Realmente la barba crece más rápido en invierno?

Silentrob pregunta: ¿Es cierto que las barbas crecen más rápido en invierno que en verano?

Una noción comúnmente promocionada es que su cabello crecerá más rápido, será más grueso, y de otra manera naturalmente más largo en el tiempo de invierno gracias al supuesto beneficio evolutivo para ayudar a mantener el calor en los meses más fríos. Pero, ¿es esto realmente cierto? ¿Y qué pasa con las barbas?

En cuanto a lo primero, sí y no. En cuanto a lo segundo, resulta que hay algo más interesante en los ciclos de crecimiento de la barba. Primero, es importante entender cómo funcionan los ciclos de crecimiento del cabello. La longitud del cabello está completamente controlada por la duración de la fase anágena de su folículo piloso. La duración de este período se determina generalmente por la genética y las hormonas, con factores como el estrés extremo, la nutrición y los niveles de actividad que influyen en este último.

Después de la fase anágena está la fase catágena. Todavía no se comprenden del todo los factores que intervienen en el desencadenamiento de la fase catágena, pero una vez que se desencadena, la parte exterior de la raíz acaba siendo cortada de su suministro de nutrientes (sangre), así como de las células que producen nuevos cabellos, por lo que su cabello deja de crecer. Esta fase dura unas tres semanas.

A continuación viene la fase telógena en la que el folículo se encuentra en estado de reposo y su cabello es ahora un «pelo de palo», completamente muerto hasta la raíz. Durante esta fase, estos pelos son relativamente fáciles de arrancar (como puede ocurrir al cepillar/peinar/lavar el pelo), pero si consiguen durar lo suficiente, acabarán siendo empujados por un nuevo pelo mientras el ciclo comienza de nuevo.

Obviamente, los pelos de los brazos o de las piernas tienen un periodo anágeno muy diferente al de los pelos del cuero cabelludo, de ahí que el pelo de las piernas no crezca dos pies de largo sin recortarlo. Además, diferentes personas, gracias sobre todo a su genética, tienen diferentes duraciones del periodo anágeno para una parte del cuerpo determinada en comparación con otras personas.

Para el pelo del cuero cabelludo, la duración media de la fase anágena es de unos 2-7 años. Para los brazos, las piernas, las cejas, etc., esta fase suele durar sólo 30-45 días. Sin embargo, en casos extremos que son bastante raros, algunas personas tienen períodos anagénicos para el cabello del cuero cabelludo tan pequeños como las fases anagénicas de la mayoría de las personas para sus brazos y piernas. Para estas personas, el pelo del cuero cabelludo nunca crece de forma natural más de unos pocos centímetros. Lo contrario también es cierto, con individuos muy raros cuya fase anágena puede durar décadas para su cabello del cuero cabelludo.

En cualquier momento dado alrededor del 85%-90% de su cabello está en la fase anágena, 1-2% está en la fase catágena, y 10-14% está en la fase telógena. Sin embargo, el estrés extremo puede desencadenar que la fase anágena se detenga prematuramente y el cabello puede pasar rápidamente a la fase telógena, incluso hasta el 70% del cabello de su cuerpo a la vez. Cuando esto ocurre, la mayor parte del cabello que debería seguir creciendo puede caerse más o menos al mismo tiempo.

Todo esto nos lleva a hablar de las estaciones del año y del efecto que tienen en el cabello. Resulta que los estudios han demostrado que si bien la tasa de crecimiento general de gran parte del cabello de su cuerpo no cambia significativamente de un mes a otro, hay una diferencia en la densidad gracias al porcentaje máximo de pelos en la fase anógena (crecimiento) en ciertos meses y el porcentaje máximo de pelos en la fase telógena (muerto/caída) durante otros meses.

Por ejemplo, un estudio Seasonality of hair shedding in healthy women complaining of hair loss (Estacionalidad de la caída del cabello en mujeres sanas que se quejan de la caída del cabello), en el que se analizó a 823 mujeres a lo largo de 6 años, observó una tendencia marcada y relativamente consistente de caída periódica, con un pico de densidad de cabellos en la fase telógena (caída) en el verano, y otro pequeño pico en la primavera, cuando el tiempo empieza a ser cálido. Las tasas más bajas y, por tanto, las más altas de la fase anógena (de crecimiento) se dan en invierno, lo que maximiza la densidad de pelos en el cuerpo. Dicho esto, las diferencias aquí son relativamente leves, como veremos en breve, por lo que no es probable que esto suponga una diferencia real a la hora de mantener a los humanos más calientes o no, incluso si uno simplemente dejara crecer su pelo para conseguir el máximo aislamiento.

