueden (y probablemente serán) más costosos que el dinero que utilizó. Esto puede ser una sorpresa para aquellos que no pasan mucho tiempo considerando la ley financiera, pero en los Estados Unidos, el dinero de un niño no pertenece a los padres o tutores del niño.

La razón por la que los activos UTMA de su hijo están protegidos de usted

Legalmente hablando, dos cosas ocurrieron en el momento en que los activos fueron donados bajo la ley UTMA. Estas ocurren ya sea que el donante esté o no al tanto de las restricciones de la ley UTMA en cuanto a retiros:

Se convirtió en una donación irrevocable y de investidura inmediata. Ni usted ni ningún otro donante puede retirar el dinero depositado en una UTMA por ningún motivo (esto incluye los casos en los que el hijo fallece: los fondos de la UTMA forman parte de su patrimonio sucesorio y deben liquidarse en consecuencia). Los fondos deben entregarse al hijo a la edad de vencimiento. La edad de madurez se determina en el momento de la donación, y puede llegar hasta los 25 años. Si no se determina de antemano la edad, se fija por defecto en los 18 o los 21 años, dependiendo de la legislación estatal.

No hay ningún escenario en el que se pueda recuperar ese dinero. No importa si crees que los fondos son demasiado para ellos. Pueden decirte que planean abandonar la universidad y apostar el resto de sus ahorros en Las Vegas, es su elección y es su dinero. Cualquier cosa que usted haga para impedir que se gasten el dinero como quieran le pondrá en una posición legalmente precaria.

En segundo lugar, como custodio de la cuenta, usted tiene lo que se conoce como un deber fiduciario con su hijo. Esto significa que sólo puede utilizar el dinero en su mejor interés. Debe invertirlo de forma coherente con la regla del hombre prudente. Tampoco puede utilizar los fondos para los gastos necesarios, como la alimentación o la vivienda, ya que está obligado legalmente a proporcionárselos como padre. Como parte de la obligación fiduciaria, también se le exige que mantenga registros contables detallados, hasta el último centavo, de todos los flujos de efectivo que entren o salgan de la cuenta. Si el niño solicita registros contables, incluso décadas después de que se haya establecido por primera vez (como suele ocurrir cuando se regalan acciones a los bebés o a los niños pequeños), los tribunales le obligarán a presentarlos (si no lo hace voluntariamente).

Se podría pensar que estas normas son bastante sencillas. Sin embargo, los padres siguen afirmando erróneamente, a menudo con convicción, que están en su perfecto derecho de gastar el dinero de un hijo, deshacer una transferencia anterior o impedir de alguna manera que un hijo irresponsable acceda al capital de la UTMA. Al cobrar cheques en nombre de un hijo, el padre acepta, a sabiendas o no, asumir las obligaciones y responsabilidades de la custodia. El donante o el niño podría fácilmente volver y demandar al padre si éste administra mal esos fondos. Incluso sin intención maliciosa, es ilegal hacer cualquier cosa con el dinero que el niño no pida. Un niño podría demandar técnicamente por algo tan simple como mover el dinero UTMA en un plan regular de ahorro universitario 529.

Sentencias de jurisprudencia en las que un padre es demandado por un hijo adulto

Si usted necesita la motivación para hacer lo correcto, la jurisprudencia está llena de suficiente para enviar agua helada a través de sus venas.

Mire a Whitman v. Whitman en 2012 de la corte de apelaciones en Ohio. Un abogado autorizado creó varias cuentas, incluyendo un fondo universitario, para su hijo. Cuando su hijo fue a utilizarlo y no pudo averiguar dónde estaba todo el dinero en efectivo, demandó a su padre. Su padre no sólo perdió, sino que fue llevado a la cárcel por desacato.

Mira el caso de Carlson contra Wells en 2011 del Tribunal Supremo de Virginia, en el que los hijos de Carlson demandaron a su padre y a su tío después de que éste se negara a proporcionar registros detallados sobre los fondos UTMA que se habían creado para ellos. El tribunal acabó descubriendo que el padre había gastado parte del dinero, especulado con las acciones de una aerolínea con gran parte del resto, e incluso había transferido una parte a su cuenta personal de Vanguard Health Care. Además de la restitución que debía, también tuvo que pagar las facturas legales de sus hijos.

Véase un caso de Carolina del Norte, en el que un hombre regaló a su nieta el dinero en efectivo procedente de la venta del negocio familiar, nombrando a su hijo como custodio. El hijo utilizó parte del dinero para pagar las facturas médicas y dentales de la hija, entre otras cosas. Cuando su hija le demandó por asaltar sus cuentas, perdió porque se considera que el deber del padre es pagar esas cosas como una cuestión de manutención básica de los hijos. Legalmente, no es responsabilidad del menor cubrir las facturas médicas y dentales. Se le condenó a pagar la restitución, más la cantidad de ingresos por inversiones que la niña hubiera disfrutado en un escenario de acumulación razonable, más todos sus honorarios legales. Además, fue destituido como custodio debido a su mala gestión.

La conclusión

La próxima vez que oiga a alguien decir que retirar la cuenta UTMA no es un gran problema, o que sólo hay una remota posibilidad de que el familiar le demande, no se lo crea. ¿Está preparado para enfrentarse a una importante sanción legal que podría acabar con años de sus ahorros, si no le lleva a la quiebra? La ley es clara, y si alguien decide llevarle a los tribunales, no tendrá prácticamente ninguna esperanza de ganar.

No gaste el dinero del niño. No mezcles sus ahorros con los tuyos. Lleve un registro perfecto. Cuando cumplan años, entréguelo rápidamente sin que se lo pidan. Cualquier otra cosa podría correr el riesgo de que descubran sus derechos, algo fácil de hacer con Internet al alcance de la mano.

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