¿Pero qué pasa con las barbas? Puede que le sorprenda saber que se trata de un área a la que muy pocos investigadores han dedicado su cerebro. Así, mientras que no pudimos encontrar ningún dato sobre la densidad de los pelos de la barba en la fase anógena/catógena/telogínica por temporada, existe un estudio de seguimiento de las tasas de crecimiento del pelo de la barba por mes que revela algo bastante interesante.

Resulta que los datos hasta ahora parecen indicar con bastante fuerza que el crecimiento de la barba se maximiza en realidad no en el invierno, sino en el verano. Esto realmente tiene sentido cuando se mira a los mecanismos subyacentes detrás del crecimiento del pelo de la barba y su hipotética conexión con el apareamiento, el último de los cuales vamos a entrar en los hechos de bonificación en un poco.

Pero en primer lugar, el estudio, Seasonal Changes in Human Hair Growth (Cambios estacionales en el crecimiento del pelo humano), publicado en 1991, examina a un grupo de hombres británicos de entre 18 y 39 años, haciendo un seguimiento del crecimiento de su barba y de sus actividades durante 18 meses.

En el estudio, los investigadores también confirmaron lo que otros han demostrado igualmente: que el pelo del cuero cabelludo, por ejemplo, tiene un pico de pelo en el anógeno (fase de crecimiento) en invierno. En su estudio, observaron que el pico de la fase anógena se sitúa en torno a febrero/marzo, con un 90% aproximadamente, y que a partir de ahí desciende de forma constante hasta septiembre, para luego volver a subir. También midieron directamente la pérdida de unos 60 cabellos diarios del cuero cabelludo en el momento de la fase telógena máxima (en verano) y aproximadamente la mitad de esa tasa durante el invierno.

En cuanto a la barba, observaron que la tasa de crecimiento del vello de la barba en realidad alcanzaba su máximo en junio y julio y estaba en su punto más bajo en enero y febrero. No es una diferencia sutil, la tasa de crecimiento máxima en los meses de verano era un 38% más rápida que en los meses de menor tasa de crecimiento, enero y febrero.

Extrañamente, la tasa de crecimiento del vello de los muslos de estos hombres imitaba más o menos el ciclo general de crecimiento del vello de la barba, aunque sin tanto contraste entre los meses de menor tasa de crecimiento y los de mayor.

Ahora, una cosa a tener en cuenta sobre esto es que ha habido muy poca investigación realizada sobre las tasas de crecimiento del vello de la barba y, por ejemplo en este estudio, el tamaño de la muestra era sólo 14 hombres y todos ellos tenían trabajos de interior. Esto es potencialmente significativo si se tiene en cuenta la hipótesis de que es la causa de la diferencia. Si la hipótesis es correcta, los hombres que, por ejemplo, viven en el sur de California y tienen trabajos al aire libre podrían ver poca variación en el crecimiento del vello de la barba de una temporada a otra.

Entonces, ¿qué se cree que está causando el cambio? En primer lugar, los investigadores observaron que los hombres eran significativamente más activos en verano y pasaban más tiempo al aire libre. La hipótesis es que el aumento de la actividad al aire libre tiene como resultado una mayor exposición a la luz solar y un aumento de la vitamina D, un cambio en la secreción de melatonina (que a su vez afecta a la secreción de prolactina), junto con otros cambios hormonales que se derivan de todo esto, incluyendo un ligero aumento de la testosterona. Todos estos parecen desempeñar su papel en los cambios estacionales observados en nuestro cabello, tanto en los ciclos muy leves en la muda estacional y, particularmente en el caso de la testosterona, el cambio en la tasa de crecimiento de la barba.

¿Entonces cómo hace esto la testosterona? Resulta que no directamente. La testosterona extra termina resultando en la creación de una hormona sexual mucho más potente llamada dihidrotestosterona (DHT), con la enzima 5α-reductasa, facilitando la conversión de la testosterona a esto, incluyendo esta conversión que ocurre en los folículos pilosos.

A partir de ahí, diferentes folículos pilosos en su cuerpo reaccionan de manera diferente a la DHT. Pertinente al tema en cuestión, DHT parece ser un factor importante en la calvicie de patrón masculino. (Más sobre esto en un momento.) Por otra parte, los folículos pilosos en su cara, terminan siendo estimulados por la DHT causando un aumento en la tasa de crecimiento del cabello.

Por lo tanto, más testosterona significa más DHT estimulando el crecimiento de su vello facial, y por lo tanto en el verano cuando usted es más activo y similares, su barba crece más rápido. O, al menos, esa es la hipótesis de trabajo por el momento. De nuevo, las barbas no son precisamente algo sobre lo que muchos científicos se estén doctorando con proyectos de investigación. Pero al menos los datos disponibles parecen inclinarse en esta dirección.

Ahora bien, cabe destacar que, en contra de la creencia popular, los hombres con barbas espesas y fluidas no tienen necesariamente más testosterona que sus hermanos con parches o con la cara descubierta de forma natural. Como afirma la dermatóloga Dra. Jennifer Chwalek: «Los hombres que no pueden dejarse crecer la barba o tienen barbas irregulares suelen tener niveles normales de testosterona. No es un reflejo de tener baja testosterona o ser deficiente en testosterona».

Resulta que, aunque ciertamente hay muchas excepciones, la mayoría de los hombres de una edad determinada y de un estado físico general, nivel de nutrición y similares, tienen en torno a la misma cantidad de testosterona que sus compatriotas con el mismo nivel de estado físico, edad, etc. Por lo tanto, la diferencia en el crecimiento del vello de la barba no suele tener que ver con una diferencia significativa de testosterona. Si así fuera, no habría tantos hombres de edad avanzada con sus largas y pobladas barbas, por ejemplo. Más bien, se reduce a la genética y, a su vez, a los resultados de ésta, como la densidad de los folículos pilosos en la cara y su sensibilidad a la DHT, que puede variar considerablemente de un hombre a otro.

Como resume el Dr. Chwalek: «Algunos hombres… tienen más folículos pilosos, por lo que pueden crecer barbas más densas y ásperas que otros. La testosterona se convierte en el folículo piloso en una forma más potente llamada dihidrotestosterona. Algunos folículos pilosos tienen receptores que son muy sensibles a esta forma más alta de testosterona, la dihidrotestosterona, y eso estimulará el crecimiento del pelo»

Así, los hombres cuyos vellos faciales son como la reina del drama de los folículos pilosos (súper sensibles), acaban produciendo magníficas barbas cuando se combinan con una alta densidad de pelos.

Esto nos lleva a la pregunta de por qué los hombres calvos parecen ser capaces de hacer crecer las mejores barbas.., Aunque no pudimos encontrar ningún estudio científico sobre si los hombres calvos realmente crecen barbas más gruesas y largas que sus compatriotas con cabellera, la percepción ciertamente existe y puede haber algo al respecto.

Como se aludió, una cosa interesante acerca de la DHT es que parece ser un importante contribuyente a la calvicie de patrón masculino, con el pelo del cuero cabelludo reaccionando de manera diferente a ella que el vello facial. Pero si la sensibilidad extra está ahí tanto para el vello facial como para el del cuero cabelludo, en un caso puede resultar en una mayor probabilidad de que el hombre se quede calvo, mientras que en el otro caso, bien puede resultar en una magnífica barba. Aunque, de nuevo, no hemos podido encontrar a nadie que haya hecho un estudio sobre esto, pero parece una hipótesis razonable teniendo en cuenta los datos de que disponemos, siendo necesaria más investigación para determinar las cosas definitivamente.

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Hechos extra:

Si bien no pudimos encontrar ningún estudio que analizara el crecimiento del vello púbico según la estación del año, cabe destacar que otros estudios han indicado que la DHT tiene un efecto similar en el vello púbico que en el vello facial y de los muslos, lo que significa que se podría plantear la hipótesis de que puede haber un cambio en la tasa de crecimiento estacional en las regiones inferiores de uno imitando la aceleración del crecimiento de la barba en el verano. Dado que otros estudios han demostrado que el recuento de espermatozoides, el volumen de semen y la movilidad de los espermatozoides también alcanzan su punto máximo en verano para muchos hombres, y la hipótesis de que el vello púbico ha permanecido en los seres humanos (junto con el vello de las axilas) para ayudar a atraer al sexo opuesto a través de ciertas feromonas, esto también tendría sentido aquí. (Para más detalles sobre esto, vea nuestro artículo, ¿Por qué seguimos teniendo vello púbico y axilar?)

Además, las barbas también se han relacionado con el apareamiento a través de un sorprendente número de estudios que analizan la conexión con las barbas y el atractivo. En este sentido, los estudios muestran de forma bastante consistente que las mujeres en masa encuentran más atractivos a los hombres con barba incipiente o corta. Sin embargo, hay otro elemento que puede favorecer a los hombres con barba larga y completa en términos de deseo real de aparearse con dicho hombre. Por ejemplo, en el estudio de 2013 The role of facial hair in women’s perceptions of men’s attractiveness, health, masculinity and parenting abilities (El papel del vello facial en las percepciones de las mujeres sobre el atractivo, la salud, la masculinidad y las habilidades parentales de los hombres), los investigadores descubrieron que, aunque la mayoría de las mujeres perciben a los hombres con barba larga y espesa como más masculinos que a los hombres con barba bien recortada o bien afeitados, cuando las mujeres son más fértiles en su ciclo, sus valoraciones de la masculinidad de los hombres con barba completa aumentan aún más. Además, las mujeres del estudio también calificaron a los hombres con barba larga y poblada como más propensos a ser mejores padres y más maduros socialmente. Como resumen los investigadores de su investigación, esto «sugiere que un nivel intermedio de barba es más atractivo, mientras que los hombres con barba completa pueden ser percibidos como mejores padres que podrían proteger e invertir en la descendencia».

Además, éste y otros estudios han demostrado igualmente que las mujeres califican sistemáticamente a los hombres con barba de todos los niveles como más saludables que sus compatriotas con cara calva. Por lo tanto, todo se combina para dar un beneficio potencial a un crecimiento más rápido de la barba en los momentos en que los recuentos de esperma masculino y la motilidad son los más altos – los meses más cálidos cuando históricamente los recursos para la fabricación de bebés están en su punto máximo.

Por último, para desmentir un mito, como usted podría haber adivinado ahora por el hecho de que el crecimiento del cabello está completamente controlado por lo que está pasando bajo la superficie, dentro de sus folículos pilosos, y que la genética y las hormonas son las cosas principales que determinan la longitud del crecimiento del cabello y la tasa, que son de ninguna manera afectada por el afeitado – en contra de la creencia popular, el afeitado no altera en modo alguno su tasa de crecimiento del cabello ni altera el color del pelo, ni el espesor. Estudio tras estudio ha demostrado esto, y tiene sentido cuando se entienden los mecanismos detrás del crecimiento del pelo.

Hay una excepción a esto: la depilación con cera. Con la depilación es posible afectar al grosor y a otros aspectos del crecimiento del vello. Sin embargo, nunca será el caso de que el pelo vuelva a crecer más grueso/oscuro/rápido. En realidad, ocurre lo contrario. Con la depilación con cera estás dañando los folículos pilosos debajo de la piel; con el tiempo, a medida que te depilas más y más, el vello volverá a crecer cada vez menos e incluso a veces se volverá más claro y más fino. Así que, aunque la depilación, a diferencia del afeitado, sí afecta al crecimiento del vello, lo hace más o menos de la forma en que la mayoría de la gente piensa que lo hace el afeitado.

Para ilustrar esto de una forma bastante humorística, en la película El lector (2008), la actriz Kate Winslet tenía algunos problemas para que le creciera el vello púbico para satisfacción de los cineastas (debido a, como ella dijo, «años de depilación»); así que mandaron hacer un merkin (peluca de vagina) para cubrir la zona. A Winslet, sin embargo, no le gustó la cosa y en una entrevista les dijo: «Chicos, voy a tener que poner el límite en una peluca púbica, pero podéis filmar mi propio coño de cerca y en persona».

El problema es que los cineastas necesitan el pelo para evitar una clasificación NC-17. Si las regiones inferiores de las actrices están suficientemente ocultas por el pelo, la MPAA a veces mirará hacia otro lado y dará a una película una calificación menos restrictiva, dependiendo de cómo se muestre exactamente dicha región en la película. Sin embargo, si se muestran las partes femeninas desnudas, aunque sea brevemente, es mucho menos probable que se obtenga una calificación menos restrictiva. Por lo tanto, para ser precavidos, la mayoría de los directores ordenan a las mujeres desnudas que se dejen crecer el pelo para las escenas de desnudo o que se pongan un merkin.

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